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Esqueleto anglosajón muestra que la lepra puede haberse extendido a Gran Bretaña desde Escandinavia

Esqueleto anglosajón muestra que la lepra puede haberse extendido a Gran Bretaña desde Escandinavia

Un equipo internacional de investigadores ha encontrado evidencia que sugiere que la lepra puede haberse extendido a Gran Bretaña desde Escandinavia.

El equipo, dirigido por la Universidad de Leiden, e incluyendo investigadores de la Inglaterra histórica y las universidades de Southampton, Birmingham, Surrey y Swansea, examinó un esqueleto masculino de 1500 años, excavado en Great Chesterford en Essex, Inglaterra durante la década de 1950. La datación por radiocarbono revela que vivió entre los años 415 y 545 d. C.

Los huesos del hombre, probablemente de unos 20 años, muestran cambios compatibles con la lepra, como estrechamiento de los huesos de los dedos de los pies y daño en las articulaciones, lo que sugiere un caso británico muy temprano. Las técnicas científicas modernas aplicadas por los investigadores ahora han confirmado que el hombre padecía la enfermedad y que puede haber venido del sur de Escandinavia.

La arqueóloga Dra. Sonia Zakrzewski, de la Universidad de Southampton, explica que las pruebas de ADN eran necesarias para obtener un diagnóstico claro: “No todos los casos de lepra pueden identificarse mediante cambios en el esqueleto. Algunos pueden no dejar rastro en los huesos; otros afectarán los huesos de manera similar a otras enfermedades. En estos casos, la única forma de estar seguro es utilizar huellas dactilares de ADN u otros marcadores químicos característicos del bacilo de la lepra ".

Los investigadores probaron el esqueleto en busca de ADN bacteriano y biomarcadores de lípidos para confirmar que el hombre definitivamente tenía lepra y para permitirles llevar a cabo un estudio genético detallado de las bacterias que causaron su enfermedad.

El profesor Mike Taylor, bioarqueólogo de la Universidad de Surrey, señala que "no todas las excavaciones producen ADN de buena calidad, pero en este caso, el ADN de la lepra aislado del esqueleto era tan bueno que nos permitió identificar su cepa".

Los resultados mostraron que la cepa de lepra pertenecía a un linaje (3I) que se había encontrado previamente en entierros de la Escandinavia medieval y el sur de Gran Bretaña, pero en este caso se origina en un período mucho más temprano, que data de los siglos V o VI d.C.

La identificación de moléculas grasas (lípidos) de la bacteria de la lepra confirmó los resultados del ADN y también mostró que era diferente de las cepas posteriores. El científico emérito David Minnikin, de la Universidad de Birmingham, dice: “Con el apoyo de Leverhulme Trust, registramos perfiles sólidos de biomarcadores de lípidos de ácidos grasos que confirmaron la presencia de lepra. Sin embargo, una clase de biomarcadores de lípidos tenía perfiles distintos que pueden distinguir estos casos más antiguos de lepra de los ejemplos medievales posteriores ".

Los isótopos de los dientes del hombre mostraron que probablemente no provenía de Gran Bretaña, sino que probablemente creció en otro lugar del norte de Europa, tal vez en el sur de Escandinavia. Esto coincidió con los resultados del ADN y plantea la intrigante posibilidad de que trajo consigo una cepa escandinava de la bacteria de la lepra cuando emigró a Gran Bretaña.

La líder del proyecto, la Dra. Sarah Inskip de la Universidad de Leiden, concluye: “La fecha de radiocarbono confirma que este es uno de los primeros casos en el Reino Unido que se ha estudiado con éxito con métodos biomoleculares modernos. Esto es emocionante tanto para los arqueólogos como para los microbiólogos. Nos ayuda a comprender la propagación de enfermedades en el pasado y también la evolución de diferentes cepas de enfermedades, lo que podría ayudarnos a combatirlas en el futuro. Planeamos realizar estudios similares en esqueletos de diferentes lugares para construir una imagen más completa de los orígenes y la propagación temprana de esta enfermedad ".

Aunque la lepra es hoy en día una enfermedad tropical, en el pasado ocurría en Europa. Las migraciones humanas probablemente ayudaron a difundirlo, y hay casos en esqueletos tempranos de Europa occidental, particularmente desde el siglo VII d.C. en adelante. Sin embargo, los orígenes de estos casos antiguos no se conocen bien.

El artículo señala que:

El caso de Great Chesterford es, por lo tanto, de particular interés para comprender los orígenes de la lepra en las Islas Británicas, siendo uno de los primeros casos fechados por radiocarbono con evidencia de ADN de apoyo y genotipado del aislado. El primer supuesto ejemplo de lepra de Gran Bretaña que se ha descrito en la literatura publicada data del siglo III al IV d.C. y proviene de Poundbury, Dorset. Este entierro comprende únicamente los huesos de la parte inferior de la pierna y del pie. Aunque estos muestran cambios que son compatibles con la lepra, no se pudo determinar la presencia o no de los cambios faciales diagnósticos más firmes, por lo que el diagnóstico es controvertido. Los primeros casos de lepra en Gran Bretaña que muestran signos faciales de diagnóstico datan del período anglosajón temprano.

El artículo, "Examen osteológico, biomolecular y geoquímico de un caso anglosajón temprano de lepra lepromatosa" se ha publicado ahora en la revista Más uno – .


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