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El astrolabio: multiherramienta medieval de navegación

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Por Danièle Cybulskie

De todas las sesiones a las que asistí en el Congreso Internacional de Estudios Medievales, uno de los más esclarecedores fue un taller de la Dra. Kristine Larsen de la Universidad Estatal de Connecticut Central que nos enseñó cómo usar un astrolabio medieval. Admitiré que solo tengo una vaga noción de que los astrolabios usaban estrellas para la navegación, pero aprendí que tienen muchos usos esenciales, como decir la hora, predecir dónde estarán el sol y las estrellas en cualquier momento de un día determinado y averiguar su ubicación. . Eran la navaja suiza de los viajeros medievales.

Un útil manual de instrucciones medieval para aprender a usar un astrolabio, y el foco del taller de Larsen, es el de Chaucer. Tratado sobre el astrolabio, que escribió para su hijo "Lytel Lowys" alrededor de 1391 CE. (Como ha escrito Paul Strohm en El cuento de Chaucer, es poco probable que Chaucer viviera con sus hijos durante gran parte de sus vidas, dado su pequeño alojamiento en Londres y la posición de su esposa en la casa de Katherine Swynford, por lo que la escritura puede haber asegurado que Lewis recibiera la enseñanza que su padre no podía brindar en persona. .) Como tantos manuales educativos que nos han llegado desde la Edad Media, Tratado sobre el astrolabio es tan útil para enseñar en una sala llena de medievalistas como lo fue para su público objetivo.

Aprendimos que la parte posterior del astrolabio está diseñada para ayudar a determinar la posición de las estrellas en una fecha determinada, utilizando meses, días y signos del zodíaco como indicadores. Girando el dial en la parte posterior al 12 de marzo (la fecha que Chaucer usa en uno de sus ejemplos) indica que el cielo de arriba está al comienzo de Aries. Una vez que se determina la posición del zodíaco, se puede dar la vuelta al astrolabio y girar su placa para descubrir los detalles más prácticos, como cuándo saldrá y se pondrá el sol; en qué posición estará el sol a determinada hora del día; qué tan alto estará el sol desde el horizonte; y cuánto durará el día o la noche. Todo esto está determinado por la geometría: la hora de la salida del sol el 12 de marzo, por ejemplo, es cuando la línea en la placa que indica el comienzo de Aries se cruza con la línea del horizonte en la superficie del astrolabio (en la sección indicada como el cielo del este ).

El sol tampoco es la única estrella para la que esto funciona. Un astrolabio medieval puede averiguar la posición de otras estrellas brillantes, como Vega y Sirius, utilizando los mismos métodos. Los movimientos celestes se pueden calcular conociendo ya la fecha y la ubicación, o se puede trabajar el astrolabio hacia atrás para averiguar cuál es la fecha y la ubicación. La ventaja es que nunca tendrá que conectar o descargar un mapa; la desventaja es que necesitas un cielo algo despejado.

Si bien Lewis, el hijo de Chaucer, solo pudo haber usado un astrolabio para satisfacer la curiosidad, los astrolabios eran vitales para los marineros que navegaban fuera de la vista de los puntos de referencia y para los musulmanes que viajaban que necesitaban determinar la ubicación de La Meca y los horarios correctos para orar (por cierto, usando un astrolabio islámico será el taller de Larsen el próximo año en el ICMS). Los astrolabios en diferentes latitudes requerían una geometría diferente para realizar cálculos precisos, por lo que los viajeros que pretendían viajes largos de norte a sur (o viceversa) llevaban varias placas para cambiar cuando cambiaban de latitud.

Lejos de ser una herramienta primitiva, el astrolabio demuestra el profundo conocimiento de nuestros antepasados ​​en astronomía y geometría, así como su inmensa habilidad en la metalurgia precisa y delicada. Por cierto, también requiere un concepto de una Tierra esférica tridimensional, otro clavo en el ataúd del mito de la tierra plana. (Otto Neugebauer sugiere que el tipo de astrolabio que la gente medieval habría usado se remonta a aproximadamente 375 d.C., aunque dispositivos similares son incluso más antiguos. Este artículo comparte muchas historias sobre lo que se pensaba que había sido su origen).

Si quieres intentar hacer tu propio astrolabio, Sitio web de James E. Morrison tiene patrones imprimibles para muchos lugares diferentes, incluido el Oxford de Chaucer. Como Larsen mencionó en su taller, tenga en cuenta que Chaucer usó el calendario juliano (no nuestro actual, Calendario Gregoriano), por lo que hay una diferencia de nueve días entre las fechas indicadas por Chaucer y las nuestras (por ejemplo, el 12 de marzo de Chaucerth es nuestro 21 de marzoS t). Ajustar la fecha le dará una lectura precisa en su astrolabio casero, tal como lo haría con Chaucer. Como el clima en el hemisferio norte hace que sea mucho más agradable salir por la noche estos días, tome su astrolabio casero y el de Chaucer. Tratado e impresione a sus amigos con su vasto conocimiento de la astronomía medieval y su capacidad para predecir el amanecer. Para el próximo proyecto de la Dra. Kristine Larsen, un libro sobre astronomía medieval.

Puedes seguir a Danièle Cybulskie en Twitter@ 5MinMedievalista

Imagen de portada: Astrolable de Chaucer - foto de Viewminder / Flikr


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