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Contaminación del aire y crisis de combustible en el Londres preindustrial, 1250-1650

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Contaminación del aire y crisis de combustible en el Londres preindustrial, 1250-1650

Por William H. Te Brake

Tecnología y Cultura, Vol. 16, N ° 3 (1975)

Introducción: A lo largo de gran parte de la gran cantidad de literatura generada por la actual crisis ambiental, existe un concepto erróneo persistente: que los problemas ambientales son el resultado de la industrialización moderna y, por lo tanto, no son más antiguos que la Revolución Industrial de los siglos XVIII y XIX. Tal punto de vista implica que no había problemas ambientales serios antes de la industrialización, que si elimináramos ciertas industrias ofensivas o desarrolláramos la tecnología adecuada para controlarlas, nuestros males ecológicos actuales se curarían. Más propiamente, sin embargo, los problemas básicos de deshacerse de los desechos y encontrar fuentes adecuadas de alimento, agua y combustible, aunque ciertamente agravados por la industrialización moderna, son tan antiguos como la civilización misma. En este artículo pretendo mostrar que la contaminación del aire en Londres antes de la Revolución Industrial fue sintomática de uno de estos problemas ambientales básicos: el agotamiento de la fuente de combustible preferida por la sociedad y la consiguiente dificultad de encontrar un sustituto adecuado y, además, que estaba íntimamente relacionado con ciertos desarrollos demográficos y económicos dentro de esa sociedad.

La contaminación del aire ya era una molestia muy grave en Londres a mediados del siglo XVII. John Evelyn, miembro de la Royal Society of London, pero quizás más conocido como diarista, escribió en 1661: “Fue un día, mientras caminaba en Your MAJESTIES Palace en WHITE-HALL, ... que un presuntuoso Smoake. invadió la Corte ”que“… Los hombres apenas podían discernirse entre sí por el Clowd, y ninguno podía sostenerse, sin una Inconveniencia manifiesta ”. Este humo, explicó, provenía de "uno o dos túneles" (chimeneas) cercanas, "poniendo en peligro también la salud [del rey y sus súbditos] ya que mancilla la gloria de este ... asiento imperial". “¿Y qué es todo esto, sino esa Nube infernal y desgarradora de SEA-COALE”, una “Niebla impura y espesa, acompañada de un vapor fuliginoso y inmundo, que los vuelve desagradables a mil inconvenientes, corrompiendo los Pulmones y desordenando los todo hábito de sus Cuerpos ”, provocando que“ Cátaros, Phthisicks, Toses y Consumos [se enfurezcan más en esta Ciudad, que en toda la Tierra además ”.


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