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¿Hasta qué punto afectó el clima al desarrollo de la civilización en las Américas?

¿Hasta qué punto afectó el clima al desarrollo de la civilización en las Américas?

Las formas y orientaciones de Eurasia y África hacen que la primera tenga regiones más grandes de clima similar. Este video analiza la hipótesis de que:

  • las regiones de clima similar pueden formar culturas más fácilmente con un lenguaje y un liderazgo comunes;
  • esto afectó la expansión de los imperios africanos;
  • también explica parcialmente los diferentes niveles de éxito socioeconómico y político en las naciones africanas poscoloniales, y la mayor parte de ese éxito fue a las naciones que tenían poca variación climática o que encontraron una manera cultural de manejar esto.

Dejando a un lado por el momento los diversos temas con tal hipótesis, mi principal preocupación es la falta de una discusión sobre las Américas y Australasia. Dada la distribución inusual de la densidad de población de este último, me centraré en las Américas para las siguientes preguntas.

  • En teoría, las Américas enfrentarían cambios climáticos similares a los de África. ¿Refleja esto la historia de los imperios nativos?
  • Al igual que África, las Américas han sido esculpidas nuevamente en los últimos siglos por el colonialismo y las naciones que se han independizado. ¿Reflejaron los resultados de esas naciones la medida en que variaban sus climas?

Su tesis está respaldada por algo de historia "estadounidense", pero una mejor fuente de instrucción es la historia poscolonial, en lugar de la historia de los "nativos americanos".

América del Sur está dividida de este a oeste, aproximadamente 50-50 en términos de superficie terrestre y población, entre áreas de habla hispana y portuguesa. El Tratado de Tordesilles otorgó "Brasil" a Portugal y el resto de América del Sur a España. Pero la mayor parte del Brasil moderno en realidad se extiende al oeste de la línea Tordesilles, porque esa parte del país es climáticamente similar a la parte oriental otorgada a Portugal, en lugar de las partes de América del Sur con colonos españoles que se describen a continuación.

La parte española de América del Sur se puede subdividir en dos partes; el altiplano andino y el cono sur. Gran parte de los Andes se encuentra en latitudes tropicales paralelas a Brasil, pero a excepción de Venezuela, son las "tierras altas" y no los trópicos las que definen la mayor parte de Colombia, Ecuador, Perú y Bolivia. El cono sur (Argentina, la mayor parte de Paraguay, Uruguay y la mayor parte de Chile) son tierras bajas no tropicales que no son ni tierras altas ni trópicos, lo que las hace más parecidas que a los países andinos o Brasil.


El cambio climático desde la llegada de los humanos

La historia de la humanidad, desde la aparición inicial del género Homo hace más de 2.000.000 de años hasta el advenimiento y expansión de la especie humana moderna ( Homo sapiens) que comenzó hace unos 150.000 años, está íntegramente vinculado a la variación y el cambio climático. Homo sapiens ha experimentado casi dos ciclos glaciales-interglaciares completos, pero su expansión geográfica global, el aumento masivo de la población, la diversificación cultural y la dominación ecológica mundial comenzaron solo durante el último período glacial y se aceleraron durante la última transición glacial-interglacial. Los primeros simios bípedos aparecieron en una época de transición y variación climática, y Homo erectus, una especie extinta posiblemente ancestral de los humanos modernos, se originó durante la época más fría del Pleistoceno y sobrevivió tanto al período de transición como a múltiples ciclos glaciales-interglaciares. Así, se puede decir que la variación climática ha sido la partera de la humanidad y sus diversas culturas y civilizaciones.


¿Cómo afectó la geografía a las primeras civilizaciones?

Según el Museo Canadiense de Historia, una de las principales formas en que la geografía afectó a las primeras civilizaciones fue determinar la ubicación de los asentamientos. Dado que los primeros humanos necesitaban acceso al agua y a un terreno fértil para la agricultura, las ciudades tendían a surgir a lo largo de los ríos y las llanuras aluviales. Además, las características geográficas, como las montañas, con frecuencia sirvieron como barreras y proporcionaron fronteras naturales entre civilizaciones.

Las primeras civilizaciones carecían de la experiencia necesaria para construir las elaboradas obras necesarias para modificar la tierra para su propio uso, como sistemas de riego masivos o túneles y caminos escalonados para atravesar barreras naturales. Las primeras ciudades se establecieron en áreas geográficamente beneficiosas, proporcionando a sus ciudadanos acceso rápido a los recursos naturales que necesitaban. Egipto, por ejemplo, disfrutó de un beneficio agrícola masivo de las inundaciones regulares del río Nilo, así como de la protección de otras civilizaciones creadas por los desiertos y el duro terreno que rodeaba el reino. Los ríos y las corrientes marinas proporcionaron rutas comerciales establecidas entre estas civilizaciones y fomentaron el comercio, mientras que las montañas actuaron como barreras culturales y permitieron a las personas de ambos lados la autonomía entre sí. Las civilizaciones posteriores aprendieron a aprovechar la geografía para satisfacer sus necesidades, lo que permitió la colonización de áreas previamente inadecuadas para la habitación humana.


Contenido

Migración a los continentes Editar

Los detalles de la migración paleoindia hacia y a lo largo de las Américas, incluidas las fechas exactas y las rutas recorridas, están sujetos a investigación y discusión en curso. [1] La teoría tradicional ha sido que estos primeros migrantes se trasladaron al puente terrestre de Beringia entre el este de Siberia y la actual Alaska hace entre 40.000 y 17.000 años, cuando el nivel del mar se redujo significativamente debido a la glaciación cuaternaria. [1] [2] Se cree que estas personas siguieron manadas de la megafauna del Pleistoceno, ahora extinta, a lo largo de pasillos sin hielo que se extendía entre las capas de hielo Laurentide y Cordilleran. [3] Otra ruta propuesta es que, ya sea a pie o usando botes primitivos, migraron por la costa noroeste del Pacífico hacia América del Sur. [4] La evidencia de este último desde entonces habría sido cubierta por un aumento del nivel del mar de cien metros después de la última edad de hielo. [5]

Los arqueólogos sostienen que la migración de los paleoindios fuera de Beringia (este de Alaska) oscila entre 40.000 y unos 16.500 años atrás. [6] [7] [8] Este intervalo de tiempo es una fuente candente de debate. Los pocos acuerdos logrados hasta la fecha son el origen de Asia Central, con una amplia ocupación de las Américas durante el final del último período glacial, o más específicamente lo que se conoce como el máximo glacial tardío, alrededor de 16.000 - 13.000 años antes del presente. [8] [9]

El American Journal of Human Genetics publicó un artículo en 2007 que decía: "Aquí mostramos, utilizando 86 genomas mitocondriales completos, que todos los haplogrupos indígenas estadounidenses, incluido el haplogrupo X (mtDNA), eran parte de una única población fundadora". [10] Los grupos amerindios en la región del Estrecho de Bering exhiben quizás las relaciones más fuertes de ADN o ADN mitocondrial con los pueblos siberianos. La diversidad genética de los grupos indígenas amerindios aumenta con la distancia del supuesto punto de entrada a las Américas. [11] [12] Ciertos patrones de diversidad genética de oeste a este sugieren, particularmente en América del Sur, que la migración procedió primero hacia la costa oeste y luego hacia el este. [13] Los genetistas han estimado de diversas formas que los pueblos de Asia y las Américas formaron parte de la misma población desde hace 42.000 a 21.000 años. [14]

Nuevos estudios arrojan luz sobre la población fundadora de indígenas estadounidenses, lo que sugiere que su ascendencia se remonta tanto al este de Asia como a los euroasiáticos occidentales que emigraron a América del Norte directamente desde Siberia. Un estudio de 2013 en la revista Nature informó que el ADN encontrado en los restos de un niño de 24.000 años de edad en Mal'ta Siberia sugiere que hasta un tercio de los indígenas estadounidenses pueden tener ascendencia que se remonta a los euroasiáticos occidentales. , que puede haber "tenido una distribución más nororiental hace 24.000 años de lo que comúnmente se pensaba" [15] El profesor Kelly Graf dijo que "nuestros hallazgos son significativos en dos niveles. Primero, muestra que los siberianos del Paleolítico Superior provienen de una población cosmopolita de los primeros humanos modernos que se extendieron desde África a Europa y Asia Central y del Sur. En segundo lugar, los esqueletos paleoindios con rasgos fenotípicos atípicos de los nativos americanos de hoy en día pueden explicarse por tener una conexión histórica directa con la Siberia del Paleolítico Superior ". Una ruta a través de Beringia se considera más probable que la hipótesis solutrense. [dieciséis]

El 3 de octubre de 2014, se agregó al Registro Nacional de Lugares Históricos la cueva de Oregón donde se encontró la evidencia de ADN más antigua de habitación humana en América del Norte. El ADN, fechado por radiocarbono de hace 14.300 años, se encontró en coprolitos humanos fosilizados descubiertos en las cuevas de Paisley Five Mile Point en el centro sur de Oregón. [17]

Etapa lítica (antes del 8000 a. C.)

La etapa lítica o Período paleoindio, es el término de clasificación más antiguo que se refiere a la primera etapa de la habitación humana en las Américas, que abarca la época del Pleistoceno tardío. El período de tiempo deriva su nombre de la aparición de herramientas de piedra "en escamas líticas". Las herramientas de piedra, en particular las puntas de proyectil y los raspadores, son la principal evidencia de la primera actividad humana conocida en las Américas. Los arqueólogos y antropólogos utilizan herramientas de piedra de reducción lítica para clasificar los períodos culturales.

Etapa arcaica (8000 a. C. - 1000 a. C.)

Varios miles de años después de las primeras migraciones, surgieron las primeras civilizaciones complejas cuando los cazadores-recolectores se establecieron en comunidades semi-agrícolas. Los asentamientos sedentarios identificables comenzaron a surgir en el llamado período Arcaico Medio alrededor del 6000 a. C. Se pueden identificar y clasificar fácilmente culturas arqueológicas particulares a lo largo del período Arcaico.

En el Arcaico tardío, en la región costera centro-norte del Perú, surgió una civilización compleja que se ha denominado la civilización Norte Chico, también conocida como Caral-Supe. Es la civilización más antigua conocida en las Américas y uno de los cinco sitios donde la civilización se originó de forma independiente e indígena en el mundo antiguo, floreciendo entre los siglos 30 y 18 antes de Cristo. Es anterior a la civilización olmeca mesoamericana en casi dos milenios. Fue contemporáneo de Egipto tras la unificación de su reino bajo Narmer y la aparición de los primeros jeroglíficos egipcios.

La arquitectura monumental, incluidos los montículos de plataformas de movimiento de tierras y las plazas hundidas, se ha identificado como parte de la civilización. La evidencia arqueológica apunta al uso de tecnología textil y la adoración de símbolos divinos comunes. Se supone que el gobierno, posiblemente en forma de teocracia, fue requerido para administrar la región. Sin embargo, quedan numerosas preguntas sobre su organización. En la nomenclatura arqueológica, la cultura fue la cultura precerámica del período arcaico tardío precolombino. Parece haber carecido de cerámica y arte.

El debate académico en curso persiste sobre hasta qué punto el florecimiento de Norte Chico resultó de sus abundantes recursos alimentarios marítimos y la relación que estos recursos sugerirían entre los sitios costeros y del interior.

El papel de los mariscos en la dieta del Norte Chico ha sido un tema de debate académico. En 1973, al examinar la región de Aspero de Norte Chico, Michael E. Moseley sostuvo que una economía de subsistencia marítima (mariscos) había sido la base de la sociedad y su florecimiento temprano. Esta teoría, posteriormente denominada "base marítima de la civilización andina", estaba en desacuerdo con el consenso académico general de que la civilización surgió como resultado de una agricultura intensiva basada en granos, como había sido el caso en el surgimiento de civilizaciones en el noreste de África (Egipto) y sudoeste de Asia (Mesopotamia).

Mientras que investigaciones anteriores apuntaron a plantas comestibles domésticas como calabaza, frijoles, lúcuma, guayaba, pacay y camote en Caral, las publicaciones de Haas y sus colegas agregaron aguacate, achira y maíz (Zea Mays) a la lista de alimentos consumidos en el país. región. En 2013, Haas y sus colegas informaron que el maíz fue un componente principal de la dieta durante el período de 3000 a 1800 a. C. [18]

El algodón fue otro cultivo extendido en Norte Chico, esencial para la producción de redes de pesca y textiles. Jonathan Haas señaló una dependencia mutua, según la cual "Los residentes prehistóricos del Norte Chico necesitaban los recursos pesqueros para su proteína y los pescadores necesitaban el algodón para hacer las redes para pescar".

En el libro de 2005 1491: Nuevas revelaciones de las Américas antes de Colón, el periodista Charles C. Mann examinó la literatura en ese momento, informando una fecha "en algún momento antes del 3200 a. C., y posiblemente antes del 3500 a. C." como la fecha de inicio para la formación de Norte Chico. Señala que la fecha más antigua asociada de forma segura con una ciudad es el 3500 a. C., en Huaricanga, en el área (interior) de Fortaleza.

La civilización Norte Chico comenzó a declinar alrededor del 1800 a. C. cuando aparecieron centros más poderosos al sur y al norte a lo largo de su costa, y al este dentro de la Cordillera de los Andes.

Mesoamérica, el período de los bosques y la cultura del Misisipio (2000 a. C. - 500 d. C.)

Después del declive de la civilización Norte Chico, varias civilizaciones grandes y centralizadas se desarrollaron en el hemisferio occidental: Chavín, Nazca, Moche, Huari, Quitus, Cañaris, Chimú, Pachacamac, Tiahuanaco, Aymara e Inca en los Andes centrales (Ecuador, Perú y Perú). Bolivia) Muisca en Colombia Taínos en República Dominicana (Hispaniola, Española) y parte del Caribe y los olmecas, mayas, toltecas, mixtecas, zapotecas, aztecas y purépechas en el sur de América del Norte (México, Guatemala).

La civilización olmeca fue la primera civilización mesoamericana, comenzando alrededor de 1600-1400 aC y terminando alrededor de 400 aC. Mesoamérica se considera uno de los seis sitios del mundo en los que la civilización se desarrolló de forma independiente e indígena. Esta civilización es considerada la cultura madre de las civilizaciones mesoamericanas. El calendario mesoamericano, el sistema de numeración, la escritura y gran parte del panteón mesoamericano parecen haber comenzado con los olmecas.

Algunos elementos de la agricultura parecen haberse practicado en Mesoamérica bastante temprano. Se cree que la domesticación del maíz comenzó hace entre 7.500 y 12.000 años. El registro más antiguo de cultivo de maíz en las tierras bajas data de alrededor del 5100 a. C. [19] La agricultura continuó mezclándose con un estilo de vida de caza-recolección-pesca hasta bastante tarde en comparación con otras regiones, pero para el 2700 aC, los mesoamericanos dependían del maíz y vivían principalmente en aldeas. Los montículos del templo y las clases comenzaron a aparecer. Hacia 1300/1200 a. C., pequeños centros se fusionaron en la civilización olmeca, que parece haber sido un conjunto de ciudades-estado, unidas por preocupaciones religiosas y comerciales. Las ciudades olmecas tenían complejos ceremoniales con pirámides de tierra / arcilla, palacios, monumentos de piedra, acueductos y plazas amuralladas. El primero de estos centros estuvo en San Lorenzo (hasta el 900 a. C.). La Venta fue el último gran centro olmeca. Los artesanos olmecas esculpieron figuras de jade y arcilla de jaguares y humanos. Sus icónicas cabezas gigantes, que se cree que pertenecen a gobernantes olmecas, se encuentran en todas las ciudades importantes.

La civilización olmeca terminó en el 400 a. C., con la desfiguración y destrucción de San Lorenzo y La Venta, dos de las principales ciudades. Sin embargo, generó muchos otros estados, sobre todo la civilización maya, cuyas primeras ciudades comenzaron a aparecer alrededor del 700-600 a. C. Las influencias olmecas continuaron apareciendo en muchas civilizaciones mesoamericanas posteriores.

Las ciudades de los aztecas, mayas e incas eran tan grandes y organizadas como las más grandes del Viejo Mundo, con una población estimada de 200.000 a 350.000 habitantes en Tenochtitlán, la capital del Imperio azteca. Se decía que el mercado establecido en la ciudad era el más grande jamás visto por los conquistadores cuando llegaron. La capital de los cahokianos, Cahokia, ubicada cerca del moderno East St. Louis, Illinois, puede haber alcanzado una población de más de 20.000. En su apogeo, entre los siglos XII y XIII, Cahokia pudo haber sido la ciudad más poblada de América del Norte. Monk's Mound, el principal centro ceremonial de Cahokia, sigue siendo la construcción de tierra más grande del Nuevo Mundo prehistórico.

Estas civilizaciones también desarrollaron la agricultura, cultivando maíz desde tener mazorcas de 2 a 5 cm de largo hasta quizás 10 a 15 cm de largo. Las papas, tomates, frijoles (verduras), calabazas, aguacates y chocolate son ahora los productos agrícolas precolombinos más populares. Las civilizaciones no desarrollaron ganadería extensiva ya que había pocas especies adecuadas, aunque las alpacas y llamas fueron domesticadas para su uso como bestias de carga y fuentes de lana y carne en los Andes. En el siglo XV, el maíz se cultivaba en el valle del río Mississippi después de la introducción de México. El curso del desarrollo agrícola posterior se modificó en gran medida con la llegada de los europeos.

Escenario clásico (800 a. C. - 1533 d. C.)

Cahokia era una jefatura regional importante, con jefaturas comerciales y tributarias ubicadas en una variedad de áreas desde la frontera con los Grandes Lagos hasta el Golfo de México.

La Liga de Naciones Iroquesas o "Gente de la Casa Larga", con sede en el actual norte del estado y el oeste de Nueva York, tenía un modelo de confederación de mediados del siglo XV. Se ha sugerido que su cultura contribuyó al pensamiento político durante el desarrollo del posterior gobierno de los Estados Unidos. Su sistema de afiliación era una especie de federación, diferente de las monarquías europeas fuertes y centralizadas. [20] [21] [22]

El liderazgo estaba restringido a un grupo de 50 jefes sachem, cada uno de los cuales representaba a un clan dentro de una tribu. El pueblo Oneida y Mohawk tenía nueve asientos, cada uno, los Onondaga tenían catorce, los Cayuga tenían diez asientos y los Seneca tenían ocho. La representación no se basó en números de población, ya que la tribu Séneca superaba en gran medida a las demás. Cuando murió un jefe sachem, su sucesora fue elegida por la mujer mayor de su tribu en consulta con otras mujeres miembros de la propiedad del clan y el liderazgo hereditario se pasó matrilinealmente. Las decisiones no se tomaron mediante votación, sino a través de la toma de decisiones por consenso, y cada jefe de sachem tenía un poder de veto teórico. Los Onondaga eran los "bomberos", encargados de plantear los temas a debatir. Ocuparon un lado de un fuego de tres lados (el Mohawk y Seneca se sentaron en un lado del fuego, el Oneida y Cayuga se sentaron en el tercer lado). [22]

Elizabeth Tooker, antropóloga, ha dicho que era poco probable que los padres fundadores de Estados Unidos se inspiraran en la confederación, ya que se parece poco al sistema de gobierno adoptado en Estados Unidos. Por ejemplo, se basa en un liderazgo heredado en lugar de electo, seleccionado por miembros femeninos de las tribus, la toma de decisiones por consenso independientemente del tamaño de la población de las tribus y un solo grupo capaz de llevar los asuntos ante el cuerpo legislativo. [22]

El comercio a larga distancia no evitó la guerra y el desplazamiento entre los pueblos indígenas, y sus historias orales hablan de numerosas migraciones a los territorios históricos donde los europeos los encontraron. Los iroqueses invadieron y atacaron tribus en el área del río Ohio del actual Kentucky y reclamaron los terrenos de caza. Los historiadores han señalado que estos eventos ocurrieron ya en el siglo XIII o en las Guerras de los Castores del siglo XVII. [23]

A través de la guerra, los iroqueses llevaron a varias tribus a migrar hacia el oeste a lo que se conoció como sus tierras históricamente tradicionales al oeste del río Mississippi. Las tribus originarias del valle de Ohio que se trasladaron al oeste incluían a los pueblos Osage, Kaw, Ponca y Omaha. A mediados del siglo XVII, se habían reasentado en sus tierras históricas en lo que hoy es Kansas, Nebraska, Arkansas y Oklahoma. Los Osage lucharon contra los nativos americanos de habla caddo, desplazándolos a su vez a mediados del siglo XVIII y dominando sus nuevos territorios históricos. [23]


Los cambios climáticos provocaron conflictos en el siglo XVII

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Por Sara Reardon, CienciasAHORA

A medida que la Guerra de los Treinta Años & # x27 entre las dinastías gobernantes de Europa & # x27 se prolongó durante el siglo XVII, los soldados sufrieron las décadas más frías que Europa había experimentado durante algún tiempo. Lejos al este, los ejércitos de Manchuria (actual norte de China) descendieron desde el nevado norte y abrieron una brecha en la Gran Muralla China. No mucho después, una plaga azotó Europa. ¿Por qué tanto tumulto? Un nuevo estudio controvertido sugiere que la mayoría de las enfermedades de la humanidad, desde guerras hasta epidemias y recesiones económicas, se pueden atribuir a las fluctuaciones climáticas.

Los avances en paleoclimatología han permitido a los investigadores mirar hacia atrás en el tiempo más que nunca antes. Uno de estos científicos, el geógrafo David Zhang de la Universidad de Hong Kong, estaba particularmente interesado en cómo los episodios de frío y calor afectan a la civilización humana. Él y sus colegas cargaron una poderosa herramienta de análisis estadístico con datos socioeconómicos, ecológicos, demográficos y de otro tipo. Recopilaron datos sobre 14 variables, como la altura humana, el precio del oro, el ancho de los anillos de los árboles y la temperatura de la Europa preindustrial entre los años 1500 y 1800. Luego, el equipo realizó un análisis estadístico llamado análisis de causalidad de Granger para establecer si existían relaciones de causa-efecto entre cualquiera de ellos. Este tipo de análisis poderoso permite a los investigadores observar una serie temporal de datos y formar relaciones en las que un tipo de evento conduce constantemente a otro. Finalmente, los investigadores dividieron el período de tiempo en cuatro porciones más pequeñas, que van de 40 a 150 años cada una, para determinar si los eventos importantes durante estas eras fueron realmente causados ​​por diferencias de temperatura dentro de un período determinado, no solo correlacionados con él.

Los cambios climáticos fueron una causa estadísticamente significativa de disturbios sociales, guerra, migración, epidemias, hambruna y estado nutricional, informan los investigadores en línea hoy en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias. Y el clima causó hambrunas, recesiones económicas y eventos humanos catastróficos con mucha más frecuencia que cualquiera de las otras 14 variables. La forma más directa en la que los cambios climáticos extremos influyen en la sociedad humana es a través de la agricultura, dice Zhang, una disminución de la oferta de cultivos elevará el precio del oro y provocará inflación. Del mismo modo, las epidemias pueden verse agravadas por el hambre. Y cuando la gente se siente miserable, es probable que se enoje con sus gobiernos y entre ellos, lo que resultará en una guerra.

Pero las edades doradas surgen de estos períodos oscuros, argumenta el equipo. Por ejemplo, un período frío de 100 años que comenzó en 1560 provocó el acortamiento de las temporadas de cultivo. Los investigadores encontraron un vínculo causal con una disminución en la estatura humana promedio de casi una pulgada durante este período, y el siglo estuvo plagado de enfermedades y conflictos. Pero el mundo comenzó a calentarse en 1650 cuando Carlos II fue coronado rey de Inglaterra en 1660, la coronación desató la era de la Ilustración en Europa.

El mapeo de las temperaturas en las eras también permitió a los investigadores observar las correlaciones históricas y determinar un "umbral de crisis" en el que los precios de los alimentos suben tanto, en función del cambio climático, que sigue la crisis. Esto les permitió "predecir" cuándo ocurrirían eventos en otros momentos de la historia. Descubrieron que esas "predicciones" eran correctas, dice Zhang, lo que demuestra que el clima afecta "no solo a la guerra, no solo a la población, sino a toda la sociedad".

Halvard Buhaug, un politólogo del Instituto de Investigación para la Paz de Oslo, califica la investigación como "un buen trabajo con una gran cantidad de datos buenos". Pero agrega que fue "realmente sorprendente" y "desafortunado" que los autores no discutieran si los hallazgos seguían aplicándose en la actualidad. período industrial, cuando el comercio, el desarrollo tecnológico y otros procesos han hecho que las sociedades sean menos sensibles al clima. No está claro, dice, si esta investigación es relevante para el día de hoy, cuando los humanos se enfrentan a un período de rápidos cambios de temperatura.


Los síntomas de esta enfermedad son complejos. Se manifiestan simultáneamente en el individuo, en la sociedad y en la raza.

El individuo se ha adaptado mal al clima moral en el que la democracia moderna le obliga a vivir. El nivel mental no ha aumentado al mismo tiempo que el progreso de la medicina, la higiene y la educación. Desde entonces, la intemperancia, la irresponsabilidad y la búsqueda de la comodidad se han convertido de alguna manera en los principios rectores de la conducta, la resistencia nerviosa, la capacidad de esfuerzo e incluso la inteligencia han disminuido. Las enormes sumas gastadas por Estados Unidos en educación pública no han producido el resultado deseado. Según el Comité Nacional de Higiene Mental, al menos 40.000 niños son demasiado estúpidos para seguir las clases. Los analfabetos son todavía muy numerosos. La famosa investigación de Herbes en 1917 sobre los oficiales y hombres del ejército estadounidense mostró que el 46 por ciento de ellos tenían menos de trece años de edad mental.

Es probable que un estudio de la población francesa, particularmente en ciertos pueblos de Normandía y Bretaña, revele una situación similar. Pero aquí no disponemos de estadísticas que nos permitan comparar las edades cronológica y psicológica de los escolares. No debemos engañarnos sobre la importancia de los exámenes con los que los jóvenes están sobrecargados. El certificado escolar, la matrícula e incluso los títulos universitarios no son una prueba de inteligencia. Muchos jóvenes de bajo calibre mental logran aprobar estos exámenes. La población adulta comprende un gran número de personas anormales. En los Estados Unidos hay posiblemente treinta millones de personas que no están adaptadas o no se adaptan a la vida moderna. En Francia, muchos desempleados son demasiado poco inteligentes, ignorantes o enfermos para trabajar. Una cuarta parte de ellos se muestra incapaz de realizar ninguna actividad. Esto significa que la gente normal tiene que soportar la carga de los defectuosos y los parásitos. La mayoría debe su pan de cada día al trabajo de la minoría. Por una extraña aberración, somos más solícitos con nuestros hijos atrasados ​​que con nuestros superdotados.

Esta disminución generalizada de la inteligencia y el sentido común parece deberse a la influencia del vino, las bebidas espirituosas y el exceso de todas las tierras, de hecho, a la falta de disciplina moral. Existe una relación definida entre el alcoholismo de una comunidad y su decadencia intelectual. (De todas las naciones adictas a la ciencia, Francia es la que bebe más vino y gana con menos frecuencia el premio Nobel). Ciertamente, el cine, la radio y la absurda complejidad del currículo escolar también contribuyen al estado crítico de la mente francesa. Pero, sin duda, la intemperancia es una de las principales causas de la tendencia a la baja de este pueblo alguna vez famoso como el más inteligente del mundo.

Existen, al mismo tiempo, graves trastornos en las actividades no intelectuales de la mente, incluso una atrofia de algunas de estas actividades. El sentimiento, tanto como el intelecto, se ha visto profundamente afectado por la búsqueda del beneficio, la satisfacción sensual y la diversión. La ausencia de sentido moral, la deshonestidad, la cobardía y la intemperancia provocan un desorden simultáneo en las funciones afectiva, intelectual y orgánica. En Francia, estas dislocaciones de la personalidad son particularmente frecuentes y pronunciadas. El francés, aunque a menudo muy dotado, tiende a mostrarse como un ser estrecho y mezquino. Por supuesto, hay muchas personas que son inteligentes, sanas y muy morales. También hay familias numerosas y robustas. En muchos de los más antiguos, las potencialidades hereditarias se han mantenido intactas. Junto a idiotas, locos y criminales, se encuentran artistas admirables, grandes eruditos, inventores maravillosos y héroes. El cristianismo está lejos de estar muerto. Hoy, como en los primeros siglos de su historia, la Iglesia sigue produciendo apóstoles de la caridad, místicos y santos. Estos son hechos innegables y nos dan motivos legítimos para la esperanza. Pero, ¿puede el elevado desarrollo intelectual y moral de unos pocos compensar la corrupción y la estupidez de la mayoría? Cuando Grecia fue conquistada por Roma, ¿no se enorgullecía de la presencia de Pólibo y Arquímedes? Francia fue una vez la nación más grande, rica, valiente e inteligente de Europa. El Imperio Británico dominaba el mundo con su gigantesco poder. Estados Unidos vivía en un estado de prosperidad sin precedentes hasta ahora. ¿Qué factor, además de la degeneración, podría haber sido lo suficientemente poderoso como para provocar desastres tan extraordinarios en la gente de Occidente?

El optimismo es, sin duda, un estado de ánimo atractivo. Es tentador negar la existencia del mal, ya que negarlo obvia la necesidad de combatirlo. Por otro lado, una visión clara del mal nos impulsa a actuar. Solo podremos volver a ponernos de pie si nos damos cuenta de que nos hemos caído. Tenemos que admitir el hecho de que no hemos sabido guiarnos.

¿Los desastres repentinos devuelven un sentido de realidad a quienes lo han perdido? Es fundamental que las democracias comprendan que padecen la misma enfermedad que Francia y que les espera el mismo destino.

No es la primera vez que esta enfermedad aparece en el mundo. Ya se ha manifestado en un momento determinado de la historia de todos los grandes pueblos de la antigüedad. Como escribió una vez Dean Inge, la civilización es una enfermedad invariablemente fatal.


Cambio climático: lecciones de los vikingos

Los científicos están sondeando los fondos de los lagos y bahías en las islas árticas Lofoten de Noruega para investigar la influencia del cambio climático y el nivel del mar en los vikingos. El climatólogo William D'Andrea del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty arrastra un flotador que ha estado amarrado bajo la superficie de una bahía durante varios años.

Un día de junio del año 793, hombres en barcos desembarcaron en Lindisfarne, una isla al este de Inglaterra ocupada por un monasterio. Los hombres, aparentemente del norte, saquearon tesoros, derribaron altares e incendiaron edificios. Mataron a algunos monjes y se llevaron a otros encadenados a otros, se desnudaron y dejaron a merced del clima. El ataque conmocionó a la sociedad cristiana europea. Llegaron a marcarlo como el comienzo oficial de la era vikinga, cuando los invasores nórdicos se extendieron hasta el sur del Mediterráneo y el norte de Asia, antes de aparentemente desaparecer unos 250 años después.

De hecho, el ascenso de los vikingos no fue un evento repentino, sino parte de un largo proceso de desarrollo humano en el norte de Escandinavia, cuyas largas e intrincadas costas marinas y archipiélagos llevaron al surgimiento de una cultura basada en la tierra, pero que dependía en gran medida de la tierra. mar. Los vikingos (el nombre deriva del nórdico para "habitantes de la bahía") fueron sobrevivientes de un ambiente duro y frío, donde las condiciones climáticas estaban constantemente al borde de la supervivencia, y los pequeños cambios en el clima podían tener grandes efectos. También podrían hacerlo los cambios en el nivel del mar. ¿Qué influyó en su breve florecimiento y declive, y cómo se ganaron la vida a largo plazo? Hoy en día, sus experiencias pueden proporcionar una lección práctica sobre cómo el cambio climático puede afectar a una civilización.

Alrededor de sitios arqueológicos vikingos clave, investigadores del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia y otras instituciones están sondeando los fondos de lagos profundos en busca de pistas sobre cómo los vikingos y sus predecesores se adaptaron, desde sus primeros tiempos, alrededor del 500 a.C., al 1000 d.C., pico del período clásico de saqueo y saqueo. Their study area is in the Lofoten Islands, a remote archipelago off Norway's coast within the Arctic Circle.

People have probably lived amid the Lofotens' windswept fjords and snowcapped mountains for at least 10,000 years, but they took up conventional civilization late. Rudimentary farming, livestock raising and the use of iron did not start until about 500 BC, millennia after most of the rest of the world. The probable reason: weather.

The Lofotens are about the farthest north agriculture has ever gotten. The only reason it is possible here at all is an offshoot of the Atlantic Ocean's Gulf Stream current, which bathes the islands with just enough warmth from the south to create a short growing season. Even so, conditions are barely tolerable, and minor natural drops in temperature could wipe out crops and livestock. People had to adapt or die. Indeed, previous research has produced evidence of several such climate swings, along with substantial changes in sea level around the islands. The researchers hypothesize that when they could, the Vikings produced as much off the land as they could, but when that did not work, they turned to more dependable harvests from the sea, especially the cod that today still make the Lofotens a major export fishery. No wonder people here became exquisitely skilled shipbuilders and navigators. Did bouts of bad weather and a general shortage of arable land encourage them to go raiding other people's coastal real estate? Some of the original settlers of Iceland, who crossed the North Atlantic in the late 800s, came from the Lofotens could similar forces have helped drive them?

The team's most recent research trip began this past May on a promontory high above Borgpollen, a big inland bay nestled inside Vestvagoya. Hilly farmland slopes down to the bay, which is connected to the ocean by a series of shallow passages. In the chilly dusk of late evening, D'Andrea pointed out local sights. On a distant rise lay the largely invisible remains of the largest Viking dwelling ever found, a longhouse stretching some 270 feet. From here, a series of powerful chieftans ruled about 1,000 years ago, until an apparent sudden decline. Along the bay's shores lie the ruins of at least 22 stone-and-turf boathouses, where sleek seagoing vessels were once stored and repaired. The longhouse site is now occupied by the popular Lofotr Viking Museum in the village of Borg, where tourists can view artifacts, watch costumed re-enactors relive scenes from Viking life, and cruise the bay on a replica Viking ship.

The islands’ unforgiving weather and landscape have always forced people to make a living from both land and sea. Tromso University Museum archaeologist Stephen Wickler (left) and Northern Arizona University palynologist Scott Anderson survey a coastal landscape occupied by predecessors of the Vikings some 6,000 years ago. Credit: Kevin Krajick

D'Andrea and his collaborators were probing murkier aspects of the period. Each day, they ventured onto the bay or nearby ponds and lakes in modest inflatable watercraft. From these, they dropped coring tubes to the deep bottoms, filling them with mucky detritus washed in century after century from the land. With different materials coming in year by year depending on climate, vegetation and how the land was being used at any one time, the sediments comprise a potential record of humans and their activities going back thousands of years.

At the first lake, they are driven off by giant ice floes left over from winter wind is pushing the ice around, and they can't get to the spot they want. The following day, D'Andrea and three students launch their little boat into another lake, ringed with stark mountains and, in the lower elevations, farm fields. This one is fully thawed, but a cold, hard wind is blowing, and the tippy little craft is barely big enough for a couple of people to move around in.

They set three anchors to keep the boat in place, then drop a weighted six-foot-long plastic tube attached to a rope overboard until they feel it hit bottom about 75 feet down. D'Andrea and Moussa Dia, a geology student at the College of William & Mary, then take turns yanking on a separate rope rigged to a hammer that drives the corer into the mud. This is strenuous exercise, and it takes a while. When it feels like the core isn't going in anymore, it is time to retrieve it–another struggle, first to dislodge it from the deep mud, then to haul it back to the surface. When the core tube finally emerges, Dia and D'Andrea hastily cap its bottom so the mud doesn't fall back out, and wrestle it back into the boat. By now, an inch or more of near-freezing lake water is sloshing around deck. It's time to return to shore, prepare the core for storage–then go back out for another one.

Lamont grad student Lorelei Curtin and Eve Pugsley, a student at the College of William & Mary, launch into a lake that the team plans to sample.

Previous researchers have already compiled evidence from pollen and other sources suggesting that people here endured several significant ups and downs of temperature during the 1,500-year study period. Now, using newer analytic techniques, the team hopes to get at further information. Waxy substances produced by the leaves of different plants and trees should reveal what was growing at any one time, and whether the landscape was predominantly forest or grassland. Different forms of lipids produced by lake algae can chart changing water temperatures to within a degree Centigrade. Pyrolytic polycyclic aromatic hydrocarbons–in plain language, soot–can be used to reconstruct the prevalence of fire, and whether the probable sources were natural or manmade. And, very important, poop: distinct compounds produced in the guts of mammals including sheep, cattle and humans and collected in the lake bottom should allow the team to sort out which species were here at which times, and in what numbers.

"No doubt there were social, political and religious factors that impacted the Vikings," said paleoclimatologist Nicholas Balascio of the College of William & Mary, co-leader of the project. "But we think the environment was important too. To what extent, we're aiming to find out."

One separate fact is already clear: people here were affected not only by weather, but changes in sea level. For millennia after the waning of the last ice age, about 15,000 years ago, global sea levels rose as ice melted. But it was the opposite in the Lofotens the islands were covered with so much ice, the earth was pressed down, and when it melted, the land sprang back, often outpacing the waters' rise. The process continued through early Viking times, when sea level was three feet more or higher than it is now. It appears that some time after 900 AD, the rising of the land started making Borgpollen's narrow channel to the ocean too shallow for large ships to pass. The old boathouses now lie stranded and useless, far up from previous beach lines. This local event does not explain the overall decline of Viking raiders, but is perhaps one reason why this particular domain withered. Elsewhere, larger forces were probably at work, including the spreading power of Christian churches and kings who reined in violent freelance chieftans, and converted the cod fishery into a highly organized industrial-scale enterprise as early as the 1200s.

On the second full day of fieldwork, the team took to Borgpollen itself, launching from near a couple of replica Viking craft bobbing along a stone pier. Only a few tourists were in sight it was still early in the season. Far out in the middle, they dropped the corer 150 feet before hitting bottom, and began pounding. After a long interval of taking turns, it seemed they were not making any more progress, and they fought to dislodge it. After a long haul, it came up completely full. Everyone cheered. "That's probably about 5,000 years' worth of mud," said D'Andrea. Lamont grad student Lorelei Curtin corralled the apparatus out of the water and capped it. In the process, she was smeared with icy water and sulfurous mud. "OK, I don't want to go overboard for this," she half-joked, as the boat tipped sternward while they brought the core aboard.

On following days, the team cored a half-dozen more sites, often with the help of Stephen Wickler, an archaeologist at the Tromso University Museum who also had helped organize the work. Wickler's main task, though, would come later he has done Viking-era excavations all over the far north, and plans to help interpret the cores in light of still largely untapped data from numerous sites.

Wickler is also interested in the more distant past. One day, he guided the team to a rocky seaside cove ringed by a flat area set some 30 vertical feet above the tide line. A dozen unobtrusive pits pocked the flat area–the remains of Stone Age dwellings built by people who lived here some 6,000 years ago, he explained. The dwellings were once right on the beach, he said–a marker of how far the island has risen over that time. People were adapting to sea-level change long before the Vikings. Now, he noted, with human-influenced global warming, the sea is almost certain to rise back up again, though how much, no one knows.

Project co-leader Nicholas Balascio of the College of William & Mary takes notes at small pond near the seashore.

Climate change could have both good and bad effects here, said Wickler. With cod fishing still a major pursuit, the islands are dotted with fishing villages sitting at water's edge, just as the Stone Age dwellings once did. If the waters rise even a little, these could be swamped. Moreover, as the ocean warms, the cod appear to be moving their haunts northward, and this could eventually move them out of range. On the other hand: expensive brand-new bridges and tunnels now connect the Lofotens to the mainland and to each other, making them far more accessible to outsiders. Vestvagoya has an airport with a half dozen or more flights each day. That is largely why tourism is booming here, and nudging out fishing as the major industry–at least in warm weather. "If summers get longer and warmer, you can't see it as necessarily a negative here," said Wickler. In other words, invaders might now be coming here from the south, and they might in fact be welcome.


Why the Maya Fell: Climate Change, Conflict—And a Trip to the Beach?

Latest evidence hints at a cautionary tale for modern civilization, expert says.

Part of our weekly "In Focus" series—stepping back, looking closer.

Every civilization has its rise and fall. But no culture has fallen quite like the Maya Empire, seemingly swallowed by the jungle after centuries of urban, cultural, intellectual, and agricultural evolution.

¿Qué salió mal? The latest discoveries point not to a cataclysmic eruption, quake, or plague but rather to climate change. And faced with the fallout, one expert says, the Maya may have packed up and gone to the beach.

But first came the boom years, roughly A.D. 300 to 660. At the beginning of the so-called Classic Maya period, some 60 Maya cities—each home to between 60,000 and 70,000 people—sprang up across much of modern-day Guatemala, Belize, and Mexico's Yucatán Peninsula. (Explore an interactive map of key Maya sites.)

Surrounded by pyramids, plazas, ball courts, and government buildings, the urban Maya discussed philosophy, developed an accurate solar-year calendar, and relished a thick, bitter beverage made from cacao beans: the world's first hot chocolate.

Farmers, too, were riding high, turning hillsides into terraced fields to feed the burgeoning population.

Then came the bust, a decline that lasted at least two centuries. By 1100 the residents of once thriving Maya cities seem to have just up and left. But where did they flee to, and why?

In the 19th century, when explorers began discovering the overgrown ruins of "lost cities," theorists imagined an immense volcanic eruption or earthquake or superstorm—or maybe an empire-wide pandemic. (Related: "Maya Mystery Solved by 'Important' Volcanic Discovery?")

But today scientists generally agree that the Maya collapse has many roots, all intertwined—overpopulation, warfare, famine, drought. At the moment, the hottest field of inquiry centers on climate change, perhaps of the Maya's own doing.

The latest Maya climate-change study, published Friday in the journal Science, analyzes a Belizean cavern's stalagmites—those lumpy, rocky spires on cave floors—to link climate swings to both the rise and fall of the empire.

Formed by water and minerals dripping from above, stalagmites grow quicker in rainier years, giving scientists a reliable record of historical precipitation trends. One sample used in the new study, for example, documents fluctuations as far back as 2,000 years ago.

Among the trends revealed by the Belizean stalagmites: "The early Classic Maya period was unusually wet, wetter than the previous thousand years," according to study leader Douglas Kennett, an environmental anthropologist at Pennsylvania State University. "During this time, the population proliferated," aided by a surge in agriculture.

During the wettest decades, from 440 to 660, cities sprouted. All the hallmarks of Maya civilization—sophisticated political systems, monumental architecture, complex religion—came into full flower during this era.

(Read about the rise and fall of the Maya in National Geographic magazine.)

Climate Shift Sparks Conflict

But the 200-year-long wet spell turned out to be an anomaly. When the climate pendulum swung back, hard times followed.

"Mayan systems were founded on those [high] rainfall patterns," Kennett said. "They could not support themselves when patterns changed."

The following centuries, from about 660 to 1000, were characterized by repeated and, at times extreme, drought. Agriculture declined and—not coincidentally—social conflict rose, Kennet says.

The Maya religious and political system was based on the belief that rulers were in direct communication with the gods. When these divine connections failed to produce rainfall and good harvests, tensions likely developed.

Within the scant 25 years between 750 and 775, for example, 39 embattled rulers commissioned the same number of stone monuments—evidence of "rivalry, war, and strategic alliances," according to Kennett's study.

But times would get even harder.

The stalagmite record suggests that between 1020 and 1100 the region suffered its longest dry spell of the last 2,000 years. With it, the study suggests, came Maya crop failure, famine, mass migration, and death.

By the time Spanish conquistadors arrived in the 16th century, inland Maya populations had decreased by 90 percent, and urban centers had been largely abandoned. Farms had become overgrown and cities reclaimed by forest.

The collapse, though, wasn't exactly all natural. To some extent, the Maya may have designed their own decline.

"There were tens of millions of people in the area, and they were building cities and farms at the expense of the forest," climate scientist Benjamin I. Cook said.

Widespread deforestation reduced the flow of moisture from the ground to the atmosphere, interrupting the natural rain cycle and in turn reducing precipitation, says Cook, of NASA's Goddard Institute for Space Studies and the Lamont-Doherty Earth Observatory.

According to computer simulations Cook ran for a study published in Geophysical Research Letters this past August, the localized drying decreased atmospheric moisture by 5 to 15 percent annually. Even a 10 percent decrease is considered an environmental catastrophe, he says.

Add this to the broader drying trend and the situation becomes dire—a cautionary tale for modern society, according to Cook. Today, as more and more forestland is turned into farms and cities, and as global temperatures continue to rise, we may risk the same fate that befell the Maya, he says.

But, according to Arizona State University professor of environment and society B.L. Turner, "that's the kind of oversimplification we're trying to get away from. The Mayan situation is not applicable today—our society is just so radically different now."

In a study published in August by the journal Proceedings of the National Academy of Sciences, Turner—along with co-author Jeremy Sabloff, a member of the National Geographic Committee for Research and Exploration—attempts to correct some common misconceptions, beginning with the idea that Maya civilization vanished after the conquistadores arrived.

"It didn't cease to exist there are still today Mayan people in the area. The culture, the traditions have been maintained," he said. But the cities, historically, have not—and that's odd.

Throughout global history, he said, "rarely can you find a large sustained population that just left and never came back," Turner said. The closest analogue he can think of is the sudden, and final, abandonment of Cambodia's Angkor Wat complex in the 15th century.

Turner's study concludes that the natural environment recovered rather quickly after the dry centuries. Why, then, didn't the Maya reclaim their glorious cities?

Turner points to the coasts. Fleeing starving, warring inland cities, many Maya made a beeline for the shore. Trade also shifted, from overland paths to coastal routes, he suggests.

With life relatively comfortable on the coast, the inland Maya cities may have simply been forgotten, Turner says. No catastrophic earthquake, no plague, no curse, but rather a gradual migration to the beach, where life was a bit mellower.


Climate, Overpopulation & Environment - The Rapa Nui debate

The story of the "ecocide" and collapse of the civilization on isla de Pascua, o Rapa Nui in the native language, became very popular with the film "Rapa Nui" (1994) and the book by American biologist Jared Diamond "Collapse - How societies choose to fail or survive" (2005). After the proposed scenario shown in both film and book, the human population grow too large and a fierce overexploitation of the limited natural resources of the island started. Especially wood was needed for the construction of the moai - large statues that impersonate the forefathers and became a symbol of power and prestige on the small island. However after clearing completely the forest of large grown palm trees, the soil was quickly eroded by the heavy rain falls that periodically occur. The barren volcanic rocks could no longer sustain agriculture production and soon the farmers were no longer able to feed the population - without timber no one was able to build boats to escape the impending doom. In the resulting famine, chaos and civil wars one of the highest developed cultures in the Pacific Ocean, with an own scripture and astonishing construction skills, rapidly collapsed.

This scenario is based primarily on the discovery during an archaeology expedition prior to 1961 of unknown palm-like pollen in sediments. The layer with pollen was found in various cores recovered from swamps, also root imprints in fossil soils and subfossil nuts, found in the lava caves, prove that Easter Island once supported large grown palm trees. Today the landscape of Rapa Nui is dominated by meadows, which cover 90% of the island the rest is shrublands and planted forests of Eucalyptus trees, which host almost no native species.

Obviously the society of Easter Island, ignoring the destruction of their environment and valuing symbols of status over common sense and sustainability, was finally doomed to extinction by its own greed - a tale that reminds us that our earth is like Easter Island - nothing more than a dot in the vastness of space and we too in the end will lack the possibility to escape from an environment that today must sustain 7 Billion People.

Fig.1 & 2. In 1786 the "La Pérouse" expedition (1785-1788) visited Easter Island, the artist Duché de Vancy produced the first map and the first drawings of the locals (somehow idealized) and the moai-statues (images in public domain). Note that the moai are shown still standing upright - so apparently not all statues were toppled down in a prehistoric war as proposed by some authors.

However in contrast to what the "based on true facts" Hollywood-production proposes, this grim fable and the catastrophic scenario on Rapa Nui were and are still disputed.

The number of studied cores to reconstruct the paleoecology of the island is limited and most were analyzed with a very coarse resolution and present mayor sedimentary gaps, so many doubts remain how fast and when Rapa Nui lost entirely its native forests. According to the most recent palynological studies the island experienced a cold and dry climate until the end of the last glacial maximum some 12.000 years B.P. During the moister climate of the Holocene the forests expanded and persisted until the arrival of humans sometime between 300 and 800 A.D. Deforestation then presumably took place between these ages and the arrival of Europeans in 1722.

Based on this limited information two main sets of hypotheses to explain the massive loss of plant live and species diversity on the island were proposed. One set of hypotheses, summarized in the book "Colapso", impute deforestation to direct and indirect human behavior. Humans cleared actively the entire forest and hunted the local fauna until the brink of extinction. In a modified version of the human-impact hypothesis the colonists were not the main and only culprits of the environmental collapse, but invasive plant or animal species brought by them on the isolated island, which in fierce concurrence with native species caused their rapid decline and extinction.

A second set of hypotheses deal with a possible massive impact of past climate changes, like prolonged droughts, on an already sensible and instable island environment and society.

Fig.3. Simplified history of the environmental phenomena on Rapa Nui.

Good sediment cores and therefore records of the past of Rapa Nui can be obtained from the swamps and lakes situated in the three main craters of the volcanic island, because larger sediment traps are more likely to hold thicker and undisturbed deposits. Rano Aroi crater holds a bog with an outflow and connections to the groundwater table. Rano Raraku y Rano Kao craters hold permanent lakes without outflows and are disconnected from the main groundwater bodies by impermeable lake sediments.

Counting the pollen grains in sediments recovered from Lake Ranu Raraku showed a replacement of palm-dominated by grass-dominated pollen assemblages in the sedimentary record beginning with the year 1200, as the supposed result of the almost complete clearing of the dense palm-tree forest. Unfortunately interpretation of pollen diagrams can be very tricky.

Pollen sum curves do reflect a relative change in pollen production, which not necessarily reflects the absolute number of palm trees in the surrounding area of the sample site. Depending on the tree species and how this species is pollinated (a species pollinated by wind will produce much more pollen grains that a species that can rely on more trustworthy vectors like animals) different species can produce very different quantities of pollen. To reconstruct the true vegetation cover from a pollen assemblage we must know the calibration factor of the studied plant species.

It is however not clear what tree species produced the pollen on Rapa Nui. Pollen-morphological similarities exist to widespread species on pacific islands of the genus Pritchardia (the Pritchard palm), Cocos (the coconut palm) and the species Jubaea chilensis (the wine palm). Some authors assume that Easter Island was dominated by a forest of wine palms. The sparse macroremains found however do not match all the mentioned species. The incomplete fossil nuts show most similarities to the nuts of Juania australis, an endemic palm species found today only on the Juan Fernández Islands. Assuming that all the remains - the root-casts, the pollen grains and the nuts - came from just one plant, it was also suggested that the palm of Rapa Nui was an endemic - and today extinct - species: Paschalococos disperta, with dubious systematic affinities to recent palm species and unknown "pollen-conversion-factor".

Even when exactly knowing the conversion-factors, the pollen signal conserved in bogs and swamps also depends strongly from the location of the trees in the catchment area. Few trees very near the shore of the sample site can give stronger signals that many trees or even an entire forest located in great distance.

Not only botany, also geology causes problems when studying the past of Easter Island.

All the studied cores show erosion and a prominent gap in the sediments until the year 800, maybe as result of a major drought - unfortunately just in the time period when the first human impact is postulated. The peak of land use and cutting/burning of the forest occurred probably some time later in the years 1300 to 1600.

The sediment and pollen records therefore can give only approximately ages of vegetation changes occurring in this interval and also not the exact extent and cause of such changes.

16 million palm trees, covering almost 70% of the surface, were estimated to grow once on Rapa Nui. Were all these palms really consumed by humans and for what purpose ? Construction of moai or as source of drinkable plant sap? But these numbers are in strong contrast to the relative thin charcoal layers and wood fragments discovered until now on the entire island. It is however possible that the missing wood-debris and charcoal was eroded, transported and deposited in the surrounding ocean.

However a third scenario is possible considering also the archaeological remains from Rapa Nui. In the archaeological record there is almost no evidence for an increased rate of conflicts or violence on the island in response to overpopulation stone artefacts thought to be spearheads were simple tools to cut and scrap and there are no fortifications to be found. Hundreds of studied skeletons showed no particular signs of war or violence and cannibalism remains unproven for Rapa Nui. According to this scenario the deforestation was a "natural" process (maybe helped by introduced rats) and not intentionally forced by humans. Also the loss of the forests had no disastrous effects on the population, society and the quality of living of the Rapanui.

In the end the most intriguing questions remain still unanswered: Did the former inhabitants destroy completely the island's dense subtropical forest, causing their own demise? Was Rapa Nui since the beginnings of human colonization a poor environment, covered only with local spots of forest and was it a drought, maybe in combination with human impact, that finally triggered the extinction of the already rare plant species? Did the natives realize the impending change - did they even care?

What seems sure is that the deforestation of Rapa Nui was a complex process. Blaming climate change alone seems inappropriate. The plants and animals had already survived harsh climatic changes in the last 10.000 years on the former uninhabited island and human presence in the last thousand years would have added further pressure on the environment. However humans coexisted for centuries with the forest, for example by using planting pits sheltered in the forests by the palm trees.

The "end" of the moai-culture was also more probably a slow process (not concluded at the arrival of the first Europeans in 1722) than a sudden traumatic Hollywood-catastrophe. Also the very first written reports describe the locals not necessarily as desperate survivors and the island as a post-apocalyptic wasteland. The Rapanui replaced the trees with shrubs and prevented soil erosion, they grow plenty of food using effectively millions of rocks as stone mulch. Much damage and soil erosion observable today on the island was done after the European colonization, especially with the introduction of large livestock that increased significantly soil erosion in the 20th century.

The lesson from Easter Island remains nevertheless important even if the demise of the ecosystem was not exclusively the fault of the people or a doomsday-scenario and the impoverished environment continued to sustain a society - it was however a society deprived of many future possibilities. It demonstrates that a society depends on the environment - so in the end it is in only in our own interest to care about it.

HUNT, T.L. (2007): Rethinking Easter Island’s ecological catastrophe. Journal of Archaeological Science 34: 485-502

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The views expressed are those of the author(s) and are not necessarily those of Scientific American.

ABOUT THE AUTHOR(S)

My name is David Bressan and I'm a freelance geologist working mainly in the Austroalpine crystalline rocks and the South Alpine Palaeozoic and Mesozoic cover-sediments in the Eastern Alps. I graduated with a project on Rock Glaciers dynamics and hydrology, this phase left a special interest for quaternary deposits and modern glacial environments. During my research on glaciers, studying old maps, photography and reports on the former extent of these features, I became interested in history, especially the development of geomorphologic and geological concepts by naturalists and geologists. Living in one of the key area for the history of geology, I combine field trips with the historic research done in these regions, accompanied by historic maps and depictions. I discuss broadly also general geological concepts, especially in glaciology, seismology, volcanology, palaeontology and the relationship of society and geology.


Ancient Mayan Water Conditions

The timing of the droughts matched periodic downturns in the Maya culture, as demonstrated by abandonment of cities or diminished stone carving and buildings activity. Experts say the Maya were particularly susceptible to long droughts because about 95 percent of their population centers depended solely on lakes, ponds, and rivers containing on average an 18-month supply of water for drinking and agriculture.

The Pyramids were found in a mountainous region of South America where Chile is today. The land was fertile and a plateau type region at higher altitudes, it was hot and humid in the summer and cold in the winter. that region had a bad drought and this and disease was what was thought to have killed them off. There civilizations ruins are beautiful but incredibly inaccessible.

The Maya were skilled astronomers who constantly followed the movements of the sun and the moon. They predicted eclipses, explained the movements of planets, and devised a sophisticated calendar of the solar year.