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Nadar en la Edad Media

Nadar en la Edad Media

Por Cait Stevenson

¿Los europeos medievales nadaban por diversión?

A pesar de toda nuestra evidencia de la alegría (y la utilidad en el transporte) que los norteños experimentaron al patinar sobre agua helada en invierno, el alcance de la natación en verano en la Europa medieval es una pregunta bastante abierta. Sabemos que algunas personas ciertamente sabían nadar, aunque la habilidad era lo suficientemente rara como para ser notada.

A finales del siglo XIV Piers PlowmanWilliam Langland ofrece un breve ejemplo: si dos hombres fuertes son arrojados al Támesis, uno sabe nadar y bucear y el otro no está entrenado, ¿cuál tendrá más miedo? Y cuando una dama de compañía de la reina de Escocia, en una excursión por la tarde en 1273, empujó a un escudero al río como una broma coqueta, no se preocupó en lo más mínimo. Incluso si ella lo hubiera empujado más lejos, insistió, estaría bien porque sabía nadar.

La natación también tiene un papel que desempeñar en las tradiciones literarias de toda la Europa medieval. Pero en contraste con la elevación clásica de la natación como una forma de demostrar o aumentar la destreza, las narrativas medievales tienden hacia lo utilitario. Por ejemplo, Beowulf en Beowulf y Grettir en Saga grettis ambos deben sumergirse y nadar hasta una cueva submarina para luchar y derrotar a una mujer monstruosa. Arthuriana también tiene su parte de héroes enfrentados por el agua.

El teórico militar de la antigüedad tardía Vegecio, cuyo De Re Militari sirvió como el libro de texto básico para los guerreros medievales alfabetizados, recomendó la natación como una habilidad necesaria para los soldados que podrían tener que cruzar un río para evitar el peligro. Christine de Pizan, adaptando Vegetius para su BOok de Hazañas de Armas y Caballería, agrega detalles que apuntan al uso de la natación táctica. “Puede suceder, y a menudo sucede”, escribe, “que ellos ... tomen un atajo, o [tengan] alguna otra necesidad, como saber si van a tiempo y de esta manera sorprender a un enemigo desprevenido”[Emph. adicional].

Sin embargo, ni el consejo de nadar ni la realidad de las habilidades de natación parecen haberse extendido desde los hombres de élite en armas hasta el grueso de los reclutas del ejército o la marina. No fue hasta el siglo XIX que las armadas occidentales finalmente dijeron: "Oye, tal vez nuestros marineros deberían saber nadar".

La falta de una capacidad de natación generalizada se atestigua además por una cualidad clave de la natación medieval: los europeos eran terribles en eso.

El contacto con los reinos de África occidental a partir de finales de la Edad Media dio a los exploradores portugueses e italianos su primer contacto prolongado con las tradiciones natatorias no europeas. Una y otra vez, los relatos se maravillan con el método de natación de los africanos: "lanzar un brazo tras otro hacia adelante, como si remaran ... con una patada de tijera con las piernas".

Los europeos, por otro lado, estaban limitados a una progresión confusa similar a la braza que parece casi hecha a medida para crear la mayor resistencia al agua posible y el movimiento de avance más lento. Incluso los autores del siglo XVI que intentan argumentar a favor de la elegancia de la natación como arte llegan tan lejos como… remar para perros (“nadar como un perro”).

Sin embargo, un aspecto de la natación es tan evidente en las fuentes medievales como lo es hoy. El rumor que corrió alrededor de 1425 en Londres sostenía que la burguesía quejumbrosa y los mendigos querían arrojar al obispo de Winchester al Támesis. No, no para ahogarlo, sino "para enseñarle a nadar, con flotadores". El obispo angustiado tronó a cualquiera que quisiera escuchar que los campesinos estaban tratando de matarlo.

La desnudez y la indignidad eran una cosa, pero algunas personas simplemente le tenían miedo al agua.

Nicholas Orme, Natación británica temprana: 55 a.C.-1719 d.C. (Exeter: Prensa de corta duración, 1983)

Kevin Dawson, "Natación, surf y buceo bajo el agua en el Atlántico moderno temprano y la diáspora africana", en Carina Ray y Jeremy Rich, eds., Navegando por la historia marítima africana (University of Newfoundland Press, 2009), 81-116.

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Imagen de portada: Biblioteca Británica MS Royal 2 B VII fol. 170


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