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Conceptos medievales y modernos de raza y etnia

Conceptos medievales y modernos de raza y etnia

Conceptos medievales y modernos de raza y etnia

Por Robert Bartlett

Revista de estudios medievales y modernos tempranos, Vol. 31: 1 (2001)

Introducción: los historiadores que trabajan en la actualidad, al igual que sus predecesores medievales y modernos, se enfrentan a decisiones difíciles cuando escriben sobre grupos de población humana.1 ¿Cuándo, si es que es razonable, emplear la palabra raza, la palabra nación? , la palabra tribu? ¿Qué término colectivo describe mejor, digamos, a los godos, los ingleses, los judíos? ¿Qué significado tiene el concepto de “identidad étnica”? Es difícil prescindir de algunos términos colectivos, pero ni la terminología medieval ni la moderna de raza y etnia son simples o sencillas. Incluso la distinción entre esos dos términos centrales, raza y etnia, es trazada de diferentes maneras por diferentes personas. En los Estados Unidos, tanto el uso popular como el oficial tienden a asociar la raza con la turbulenta historia del blanco y el negro, mientras que el término etnia evoca a italianos, irlandeses o griegos, por ejemplo. Por tanto, el primer término sugiere una distinción basada en un rasgo biológico heredado, el color de la piel, mientras que el segundo apunta a diferencias culturales entre grupos. La reciente inmigración a gran escala a los Estados Unidos desde Asia y América Latina ha complicado el tema al plantear la cuestión de si las categorías oriental e hispana pertenecen a la cuestión de la "raza" o la cuestión de la "etnia". Para el historiador, tal uso debe considerarse como un hecho interesante sobre la historia intelectual y política de nuestro tiempo, pero no puede proporcionar por sí mismo una herramienta de análisis. Los expedientes de la Administración de Inmigración o Censo de los EE. UU. No son un punto de partida para la investigación académica.

Entre los científicos sociales de la generación actual, la etnia tiene un conjunto diferente de connotaciones. Para ellos, sirve como una alternativa aceptable a la raza, una palabra que muchos consideran permanentemente inutilizable debido a su asociación con el racismo. En el discurso de las ciencias sociales, la palabra etnicidad con este significado es reciente, la primera aparición registrada en el Oxford English Dictionary data de 1953. (Un significado anterior era "paganismo", pero esto no es relevante aquí, aunque es imposible por no citar este sorprendente ejemplo de 1782: "Desde la espuma rizada de las célebres olas egeas, la fabulosa etnia fingió a Venus que su idólatra concibió".

El primer censo del Reino Unido que hizo preguntas sobre etnicidad fue el de 1991 y, como resultado, se obtuvieron muchos datos empíricos interesantes. También se intentó abordar las cuestiones teóricas o conceptuales involucradas en el uso del término. En el informe Etnicidad en el censo de 1991 publicado por la Oficina de Estadísticas Nacionales, se hace la pregunta: "¿Realmente 'sabemos' lo que realmente significa 'étnico'?" Las citas de miedo en torno a “saber” y “étnico” advierten que el autor desea simultáneamente afirmar algo y retractarse, y tal vacilación caracteriza la discusión en este informe. El autor describe tres posibles enfoques de la etnicidad: es primordial, es un sentido de identidad de grupo en constante cambio, es situacional. En el último caso, escribe el autor, "puede que no haya una 'respuesta verdadera' única e inequívoca a una pregunta sobre la identidad étnica de una persona".


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