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Adversus paganos: desastre, dragones y autoridad episcopal en Gregorio de Tours

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Adversus paganos: desastre, dragones y autoridad episcopal en Gregorio de Tours

Por David J. Patterson

Ponencia entregada en elPrimer Simposio Virtual Anual de Estudios Premodernos, Universidad de Athabasca (2013)

Introducción: En 589, una gran inundación del río Tíber envió un torrente de agua a través de la ciudad de Roma. Según Gregory, un obispo contemporáneo de Tours con contactos al sur, las aguas de la inundación llevaron consigo algunos detritos bastante notables: varias serpientes moribundas y, quizás lo más sorprendente, el cadáver de un dragón. La inundación fue seguida pronto por una plaga bubónica, que había estado rondando los puertos mediterráneos desde 541. Después de que el Papa Pelagio II sucumbiera a la pestilencia, fue sucedido por otro Gregorio, "el Grande", cuya propia carrera pontificia comenzó en medio de lo que debió parecer verdaderamente un annus horribilis a la atribulada población romana.

Esta notable cadena de eventos, una serie de calamidades que comenzaron con las inundaciones y la aparición de un dragón y culminaron en una plaga y la muerte de un Papa, nos deja con preguntas desconcertantes. ¿Por qué un obispo del siglo VI debería haber asociado los dragones con los clados, los desastres divinamente representados, de inundaciones y pestilencias, y qué significado particular podría haber imaginado alguien como Gregory en tal narrativa? 4 Para un lector moderno, el relato de Gregory, aparte de su dragón, no parece más que la descripción de un desastre natural, o una serie de ellos, sucesos demasiado familiares en nuestra época (y, podríamos imaginar, cualquier otro). El lenguaje de los desastres naturales es bien conocido en el discurso político contemporáneo: enviamos o solicitamos ayuda internacional a raíz de devastadores huracanes, inundaciones y terremotos; anticipamos, planificamos y debatimos el cambio climático y las pandemias globales con inquietud; y escuchamos con preocupación los informes de tornados, tsunamis y erupciones volcánicas.

Ted Steinberg se encuentra entre un número creciente de historiadores que recientemente han demostrado un mayor interés en el estudio histórico de los desastres naturales. Steinberg ha tratado de articular las complejas ramificaciones sociales, legales, políticas y religiosas que hacen que incluso el término “desastre natural” sea cualquier cosa menos sencillo. Los desastres naturales se denominan con frecuencia "hechos fortuitos", una definición categórica con implicaciones cruciales para las compañías de seguros. En el período premoderno, se asumía que los “actos de Dios” eran castigos aplicados por el pecado humano, los resultados retributivos de la ira y el juicio divinos. Steinberg sostiene que el equivalente moderno es, por el contrario, más a menudo moralmente inerte, eliminando la culpa en lugar de asignarla. Se ve como un producto de fuerzas naturales aleatorias e impredecibles, en lugar de la visitación de la ira divina provocada por una maldad humana específica.

Dicho de otra manera, etiquetar algo como un acto de Dios es desviar su causa de la agencia humana y la voluntad política. Steinberg sigue esta lógica hasta su conclusión cínica, observando que tal cambio de énfasis permite que las catástrofes evitables y los desastres mal gestionados escapen de la mancha de culpabilidad social o política. En consecuencia, a raíz de una tragedia como el huracán Katrina, la categoría de "desastre natural" se vuelve problemáticamente amoral. Después de todo, si el desastre fue de origen “natural”, ¿cómo se podría responsabilizar a los funcionarios del gobierno —o cualquier persona— de sus devastadores efectos?


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