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¿Por qué la extinción de dinosaurios no afectó a otras especies de manera similar?

¿Por qué la extinción de dinosaurios no afectó a otras especies de manera similar?

Todos sabemos que los dinosaurios ya no existen y estamos familiarizados con la teoría que dice que los dinosaurios se extinguieron hace más de 60 millones de años al final del Período Cretácico (hace 146 a 65 millones de años). En aquel entonces, la mayoría de los continentes todavía estaban unidos compartiendo plantas y animales comunes.

Por qué sucedió esto sigue siendo un misterio y los científicos que estudian fósiles y rocas han llegado a diferentes conclusiones. Sin embargo, estamos familiarizados con la teoría más aceptada de que un meteoro golpeó la Tierra y provocó un cambio masivo en el clima. Otras teorías sugieren que un volcán gigantesco explotó y provocó un cambio climático, o que la extinción no ocurrió de repente sino gradualmente debido a la competencia entre mamíferos y dinosaurios.

Sin embargo, las teorías más aceptadas de un evento cataclísmico que alteró el clima de la Tierra no explican por qué muchas especies no solo sobrevivieron sino que prosperaron durante esa era "cataclísmica" en la Tierra. Los estudios científicos sugieren que alrededor de las tres cuartas partes de la vida animal y vegetal de la Tierra se extinguió. La razón principal de esto fue probablemente el hecho de que el polvo de tal impacto impidió que los rayos solares llegaran a la Tierra durante meses y, por lo tanto, afectó a la mayoría de las plantas y organismos que necesitan luz para sobrevivir.

La vida marina fue la que menos se vio afectada (10% a 22% de pérdida) y algunos ecosistemas acuáticos de alguna manera quedaron aislados de los cambios. El paleontólogo Thomas Holtz sugiere que los ambientes de agua dulce probablemente se mantuvieron sin cambios debido al hecho de que son abastecidos principalmente por fuentes de agua subterráneas.

Sin embargo, los resultados se basan en un comienzo hipotético, que es un meteoro o una erupción volcánica y en base a ese comienzo hipotético intentamos sustentarlo ajustando el resto de la información de tal manera para que encaje correctamente en el rompecabezas. Tendría más sentido buscar más evidencia en lugar de simplemente intentar ajustar los hechos conocidos para respaldarla.


    ¿Por qué se extinguieron los dinosaurios?

    El evento de extinción Cretácico-Terciario, o el evento K-T, es el nombre que se le da a la extinción de los dinosaurios y otras especies que tuvo lugar hace unos 65,5 millones de años. Durante muchos años, los paleontólogos creyeron que este evento fue causado por cambios climáticos y geológicos que interrumpieron el suministro de alimentos de los dinosaurios. Sin embargo, en la década de 1980, los científicos Luis (1911-88) y Walter Alvarez (1940-), padre e hijo, descubrieron en el registro geológico una capa distinta de iridio, un elemento que se encuentra en abundancia solo en el espacio, que corresponde a la precisión exacta. vez que murieron los dinosaurios. Esto sugiere que un evento de impacto de cometa, asteroide o meteorito puede haber causado la extinción de los dinosaurios. En la década de 1990, los científicos localizaron el enorme cráter Chicxulub en la punta de la península de México & # x2019s Yucat & # xE1n, que data del período en cuestión.


    ¿Cómo sabemos cuándo se extinguieron los dinosaurios?

    Es posible que haya escuchado términos como el "período jurásico" y la "era mesozoica". Estos son nombres de períodos en la historia de la Tierra.

    Los nombres no fueron simplemente sacados de la nada, todos corresponden a capas de roca, que se formaron durante los períodos que describen.

    (Puede obtener más información sobre cuándo vivían los dinosaurios aquí: Períodos de dinosaurios).

    La geología es el estudio científico de las rocas. Por lo tanto, los períodos de tiempo identificados por las capas de roca forman el escala de tiempo geológico.

    Cuanto más reciente es el período de tiempo, más alta se encuentra la capa de roca correspondiente.

    Por lo tanto, las rocas formadas durante el Período Cretácico aparecen por encima de las formadas durante el Período Triásico anterior.

    Las capas de roca en las que se encuentran los fósiles nos dan una idea de la antigüedad del fósil. Por ejemplo, los fósiles de Tyrannosaurus Rex aparecen en formaciones rocosas del Cretácico Superior, lo que nos hace saber que fue uno de los últimos dinosaurios.

    Las capas de roca también nos brindan muchas pistas sobre cuándo se extinguieron los dinosaurios, y también qué causó su extinción ...


    Furia volcánica

    Sin embargo, otros científicos sostienen que la evidencia de un evento de impacto de meteorito masivo no es concluyente, y que el culpable más probable puede ser la propia Tierra.

    Los antiguos flujos de lava en la India, conocidos como las trampas de Deccan, también parecen coincidir muy bien en el tiempo con el final del Cretácico, con vertidos masivos de lava que brotaron hace entre 60 y 65 millones de años. Hoy, la roca volcánica resultante cubre casi 200,000 millas cuadradas en capas que tienen en lugares más de 6,000 pies de espesor. Un evento eruptivo tan vasto habría ahogado los cielos con dióxido de carbono y otros gases que habrían cambiado drásticamente el clima de la Tierra.

    Los defensores de esta teoría apuntan a múltiples pistas que sugieren que el vulcanismo encaja mejor. Por un lado, algunos estudios muestran que la temperatura de la Tierra estaba cambiando incluso antes del evento de impacto propuesto. Otra investigación ha encontrado evidencia de muertes masivas mucho antes de hace 66 millones de años, con algunas señales de que los dinosaurios en particular ya estaban en un lento declive a finales del Cretácico. Es más, la actividad volcánica es frecuente en este planeta y es un culpable plausible de otras extinciones antiguas, mientras que los impactos de meteoritos gigantes son mucho más raros. Todo esto tiene sentido, dicen los partidarios, si las erupciones volcánicas en curso fueran la causa principal de las extinciones de K-Pg en todo el mundo.


    Cambios de fauna

    Durante los 160 millones de años aproximadamente de la Era Mesozoica (hace 252,2 millones a 66 millones de años) de los que se conocen los dinosaurios, hubo cambios constantes en las comunidades de dinosaurios. Diferentes especies evolucionaron rápidamente y fueron rápidamente reemplazadas por otras a lo largo del Mesozoico. Es raro que algún tipo particular de dinosaurio sobreviviera de una formación geológica a la siguiente. La evidencia fósil muestra una fauna moderadamente rica de plateosaurios y otros prosaurópodos, ornitópodos primitivos y terópodos durante la época del Triásico Tardío (hace 237 millones a 201,3 millones de años). La mayoría de estos tipos de dinosaurios también están representados en estratos de la Época Jurásica Temprana (hace 201,3 millones a 174,1 millones de años), pero siguiendo un Jurásico Medio poco conocido, la fauna del Jurásico Superior (hace 163,5 millones a 145 millones de años) fue muy diferente. Para entonces predominaban los saurópodos, los ornitópodos más avanzados, los estegosaurios y una variedad de terópodos. El Cretácico Temprano (hace 145 millones a 100,5 millones de años) contenía algunos saurópodos (aunque todos eran formas nuevas), algunos restos de estegosaurios, nuevos tipos de terópodos y ornitópodos, y algunos de los primeros anquilosaurios conocidos. Para el Cretácico superior (hace 100,5 millones a 66 millones de años), los saurópodos, que habían desaparecido de los continentes del norte a lo largo de la mayor parte del Cretácico temprano y medio, habían vuelto a invadir los continentes del norte desde el sur, y los ornitópodos avanzados (pico de pato) se habían convertido en los navegadores dominantes. Una variedad de nuevos terópodos de todos los tamaños estaban extendidos. Los estegosaurios ya no existían y los anquilosaurios estaban representados por una colección de nuevas formas que eran prominentes en América del Norte y Asia. Nuevos grupos de dinosaurios, los paquicefalosaurios y ceratopsianos, habían aparecido en Asia y habían colonizado con éxito América del Norte. Por tanto, el panorama general es bastante claro: a lo largo del tiempo mesozoico hubo una extinción y una renovación continuas de la vida de los dinosaurios.

    Es importante señalar que la extinción es una ocurrencia normal y universal. Las extinciones masivas a menudo vienen a la mente cuando se menciona el término extinción, pero las extinciones de fondo normales que ocurren a lo largo del tiempo geológico probablemente explican la mayoría de las pérdidas de biodiversidad. Así como las especies nuevas se separan constantemente de las existentes, las especies existentes se extinguen constantemente. La tasa de especiación de un grupo debe, en conjunto, exceder la tasa de extinción a largo plazo, o ese grupo se extinguirá. La historia de la vida animal y vegetal está repleta de sucesiones a medida que las formas tempranas son reemplazadas por formas nuevas y a menudo más avanzadas. En la mayoría de los casos, la naturaleza estratigráfica (estratigráfica) del registro fósil proporciona muy poca información para mostrar si las formas antiguas fueron realmente desplazadas por los nuevos sucesores (por los efectos de la competencia, la depredación u otros procesos ecológicos) o si los nuevos tipos simplemente expandido a los nichos ecológicos de la población en declive.

    Debido a que el registro fósil es episódico en lugar de continuo, es muy útil para hacer muchos tipos de preguntas, pero no es posible decir con precisión cuánto tiempo existieron realmente la mayoría de las especies o géneros de dinosaurios. Además, debido a que el conocimiento de los diversos grupos de dinosaurios es algo incompleto, la duración de cualquier dinosaurio en particular se puede medir solo aproximadamente, generalmente por límites estratigráficos y supuestos "primeros" y "últimos" sucesos. Estos últimos a menudo coinciden con los límites de la edad geológica; de hecho, la ausencia de formas de vida particulares ha definido históricamente la mayoría de los límites geológicos desde que el registro geológico se compiló y analizó por primera vez a fines del siglo XVIII. Los "momentos" de niveles aparentemente altos de extinción entre los dinosaurios ocurrieron en dos puntos del Triásico (hace unos 221 millones y 210 millones de años), quizás al final del Jurásico (hace 145 millones de años) y, por supuesto, en el final del Cretácico (hace 66 millones de años). Sin duda, hubo picos de extinción menores en otros momentos intermedios, pero hay registros terrestres deficientes para la mayor parte del mundo en el Triásico Medio, Jurásico Medio y Cretácico Medio.


    Algunos dinosaurios han sobrevivido hasta nuestros días

    Wikimedia Commons / Dominio público

    Es imposible probar algo negativo, por lo que nunca sabremos, con un 100 por ciento de certeza, que ningún dinosaurio logró sobrevivir a la Extinción K / T. Sin embargo, el hecho de que no se hayan identificado fósiles de dinosaurios que datan de hace más de 65 millones de años, combinado con el hecho de que nadie se ha encontrado todavía con un Tyrannosaurus Rex o Velociraptor vivo, es una evidencia sólida de que los dinosaurios, de hecho, desaparecieron por completo. el final del período Cretácico. Sin embargo, dado que sabemos que las aves modernas descienden en última instancia de pequeños dinosaurios emplumados, la supervivencia continua de palomas, frailecillos y pingüinos puede ser un pequeño consuelo.


    La extinción del Devónico hizo que los océanos se ahogaran hasta la muerte

    Era la edad de los peces. Hace 360 ​​millones de años, no había grandes animales terrestres y los animales más grandes todavía estaban en los océanos. Uno de los más grandes fue Dunkleosteus.

    Este era un monstruo marino como ningún otro. Dunkleosteus era un pez poderoso que crecía hasta 10 metros de largo y estaba cubierto con una armadura gruesa. Era un depredador y tenía huesos afilados que sobresalían de su mandíbula en lugar de dientes. Literalmente se comió tiburones en el desayuno.

    Podrías pensar que este pez parecido a un tanque podría soportar cualquier cosa, pero se estaba acabando el tiempo para Dunkleosteus. A lo largo de los océanos, las especies comenzaron a extinguirse, y cuando todo terminó, entre el 79% y el 87% de todas las especies se habían extinguido, incluidas las Dunkleosteus.

    Fue una de las peores extinciones masivas de la historia de la Tierra. Claramente, algo terrible debe haber sucedido, pero ¿qué? No hay una pistola humeante, ni rastro de nada dramático. En cambio, parece que el desencadenante fue algo completamente inocuo y ndash, pero que llevó a una serie de efectos colaterales que finalmente resultaron catastróficos.

    La "edad de los peces" se denomina técnicamente período Devónico. Duró desde hace 419 a 359 millones de años. Este fue un tiempo mucho antes de que incluso los dinosaurios caminaran por la Tierra.

    Son hermosos y raros y no hay nada como eso hoy

    Pero aunque había pocos animales terrestres, los océanos eran asombrosamente ricos en vida. Un arrecife fosilizado en Australia Occidental, la Formación Gogo, captura la vida en los mares del Devónico.

    "Está repleto de peces placodermo y están exquisitamente conservados, en tres dimensiones", dice Michael Coates, biólogo evolutivo de la Universidad de Chicago en Illinois. "Son hermosos y raros y no hay nada como eso hoy".

    Todo esto ahora se ha ido, aniquilado en la extinción que golpeó al final del Devónico.

    Los corales que construyeron los arrecifes del Devónico, las famosas criaturas que se alimentan del fondo conocidas como trilobites y ammonites, y los peces placodermos blindados como Dunkleosteus: todos recibieron una paliza. Pero no está claro por qué.

    Tal vez la vida marina del Devónico fue asesinada por plantas merodeadores

    Cuando los dinosaurios se extinguieron hace 65 millones de años, había un culpable obvio. Se cree que el impacto masivo de un asteroide ha esparcido escombros por todo el planeta, bloqueando el sol y causando estragos en el clima. Incluso hemos encontrado el cráter del impacto, en Chicxulub en México.

    Hay un cráter de impacto en Australia Occidental que data de hace 359 millones de años. Sin embargo, es bastante más pequeño que el cráter de Chicxulub, 120 km de ancho en comparación con 180 km, por lo que parece poco probable que haya sido toda la historia.

    Thomas Algeo de la Universidad de Cincinnati ha presentado una idea notable. Quizás la vida marina del Devónico fue asesinada por plantas merodeadores.

    El período Devónico vio el surgimiento de plantas terrestres "vasculares", un grupo que incluye todo, desde árboles hasta helechos y plantas con flores. Las plantas "no vasculares" más primitivas, como el musgo y el liquen, ya habían evolucionado antes de que comenzara el Devónico.

    Fue entonces cuando las cosas empezaron a ir mal para la vida en los mares.

    Las plantas vasculares tuvieron un poderoso impacto en la tierra. Sus raíces penetraron profundamente en el suelo, rompiendo rocas y ayudando a crear suelo.

    Al romper las rocas, las plantas liberaron nutrientes y minerales. Estos habrían beneficiado a las plantas, pero también fueron arrastradas a los ríos y luego a los océanos.

    Fue entonces cuando las cosas empezaron a ir mal para la vida en los mares.

    Estos nutrientes eran alimento para las algas microscópicas en los océanos, dice Algeo, y esas algas comenzaron a multiplicarse. Las floraciones de algas resultantes habrían manchado vastas áreas del mar de verde.

    Las "zonas muertas" resultantes pueden abarcar muchos kilómetros cuadrados.

    Luego, las algas fueron degradadas por bacterias, que consumieron oxígeno en el proceso. "Esto puede agotar completamente la columna de agua de oxígeno", dice Algeo.

    El resultado final fue una "zona anóxica", una región del océano donde no había suficiente oxígeno disuelto en el agua para que los animales respiraran.

    Esto sucede en algunas partes del océano en la actualidad, por ejemplo, cuando los nutrientes de las granjas llegan al mar. Las "zonas muertas" resultantes pueden abarcar muchos kilómetros cuadrados.

    En el Devónico, las zonas muertas se habrían extendido a lo largo de muchos miles de años, obligando gradualmente a los animales a vivir en áreas confinadas. Si Algeo tiene razón, los animales en los océanos comenzaron a luchar y finalmente se extinguieron: todo gracias al éxito de las plantas terrestres.

    Coates cree que Algeo está en lo cierto, pero dice que no puede ser toda la historia porque no explica qué especies vivieron y cuáles murieron. Por ejemplo, muchos tiburones sobrevivieron, a pesar de necesitar tanto oxígeno como otros peces.

    La falta de oxígeno no es suficiente para explicar la extinción

    Eso podría deberse en parte a que no todo el océano se volvió anóxico. Por ejemplo, todavía habría oxígeno en las capas superiores, ya que el viento lo mezclaría desde el aire.

    Los niveles de anoxia también pueden haber variado de un lugar a otro, dice Kelly Hillburn de la Universidad de Washington en Seattle. Eso es porque algunos continentes liberaron más nutrientes que otros.

    "No hubo ningún evento de construcción de montañas en Australia Occidental", dice Hillburn. "Todavía está ingresando algo de escorrentía continental, pero no se acerca a la cantidad que está ingresando en Europa o América del Norte".

    Aún así, parece que la falta de oxígeno no es suficiente para explicar la extinción. Y parece que la vida tuvo otros problemas con los que lidiar además de la asfixia.

    Por un lado, parece que los océanos también pueden haber sido tóxicos. En 2012, Kliti Grice de la Universidad de Curtin en Perth, Australia, y sus colegas estudiaron el fósil de una criatura parecida a un cangrejo y encontraron evidencia de químicos tóxicos de azufre.

    La exposición al sulfuro de hidrógeno habría matado a muchos organismos.

    Este fue el resultado de otros microorganismos que se alimentan de las floraciones de algas. Estas especies no usaron oxígeno, por lo que no contribuyeron a la anoxia. En su lugar, produjeron sulfuro de hidrógeno como desecho.

    Ese es el químico que le da a los huevos podridos su olor característico. Es altamente tóxico, por lo que la exposición al sulfuro de hidrógeno habría matado a muchos organismos e incluso podría haber afectado a los animales terrestres.

    Eso no es todo. Esas molestas plantas terrestres también contribuyeron a una edad de hielo.

    Cuanto más crecían las plantas terrestres, más dióxido de carbono eliminaban del aire. Es famoso que el CO2 es un gas de efecto invernadero que atrapa el calor del Sol, por lo que sacarlo del aire habría enfriado el planeta.

    La vida en la Tierra debe haberse vuelto rápidamente intolerable

    A medida que el frío se intensificaba, se habrían formado glaciares. Al atrapar agua en la tierra, los glaciares habrían bajado el nivel del mar, causando aún más alteraciones en la vida en el océano.

    Con todos estos cambios ocurriendo a la vez, la vida en la Tierra debe haberse vuelto rápidamente intolerable para muchas especies, dice Algeo.

    Estos eventos no sucedieron todos a la vez y ndash, pero tampoco sucedieron las extinciones. De hecho, llegaron en dos oleadas, una hace 359 millones de años y otra hace 372 millones de años.

    Algunas especies habrían sucumbido rápidamente. Otras criaturas que dependían de esas especies para alimentarse también habrían experimentado un efecto dominó, arrastrándolas a la extinción. Fue una reacción en cadena larga y lenta.

    Durante tiempos tan caóticos, cualquier evento dañino sería más perturbador de lo que sería en períodos "normales", dice Algeo. "Podría haber habido erupciones volcánicas", dice. "En condiciones de estrés, incluso perturbaciones externas relativamente pequeñas de este tipo podrían desencadenar tasas elevadas de extinción".

    Todo esto puede parecer un poco inverosímil. ¿Es realmente posible que un grupo de organismos, las plantas terrestres, hayan causado tantos problemas a tantos animales?

    Lo curioso es que la vida causa muchos de sus propios problemas, según Peter Ward, de la Universidad de Washington en Seattle. "La vida parece ser su peor enemigo", dice.

    La extinción del Devónico tardío encaja bien con la "Hipótesis de Medea" de Ward, que dice que la vida es, en última instancia, autodestructiva.

    Las plantas terrestres son un ejemplo clásico, dice Ward. "Para empezar, estos árboles están ganando toda la batalla, es genial para ellos", dice. "Pero luego está la consecuencia imprevista". Las raíces profundas de las plantas desencadenan una serie de reacciones en cadena. "De repente han arruinado toda la biosfera".

    Ward dice que sucedieron cosas similares durante otras crisis clave en la historia de la Tierra. Por ejemplo, hace 715 millones de años el mundo se congeló y se convirtió en una bola de nieve del tamaño de un planeta, y la vida pudo haber contribuido al eliminar el dióxido de carbono del aire.

    Otras dos extinciones masivas parecen haber involucrado nutrientes que corrieron hacia el mar y causaron estragos, dice Grice: la "Gran Muerte" hace 250 millones de años y la extinción masiva del fin del Triásico hace 201 millones de años. "No es solo el Devónico", dice.

    La idea de Ward da miedo. Pero la naturaleza autodestructiva de la vida tiene ventajas. Si está dispuesto a tener una visión a largo plazo, la extinción del Devónico fue algo bueno.

    Inmediatamente después del final del Devónico, apareció una gran cantidad de nuevas especies, dice Coates. "Por, digamos, hace 340 millones de años, de repente tienes peces ángel y estas formas corporales que nunca antes habíamos tenido", dice.

    También aparecieron los primeros animales grandes.

    De las semillas de la destrucción surgen estas nuevas innovaciones evolutivas

    Evolucionaron a partir de peces, algunos de los cuales habían ido cambiando gradualmente sus aletas en extremidades para permitirles aventurarse en tierra. Pero fue solo después de la extinción que algunos de ellos se comprometieron con el estilo de vida de los marineros de agua dulce.

    Eventualmente dieron lugar a todos los anfibios, reptiles, aves y mamíferos modernos, incluidos los humanos.

    Saltos evolutivos tan grandes, como cambios importantes en la forma del cuerpo, no suelen ocurrir cuando el clima de la Tierra es estable y hospitalario. Más bien, estos pasos importantes en la historia de la evolución están típicamente vinculados a grandes trastornos como las extinciones masivas.

    "De las semillas de la destrucción surgen estas nuevas innovaciones evolutivas", dice Ward.

    Algeo tiene una perspectiva diferente sobre la extinción del Devónico. Dice que es una advertencia de la historia, una ilustración de lo mucho que pueden salir mal las cosas si se estropea demasiado la biosfera.

    Durante los últimos miles de años, y particularmente durante los últimos 200, los seres humanos han expandido masivamente su dominio en el planeta y ndash al igual que las primeras plantas terrestres lo hicieron hace 375 millones de años.

    Creo que hay un mensaje importante para nosotros sobre lo que podría suceder con la biosfera.

    Al mismo tiempo, se ha culpado a nuestras actividades del aumento de las tasas de extinción. Un estudio reciente estima que, durante el último siglo, las especies se han extinguido 100 veces más rápido que la tasa natural.

    Si esto continúa, podríamos causar la sexta gran extinción masiva en la historia de la Tierra. Será el primero desde la pérdida de los dinosaurios hace 65 millones de años.

    De todas las extinciones masivas conocidas por la ciencia, "el evento del Devónico tardío es el más cercano a lo que está sucediendo en el mundo moderno", dice Algeo. "Creo que hay un mensaje importante para nosotros sobre lo que podría suceder con la biosfera".

    Debido a que tenemos tanto éxito, los humanos estamos ejerciendo mucha presión sobre otras especies, y eso significa que el más mínimo empujón podría llevarlos al límite. La extinción del Devónico sugiere que ha ocurrido antes y podría volver a ocurrir.


    Muerte de los dinosaurios: el asteroide no actuó solo

    Florilegius / SSPL / Getty Images

    Los hadrosaurios o dinosaurios con pico de pato de la familia "Hadrosauridae" eran dinosaurios herbívoros del período Cretácico superior.

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    Nunca es un buen momento para ser golpeado por un asteroide o algo que los dinosaurios descubrieron de la peor manera posible. Fue hace 65,5 millones de años cuando un asteroide de 6 millas (10 km) de diámetro se estrelló contra la tierra frente a la costa de la península de Yucat & aacuten, explotando un cráter de 110 millas (180 km) y enviando una nube de globo que rodeaba el globo. escombros que enfriaron y oscurecieron el mundo. Eso significaba la perdición para las especies a las que les habían llegado a gustar las cosas brillantes y cálidas. En poco tiempo (en términos geológicos, al menos) los dinosaurios desaparecieron y surgieron los mamíferos.

    Así es como se cuenta la historia desde hace mucho tiempo y sigue siendo la teoría más aceptada. Ahora, sin embargo, un estudio dirigido por científicos del Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York y publicado en Comunicaciones de la naturaleza sugiere que el asteroide podría no haber afectado a todas las especies de dinosaurios por igual. Algunos, incluidos los amados triceratops y los dinosaurios con pico de pato, podrían haber estado saliendo ya y simplemente fueron apresurados hacia la salida por la explosión del asteroide. La razón de su estado debilitado y la forma en que los investigadores lo descubrieron proporciona nuevos conocimientos sobre el destino de los dinosaurios y nuevos métodos para estudiar su mundo.

    Siempre se pensó que el impacto del asteroide & # 151 conocido como la extinción del Cretácico-Terciario (K-T) & # 151 había sido un aniquilador con igualdad de oportunidades, y había buena evidencia que lo respaldaba. El seguimiento del ascenso y la caída de los dinosaurios siempre se hizo simplemente contando cuántas especies había en un momento dado de la historia. Cuantas más especies había, mejor le estaba yendo al clado general, menos había & # 151 particularmente después del K-T & # 151 y más cerca de la extinción estaban todos los dinosaurios. Pero ese método nunca fue del todo confiable, principalmente porque los paleontólogos excavan en muchos lugares diferentes.

    "Los resultados pueden estar sesgados por un muestreo desigual del registro fósil", dice Steve Brusatte, un estudiante graduado de la Universidad de Columbia y uno de los participantes en el nuevo estudio. "En lugares donde se formaron más rocas y fósiles, como en las Grandes Llanuras de Estados Unidos, encontrará más especies". De manera similar, en lugares que no se fosilizaron fácilmente los restos, encontraría muchos menos, incluso si al mismo tiempo hubiera tantos animales allí.

    El equipo de Historia Natural, dirigido por el paleontólogo Mark Norell, decidió adoptar un enfoque diferente, observando la biodiversidad dentro de diferentes grupos de dinosaurios. Si un grupo, los carnívoros, digamos, estaba prosperando, debería estar produciendo más especies que los grupos que estaban luchando solo por aguantar. Cuando los investigadores miraron las cosas de esta manera & # 151 muestreando 150 especies en siete grupos principales & # 151, pudieron pintar una imagen muy diferente y mucho menos uniforme de cómo les estaba yendo a todos los dinosaurios antes de que llegara el asteroide.

    En general, el número de especies en el pequeño grupo de herbívoros (los anquilosaurios y paquicefalosaurios) se mantuvo estable o incluso en aumento. Lo mismo ocurrió con los carnívoros (los tiranosaurios y celurosaurios), así como con los herbívoros más grandes (los saurópodos). Las cosas no fueron tan buenas para los herbívoros un poco más pequeños conocidos como comederos a granel debido a la amplia variedad de vegetación que comían (los hadrosaurios y ceratópsidos). Parece que han estado en declive durante unos buenos 12 millones de años antes de la desaparición de K-T, y el número de cabezas de su especie disminuyó constantemente durante ese tiempo.

    "La gente suele pensar que los dinosaurios son monolíticos", dice Richard Butler, de la Universidad Ludwig Maximilian de Munich, que también participó en el estudio. “Decimos, 'Los dinosaurios hicieron esto, los dinosaurios hicieron aquello'. Pero los dinosaurios eran enormemente diversos. Los diferentes grupos probablemente evolucionaron de diferentes maneras y los resultados de nuestro estudio lo muestran muy claramente ".

    Entonces, ¿por qué los hadrosaurios y ceratópsidos lo estaban pasando tan mal? La geografía puede explicar al menos algunos de los problemas. Los alimentadores a granel eran especialmente comunes en América del Norte, un continente que luego fue dividido en dos por el Western Interior Seaway, una masa de agua amplia y profunda que se extendía desde lo que ahora es el Océano Ártico hasta lo que ahora es el Golfo de México. Los cambios en la profundidad, el ancho y la temperatura del mar podrían haber reducido el suministro de alimentos o alterado el ecosistema circundante de otras formas que dificultaron la supervivencia de los hadrosaurios y ceratópsidos. Las colisiones tectónicas, que dieron lugar a lo que ahora son las Montañas Rocosas y las otras montañas del oeste, podrían haber tenido un efecto similar.

    Cualquiera que sea la causa del declive de los dos grupos, no es seguro que su condición fuera terminal y no se habrían estabilizado de alguna manera si el asteroide no hubiera aparecido y hubiera convertido toda la cuestión en académica. De hecho, a lo largo de toda la Era Mesozoica (desde hace 250 millones hasta hace 65 millones de años), se sabía que la diversidad dentro de las especies de dinosaurios fluctuaba bastante. "Pequeños aumentos o disminuciones entre dos o tres intervalos de tiempo pueden no ser notables dentro del contexto de la historia de los & # 91groups & # 93", dice Norell.

    Por supuesto, el asteroide apareció y lo hizo todo académico. Pero si todos los dinosaurios abandonaron el escenario de la historia más o menos al mismo tiempo y por más o menos la misma razón, ahora parece que se han pavoneado de maneras más variadas y, en algunos casos, más tensas. 151 que nunca antes apreciamos.


    El comienzo de las aves

    Las aves evolucionaron a partir de un grupo de dinosaurios carnívoros llamados terópodos. Ese es el mismo grupo que tirano-saurio Rex pertenecía, aunque las aves evolucionaron a partir de pequeños terópodos, no enormes como Tirano saurio Rex.

    Los fósiles de aves más antiguos tienen unos 150 millones de años. Estas aves antiguas se parecían mucho a los pequeños dinosaurios emplumados y tenían mucho en común. Sus bocas todavía contenían dientes afilados. Pero con el tiempo, las aves perdieron los dientes y desarrollaron picos. ¿Te imaginas encontrarte cara a cara con una paloma dentuda?