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Por qué los vikingos islandeses fueron enterrados con caballos

Por qué los vikingos islandeses fueron enterrados con caballos

Los arqueólogos en Islandia han examinado durante décadas los restos de más de 350 tumbas de la época vikinga. En aproximadamente 150 de estos, se encontraron dientes o huesos de caballos. Los genetistas y arqueólogos ahora han examinado el ADN antiguo de 19 caballos en tales tumbas, y resultó que todos los caballos, excepto uno, eran machos.

Islandia era una isla deshabitada y densamente boscosa hasta que los vikingos se establecieron allí en la década de 870. Los primeros vikingos fueron, según las historias delLandnámabók, nobles con sus familias que viajaron a Islandia para escapar del duro gobierno del rey Harald Fairhair. Alrededor de 930, la población de Islandia ya había aumentado a 9000, y a la luz de esto es desconcertante que hasta ahora solo se hayan encontrado 350 tumbas que datan de la época vikinga.

“Debería haber miles de tumbas de este tipo”, dice el estudiante de doctorado Albína Hulda Pálsdottir en CEES, Departamento de Biociencias de la Universidad de Oslo. Como zooarqueóloga, es experta en el estudio de restos animales procedentes de excavaciones arqueológicas.

El modesto número de tumbas vikingas hace que sea aún más interesante estudiar las que se han encontrado, con la esperanza de obtener una mejor idea de cómo vivían y pensaban los vikingos de Islandia. Y ahora tenemos una imagen más clara del ritual de entierro vikingo, porque un equipo de investigación multidisciplinario de arqueólogos y genetistas de Islandia, Noruega, Dinamarca, Reino Unido y Francia han examinado el ADN antiguo (ADNa) de 19 caballos que se encontraron en estas tumbas.

“Es razonable creer que un vikingo que recibió un caballo en la tumba, debe haber tenido una cierta cantidad de poder e influencia. Por tanto, nos gustaría saber más sobre estos caballos, por ejemplo, de qué sexo eran ”, dice Pálsdottir.

El ADN antiguo reveló el sexo de los caballos, pero no es muy fácil determinar el sexo de fragmentos de huesos y dientes de caballos de más de 1000 años de antigüedad. Los caballos machos y hembras son bastante similares, tanto en tamaño como en apariencia. Los zooarqueólogos han intentado previamente sexar los restos de caballos de las tumbas de los vikingos observando los caninos y la pelvis, y encontraron que la mayoría de los caballos eran machos: sementales o castrados. La pelvis de los caballos machos se ve un poco diferente a la de las hembras y, en la mayoría de los casos, los machos tienen caninos grandes, mientras que la mayoría de las yeguas no tienen caninos en absoluto.

“Estos métodos de sexado morfológico no siempre se pueden utilizar cuando los esqueletos están mal conservados. A menudo, los restos del entierro no contienen caninos ni huesos pélvicos. Por lo tanto, ahora hemos sexado los restos de 19 caballos de las tumbas de la época vikinga en Islandia mediante el análisis del ADN antiguo conservado en los fragmentos. Luego resultó que 18 de ellos eran hombres ”, dice Sanne Boessenkool - también trabaja en CEES en el Departamento de Biociencias.

Los caballos de los entierros estaban en su mejor momento; por tanto, no fueron enterrados a causa de la vejez o la enfermedad. Sanne Boessenkool, bióloga y experta en evolución y análisis de ADN antiguo, agrega que los restos de ADN no pueden dar respuesta a si los machos enterrados eran sementales o castrados (animales castrados).

Sementales como símbolo de poder

El zorro ártico, también llamado zorro polar, era el único mamífero terrestre que existía en Islandia antes de que la gente se estableciera allí. Pero esto cambió rápidamente cuando llegaron los vikingos e importaron animales como perros, ovejas, vacas, cerdos, cabras, gallinas y caballos. Al final, había muchos caballos en Islandia y, por lo tanto, los arqueólogos no estaban seguros de lo que realmente significaba cuando un vikingo fue enterrado con un caballo. Pero cuando 18 de los 19 caballos enterrados analizados resultaron ser machos, parece haber sido una elección consciente colocar un caballo macho en un entierro.

“Es natural imaginar que la matanza de los machos viriles y hasta cierto punto agresivos debe haber sido parte de un ritual de entierro que pretendía transmitir estatus y poder”, explica el arqueólogo Rúnar Leifsson de La Agencia del Patrimonio Cultural de Islandia (Minjastofnun Íslands). Es uno de los colaboradores del artículo científico que ahora se publica en el Revista de Ciencias Arqueológicas.

“Además de los 19 caballos enterrados, hemos examinado los restos de tres caballos que se encontraron fuera de las tumbas. Todos eran mujeres ”, dice Sanne Boessenkool. Estos caballos no habían recibido un funeral ceremonial y probablemente se los comieron. Por tanto, la impresión es que los animales machos y hembras tenían un estatus diferente.

Nueva luz derramada sobre las tumbas

Ha sido un desafío interpretar los restos de la época vikinga en Islandia, porque muchas de las tumbas fueron encontradas durante obras viales u otros proyectos de construcción hace entre 50 y 100 años. En muchos casos, los enterramientos no fueron examinados por un arqueólogo y solo una pequeña parte del material encontrado se envió de regreso al Museo Nacional de Islandia. Por lo tanto, la mayoría de los esqueletos están incompletos.

“Es sorprendente que encontremos casi exclusivamente hombres de mediana edad en las tumbas de Islandia. Casi no hay bebés ni niños, y muy pocas mujeres. No sabemos cómo fue enterrado el resto de la población. Quizás fueron depositados en pantanos o lagos, o hundidos en el mar ”, explica Pálsdottir.

También es sorprendente que los vikingos en Islandia aparentemente desarrollaron sus propias costumbres funerarias. “Era común incinerar a los muertos en Escandinavia, de donde procedían los vikingos de Islandia”, sugiere Pálsdottir. “Pero no encontramos rastros de cremación en Islandia. Otros científicos han estudiado la aparición de diferentes isótopos en los esqueletos vikingos, y resultó que las mujeres enterradas que fueron encontradas debieron haber llegado a Islandia durante la edad adulta. Esto puede indicar que los hombres del primer asentamiento trajeron mujeres a Islandia desde Escandinavia ".

Los vikingos no pensaban como nosotros

Sanne Boessenkool enfatiza que no debemos reflejar nuestras propias ideas culturales modernas cuando intentamos interpretar los hallazgos graves de la época vikinga de Islandia. Ella agrega: “Hoy, pensamos en la muerte y un funeral como un final, y luego puede parecer un desperdicio sacrificar un gran semental solo para enterrarlo. Pero si la gente en ese momento creía en una vida después de la muerte, tal vez pensaran que el caballo tenía una función ".

Pálsdóttir está de acuerdo, señalando que, “Hoy en día, es fácil imaginar tales rituales como una forma de demostración de poder, tal vez como un 'consumo conspicuo' que pretendía demostrar riqueza y estatus, en lugar de cubrir necesidades reales. Pero tal vez los vikingos pensaban de manera totalmente diferente ".

Cabe señalar que el término consumo conspicuo fue introducido en ese momento por el economista y sociólogo noruego-estadounidense Thorstein Veblen, quien sintió que la motivación era demostrar poder y prosperidad, más que satisfacer los propios deseos y necesidades.

Calaveras en estacas

En algunos casos, los investigadores han podido ver cómo se mataba a los animales antes de que fueran colocados en tumbas vikingas. “Si el cráneo de un caballo tiene una fractura en la frente, está muy claro que fue sacrificado con un golpe en la frente. También hay algunos casos en los que el caballo ha sido decapitado, lo que significa que la cabeza se ha separado del resto del cuerpo. Un ejemplo interesante que no está incluido en nuestro estudio, proviene de la granja de Hofstaðir en el norte de Islandia. Allí los arqueólogos encontraron muchos cráneos de ganado con fracturas en la frente que mostraban desgaste en el frente, pero no en la espalda ”, dice Pálsdóttir.

Los arqueólogos infirieron que estos animales habían sido sacrificados ceremonialmente en relación, por ejemplo, con una festividad en la que se colocaron cráneos en estacas fuera de la sala vikinga. Quizás como señal de advertencia; un enemigo puede pensarlo dos veces antes de acercarse a una granja vikinga rodeada de calaveras en estacas. La meteorización sugiere que los cráneos deben haberse dejado en exhibición el tiempo suficiente para que el clima y el viento dejaran sus marcas en el lado del cráneo que estaba más expuesto.

Los antepasados ​​del caballo islandés

Albína Hulda Pálsdottir y Sanne Boessenkool enfatizan que los caballos que existían en Islandia bajo la era vikinga, no son necesariamente exactamente iguales a los que hoy llamamos caballos islandeses.

“Las razas de caballos que tenemos hoy se criaron en el transcurso de los últimos 200 años, pero los huesos de caballo que hemos examinado son, por supuesto, mucho más antiguos. Pero podemos asumir que estos caballos son los antepasados ​​de los caballos islandeses de hoy ”, dice Boessenkool.

Los investigadores de CEES ahora están trabajando para sexar los restos de varias especies animales de la era vikinga utilizando ADN antiguo. “En el transcurso de este proyecto, hemos desarrollado un método simple para la determinación del sexo utilizando ADN antiguo. Es un avance importante, porque no habría sido posible sexar más de la mitad de los caballos del estudio con otros métodos ”, explica Boessenkool.

“El método es bastante fácil de usar para todas las especies que tienen cromosomas sexuales y hemos demostrado que el método es sólido. Tampoco necesitamos mucho ADN para obtener resultados seguros, por lo que esperamos que otros investigadores aprovechen el método que presentamos en el artículo ”, agrega.


La mayoría de ADNc de bacterias

El método de los investigadores se describe con más detalle en el artículo científico, pero el primer paso es sacar un diente o un hueso que luego se limpia. Luego, los investigadores cortan un poco que se tritura en polvo y luego se extrae el ADN del polvo. Luego, el ADN se analiza mediante un método llamado secuenciación de escopeta, que implica que los investigadores secuencian todo el ADN de la muestra. Pero en un diente de la era vikinga puede haber mucho ADN que provenga de otros organismos:

“¡La mayor parte del ADN antiguo que encontramos no es en realidad de caballo! En algunos casos, hasta el 99,5 por ciento proviene de bacterias u organismos indefinidos ”, dice Boessenkool.

Sanne Boessenkool y Albína Hulda Pálsdottir tienen muchas buenas experiencias con la colaboración interdisciplinar en el proyecto. “El trabajo interdisciplinario es difícil, sobre todo porque los biólogos y arqueólogos de alguna manera hablan diferentes idiomas y escriben artículos científicos de diferentes maneras. Pero cuando realmente nos metemos en esto y nos esforzamos, como lo hicimos aquí, podemos investigar y encontrar cosas que ninguno de nosotros podría haber hecho solo ”, dice Pálsdottir.

Este artículo fue cortesía de la Universidad de Oslo. El artículo, "Sexado de caballos de la edad vikinga de sitios de entierro y no-entierro en Islandia utilizando ADN antiguo", de Heidi Nistelberger, Albina Hulda Pálsdóttir, Bastiaan Star, Rúnar Leifsson, Agata T. Gondek, Ludovic Orlando, James H. Barrett, Jón Hallsteinn Hallsson y Sanne Boessenkool se publica en el Revista de Ciencias Arqueológicas.

Imagen de portada: Los caballos islandeses modernos probablemente sean descendientes de los caballos que fueron enterrados por los vikingos hace más de 1000 años. Foto: Albina Hulda Pálsdottir


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