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Boeing B-29 Superfortress - Introducción y desarrollo

Boeing B-29 Superfortress - Introducción y desarrollo

Boeing B-29 Superfortress - Introducción y desarrollo

El Boeing B-29 Superfortress entró en servicio más tarde que cualquier otro avión realmente importante de la Segunda Guerra Mundial. También fue uno de los pocos aviones que se desarrollaron después del estallido de la guerra en 1939, aunque Boeing había estado trabajando en aviones similares durante la mayor parte de la década de 1930. Anteriormente habían estado involucrados en el desarrollo del XB-15, un avión masivo por derecho propio, pero que había demostrado ser demasiado pesado para sus propios motores.

El trabajo en bombarderos muy grandes había continuado con el Douglas XB-19, un avión con una envergadura de 212 pies y un peso cargado de 160,000 libras y propulsado por cuatro motores Wright Cyclone de 2,000 hp. El trabajo en este avión comenzó como XBLR-2 (Bombardero, largo alcance) en 1935, pero no realizó su primer vuelo hasta el 27 de junio de 1941. El rendimiento fue decepcionante, con una velocidad máxima de 224 mph, y cuando la AAF emitió las especificaciones que llevaría al B-29 eran menos ambiciosos que los del XB-19, que seguiría siendo el bombardero más grande del mundo hasta la aparición del Convair B-36.

Las especificaciones oficiales emitidas en 1940 exigían un bombardero con una velocidad máxima de más de 400 mph, un alcance de 5,300 millas y una carga útil de 2,000 libras. Esto le habría dado a la aeronave resultante un radio operativo de alrededor de 2.500 millas, en línea con una sugerencia de la Junta Aérea de junio de 1939 para bombarderos con un radio de operaciones de 2.000 millas y 3.000 millas. En el caso de que el B-29 tuviera una velocidad más baja y un alcance más corto, pero una carga de bombas mucho mayor. Para cuando el B-29 entró en servicio, la necesidad de un alcance tan largo había desaparecido: Gran Bretaña había sobrevivido y, por lo tanto, podría usarse como base para ataques contra Alemania, y las tropas estadounidenses avanzaban a través del Pacífico, capturando islas que podrían ser utilizado para el ataque a Japón.

Cuatro empresas produjeron diseños para cumplir con los requisitos del Ejército. El Douglas XB-31 y el Lockheed XB-30 nunca progresaron más allá de los modelos a escala, pero tanto el Consolidated XB-32 como el Boeing XB-29 entrarían en producción.

Boeing había continuado trabajando en diseños de bombarderos grandes después de que los XB-15 y B-17 estuvieran listos. A finales de la década de 1930, habían producido el Modelo 334, un bombardero de cuatro motores con tren de aterrizaje triciclo, una cabina presurizada, una cola vertical gemela y propulsado por motores Wright planos experimentales refrigerados por líquido. En julio de 1939 produjeron el Modelo 334A, que presentaba un fuselaje circular, una nariz de vidrio y una única cola vertical grande y estaba propulsado por cuatro motores radiales Pratt & Whitney R-2800. Este modelo también presentaba un ala de ración de aspecto alto (larga y delgada).

La respuesta inicial de Boeing a las especificaciones del Air Corps fue el Modelo 341, similar al Modelo 334A pero con una enorme envergadura de 124 pies y 7 pulgadas. Durante la primavera de 1940, el Air Corps modificó sus requisitos para tener en cuenta la experiencia de combate británica y francesa. Las nuevas especificaciones exigían tanques de combustible autosellables y más armas y agregaron 9,000 libras de peso a la aeronave. Boeing respondió el 11 de mayo de 1940 con el Modelo 345, un avión aún más grande con una envergadura de 141 pies 2 pulgadas (todavía ligeramente por debajo de la del XB-15). Este nuevo modelo sería la base del B-29.

Boeing recibió un pedido de dos prototipos el 24 de agosto de 1940. Este se amplió para incluir un tercer avión en diciembre, luego el 17 de mayo de 1941, incluso antes de que el primer prototipo hubiera salido al aire Boeing recibió un pedido de 14 pruebas de servicio YB-29. aviones y 250 B-29 de producción. El avión ahora también se llamó oficialmente Superfortress, para enfatizar su superioridad sobre el B-17 Flying Fortress. El pedido de producción se duplicó a 500 en enero de 1942.

El primer prototipo XB-29 despegó el 21 de septiembre de 1942. Fue el primer bombardero totalmente presurizado, el primer bombardero con un exitoso sistema de torretas controladas a distancia conectadas a un sistema central de control de fuego y el avión más pesado que aún no ha entrado en producción. El XB-29 desarmado tenía una velocidad máxima de 368 mph, un alcance de 5,800 millas y un techo de más de 32,000 pies.

Se probaron varias combinaciones diferentes de cañones antes de que se adoptara el sistema final, con cuatro torretas controladas a distancia en el fuselaje principal (dos arriba y dos abajo) y una torreta tripulada en la cola. Cada torreta llevaba dos ametralladoras de .50 pulgadas, mientras que la torreta de cola también llevaba un cañón de 20 mm. En los aviones XB-29 y YB-29, estas armas se apuntaron desde una serie de ampollas de observación en forma de lágrima utilizando miras periscópicas.

El proyecto XB-29 sufrió serios problemas con los motores Wright R-3350, que tendían a sobrecalentarse, provocando incendios. El 18 de febrero, el segundo prototipo fue destruido después de que uno de esos incendios atravesara el larguero del ala principal. Eddie Allen, el piloto de pruebas de Boeing, su tripulación y varios bomberos murieron en el accidente. Esto retrasó un poco el programa y obligó al Cuerpo Aéreo del Ejército a tomar el control directo. El trabajo continuó, y el primer YB-29 estuvo listo el 15 de abril de 1943, y el primer avión de producción siguió poco después.


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