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Sacerdotes y la peste negra

Sacerdotes y la peste negra

Por Danièle Cybulskie

A medida que las noticias sobre brotes de enfermedades continúan circulando por todo el mundo, sigo recordando la valentía de los cuidadores que brindan consuelo y ayuda a los enfermos y moribundos. En la Edad Media, habrían sido curanderos locales, pero muy a menudo sacerdotes, que habrían sido llamados para visitar a personas cercanas a la muerte para escuchar sus confesiones y administrar sus últimos ritos. Durante la Peste Negra de 1347 (y los años siguientes), los sacerdotes se enfrentaron a la tarea de entrar en las habitaciones de los enfermos, sabiendo que se enfrentaban a un enemigo invisible que muy probablemente los mataría en breve. Que miles de sacerdotes tomaran esos pasos de todos modos, arriesgando sus vidas para dar esperanza y consuelo a quienes sufren y tienen miedo es algo que no puedo dejar de admirar todos estos siglos después.

El período de la Peste Negra fue preocupante para los miembros de la comunidad religiosa, y la fe en la Iglesia como institución se vio sacudida hasta la médula. El público exigió una explicación para la plaga que los rodeaba, y aunque existía la sensación de que podría ser un castigo por el pecado, no parecía haber ninguna razón para ello. La confianza en el poder de los santuarios y los talismanes que habían brindado consuelo durante décadas se hizo añicos, y los sacerdotes temerosos que eludían sus deberes fueron presentados como ejemplos de las fallas del clero en su conjunto. Las comunidades de clausura fueron el caldo de cultivo perfecto para la peste, con monasterios y abadías enteros desaparecidos. Parecía que la Iglesia no tenía respuestas, pero esto no impidió que una gran cantidad de sacerdotes locales hicieran todo lo posible para brindar a sus feligreses consuelo espiritual mientras enfrentaban su muerte.

En La gran mortalidad, John Kelly dice que la mortalidad de los sacerdotes durante La Peste Negra fue "42 a 45 por ciento" (p.224), que es más alta de lo que parecen ser las tasas de mortalidad general para la población general (la tasa de mortalidad se ha debatido acaloradamente por siglos, pero el consenso general parece rondar el 30%). El clero que cuidaba a los enfermos estaba muriendo a un ritmo elevado, y no es de extrañar: el puro agotamiento y la exposición repetida de mudarse de casa en casa en todo momento del día y de la noche para visitar a los moribundos habría hecho a los sacerdotes especialmente vulnerables. Debido a que había tantos enfermos y tan pocos sacerdotes quedaban a medida que avanzaba la enfermedad, Clemente VI declaró que los moribundos podían hacer su confesión a cualquiera que estuviera presente - “incluso a una mujer”, dijo un obispo inglés (Tuchman, p.94) - y que todavía conduciría a la salvación. Esto fue un gran problema para la Iglesia, ya que anteriormente solo se permitía al clero realizar los últimos ritos. Como escribe Barbara W. Tuchman en Un espejo lejano: el calamitoso siglo XIV, “Clemente VI [más tarde] consideró necesario conceder la remisión de los pecados a todos los que murieron a causa de la plaga porque muchos no estaban atendidos por sacerdotes” (p. 95). Los sacerdotes hacían lo que podían, pero pagaban con sus vidas.

Después de La peste negra, la reputación de la Iglesia nunca se recuperó del todo, ya que los nuevos sacerdotes que se incorporaron rápidamente para llenar el vacío no eran tan eruditos ni estaban tan bien entrenados como los antiguos. Se hizo más aceptable difamar al clero en los años que siguieron, como lo hace Chaucer tan mordazmente con su invocador y perdonador en Los cuentos de Canterburyy la devoción se volvió más personal e insular.

Sin embargo, si bien es fácil ser cínico con el cristianismo medieval, creo que vale la pena tomarnos un momento para ponernos en el lugar de esas personas que enfrentaron su propia muerte con el fin de brindar consuelo a los demás, cualquiera que haya sido. Sacerdote o laico, hombre o mujer, se necesita valentía y desinterés para exponerse a ese riesgo, por lo que estos cinco minutos son para aquellas personas que están en primera línea, pasadas y presentes.

Puedes seguir a Danièle Cybulskie en Twitter@ 5MinMedievalista


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