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Etheldreda: Reina, Abadesa, Santa

Etheldreda: Reina, Abadesa, Santa

Por Jessica Brewer

Santa Etheldreda / Ӕthelthryth / Audrey (636-679 d. C.) fue una princesa de Anglia Oriental que se convirtió en reina de Northumbria y más tarde fundadora y abadesa de un monasterio en Ely en Cambridgeshire. Estos hechos básicos sobre su vida no son particularmente únicos. Se esperaba que la mayoría de las mujeres reales del siglo VII entraran o al menos fundasen en una comunidad monástica. Sin embargo, a diferencia de los cientos de mujeres nobles que ingresaron a la iglesia en la Inglaterra anglosajona, el santuario de Etheldreda y la propia Etheldreda se convirtieron en una figura importante dentro del panorama religioso inglés.

Su popularidad como santa comenzó poco después de su muerte, Beda relata una versión de su vida en su Historia Ecclesiastica Gentis Anglorum unos 60 años después de su muerte y su culto siguió siendo un punto focal de culto en Inglaterra durante la Edad Media. Desde el inicio de su culto, fue elevada a un estatus más allá del de una santa normal, fue considerada casi como un equivalente inglés de la propia Virgen María.

Hay una abundancia de literatura medieval sobre Etheldreda en forma de vidas de santos, o Vitae, pero dadas las narrativas altamente estilizadas del género, es difícil discernir en qué medida la Etheldreda de estas historias se parece a la princesa real del siglo VII. Si bien no hay razón para dudar de los detalles básicos de su vida tal como se registran en la Vitae, su verdadero carácter y comportamiento se pierden en la historia.

Las fuentes anglosajonas contemporáneas rara vez mencionan a las mujeres. Esta escasez de información sugiere que los cronistas no consideraban a las mujeres como importantes o influyentes, pero eso no significa que no lo fueran. Las pocas referencias a las mujeres que existen sugieren que las mujeres a menudo fueron influyentes para convencer a sus consortes de adoptar el cristianismo y aluden al acceso y control sobre la riqueza, en particular la tierra.

En estos puestos, las mujeres tenían el poder de crear alianzas con la Iglesia y los gobernantes seculares. Si la tierra es moneda, la capacidad de legar tierra es poder. La creación de una fuerte comunidad monástica fundada por Etheldreda en Ely ayudó a reforzar la autoridad de la familia secular de Etheldreda en East Anglia, que a su vez podría ayudar económicamente a la incipiente comunidad monástica. Los lazos entre familias aristócratas y comunidades monásticas fueron forjados principalmente por mujeres. Esta función parece ser el papel principal de las mujeres de clase alta en la Inglaterra anglosajona.

Bede escribe que la hermana de Etheldreda, Ӕthelburgh y su hermanastra Sӕthryth se convirtieron en abadesas en Frankia, estableciendo así lazos entre su padre, el rey Anna y los gobernantes continentales. Como Etheldreda, el cuerpo de Ӕthelburgh fue exhumado algunos años después de su muerte y también se encontró incorrupto. La inclusión de varios santos dentro de la familia del rey Anna (todos sus hijos fueron finalmente canonizados), sin duda, habría fortalecido el vínculo entre la Iglesia y el reino de Anna. La Iglesia podría usar esta conexión para ayudar a desarrollar una fortaleza cristiana en una isla que aún está en proceso de conversión. Las abadesas de sangre real pudieron actuar como intermediarias en las negociaciones políticas y, por lo tanto, pudieron promover las agendas políticas de sus familias.

Los registros escritos sobre las santas y sus cultos son mucho mayores que los de sus vidas seculares y Etheldreda no es diferente. La literatura que defiende su santidad supera con creces la de su vida como princesa y reina. De hecho, más medieval Vitae sobre Etheldreda que cualquier otra santa inglesa.

Según los diversos Vitae era la hija del rey Anna de Anglia Oriental. Siguiendo las típicas convenciones literarias de la santidad femenina, deseó tanto mantener su virginidad y dedicar su vida a Cristo que supuestamente pudo mantener su virginidad a través de dos matrimonios. Su primer marido fue Tondbert, un rey de South Gwyre en los pantanos de East Anglia.

De él recibió la isla de Ely, donde más tarde encontraría su monasterio. Cuando murió, ella estaba casada con Ecgfirth, el rey de Northumbria, quien intentó sin éxito consumar el matrimonio.

Durante su matrimonio con Ecgfirth, Etheldreda mantuvo una estrecha amistad con Wilfrid, el obispo de York. Está documentado que ella le regaló tierras para establecer varias casas religiosas, incluida la Abadía de Hexham en Northumbria. Su patrocinio de Wilfrid lo convirtió en un poderoso aliado dentro de la corte de Northumbria. En los escasos registros de la vida de Etheldreda se sabe que Wilfrid fue su aliado contra su esposo Ecgfirth cuando ella deseaba terminar el matrimonio para ingresar a la vida religiosa.

Ecgfirth intentó sin éxito capturar a Etheldreda después de que ella huyó, pero logró superarlo. Ella y sus monjas finalmente llegaron a Ely y allí fundó el monasterio donde gobernó como abadesa por el resto de su vida. Su muerte en 679 se atribuyó a un tumor en el cuello. los Vitae relata esto como un medio de penitencia por su vana indulgencia en elaborados collares antes de entrar en la Iglesia. Ella soportó esta carga con orgullo e incluso vio el castigo como un signo de la gracia divina. Después de su muerte, fue enterrada en el cementerio del monasterio en un simple ataúd de madera.

Su santidad fue confirmada dieciséis años después de su muerte durante el abadía de su hermana biológica, Sexburgh. El cuerpo de Etheldreda fue exhumado y encontrado indemne e incorrupto por su médico Cynefrid. La incorruptibilidad de la carne es una de las características de una santa y, por lo tanto, fue enterrada nuevamente en un sarcófago romano dentro de la iglesia y más tarde se erigió un santuario.

El monasterio fue saqueado por los daneses en 870, sin embargo, según la leyenda, los daneses que intentaron vandalizar el santuario de Etheldreda fueron derribados por Dios. Después de la destrucción del monasterio, el culto de Etheldreda cayó en declive hasta que se revitalizó en 970 cuando el monasterio fue refundado por el rey Edgar y Ethelwold, el obispo de Winchester como parte de las reformas monásticas del rey Edgar.

La revitalización del culto de Etheldreda a finales del siglo X recreó su imagen como una versión en inglés de la Virgen María, una santa madre que, metafóricamente, dio a luz a una dinastía de mujeres religiosas manteniendo su castidad. El culto de Etheldreda siguió creciendo y atrayendo devotos a lo largo de la Edad Media.

El culto de Etheldreda siguió creciendo y atrayendo devotos a lo largo de la Edad Media. Durante la reforma, su culto se disolvió y su santuario y sus reliquias fueron destruidas y esparcidas por el viento, poniendo fin a una tradición de adoración de 900 años. Aunque es posible que ya no tenga el mismo dominio sobre los corazones y las mentes de los ingleses que antes, su vida y su santidad brindan un raro atisbo de la influencia que tuvieron las mujeres en la Inglaterra anglosajona.

Jessica Brewer recibió un B.A. en Estudios Medievales y Estudios Clásicos de la Universidad de Tulane en 2006 y una Maestría en Arqueología Medieval de la Universidad de York (Reino Unido) en 2010. Sus principales intereses de estudio son el género y la religión. En su tiempo libre practica ashtanga yoga y es una amante de los gatos sin remordimientos.

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Cayó, Christine. Las mujeres en la Inglaterra anglosajona y el impacto de 1066. Prensa de la Universidad de Indiana, 1985.

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Yorke, Barabara "'Lleva la verdad': escribiendo las biografías de santas anglosajonas" en Escribiendo Biografía Medieval 750-1250 Ensayos en Honor al Profesor Frank Barlow. editado por David Bates, Julia Crick y Sarah Hamilton. Woodbridge: The Boydell Press, 2006.

Este artículo se publicó por primera vez enLa revista medieval - una revista digital mensual que cuenta la historia de la Edad Media.Aprenda a suscribirse visitando su sitio web.

Ver también:Una dinastía de santos


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