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La llegada de los nórdicos a Islandia provocó la extinción de su población de morsas, según un estudio

La llegada de los nórdicos a Islandia provocó la extinción de su población de morsas, según un estudio

Un equipo de investigadores ha demostrado que poco después de la llegada de los nórdicos a Islandia, la especie de morsa de esa isla se extinguió.

Los científicos de Islandia, Dinamarca y los Países Bajos utilizaron análisis de ADN antiguos y datación C14 para demostrar la existencia pasada de una población única de morsas islandesas que se extinguió poco después del asentamiento nórdico hace unos 1100 años. La caza de morsas y el comercio de marfil fueron probablemente la principal causa de extinción, siendo uno de los primeros ejemplos de sobreexplotación comercial de los recursos marinos.

La presencia de morsas en Islandia en el pasado y su aparente desaparición ya en los períodos de Asentamiento y Commonwealth (870-1262 d.C.) ha desconcertado durante mucho tiempo al mundo científico. En un estudio publicado recientemente en la revista Biología molecular y evolución Los científicos abordaron la cuestión analizando el ADN antiguo y contemporáneo junto con la datación por carbono 14 de los restos de morsas, complementados con estudios detallados para encontrar localidades de los restos, nombres de lugares y referencias a la caza de morsas en la literatura medieval islandesa, incluidas las sagas.

“Las colecciones del Museo de Historia Natural brindan una ventana notable al pasado, que con la tecnología moderna nos permite explorar los efectos pasados ​​de las actividades humanas y el cambio ambiental en las especies y los ecosistemas. Esto se puede contextualizar aún más mediante el estudio de la literatura medieval islandesa, los nombres de lugares históricos y los sitios zooarqueológicos ”, explica el promotor de la investigación Hilmar J. Malmquist, director del Museo Islandés de Historia Natural, Reykjavik, Islandia.

Una población a largo plazo de morsas genéticamente únicas en Islandia

Los científicos utilizaron la datación por carbono 14 de restos de morsa encontrados en Islandia para revelar que la morsa habitó Islandia durante miles de años, pero desapareció poco después del asentamiento del país alrededor del año 870 d.C. por los nórdicos. Se extrajo ADN de sitios de hallazgos naturales y excavaciones arqueológicas de muestras de morsas, y se comparó con datos de morsas contemporáneas, documentando que la morsa islandesa constituía un linaje genéticamente único, distinto de todas las demás poblaciones de morsas históricas y contemporáneas en el Atlántico norte.

“Nuestro estudio proporciona uno de los primeros ejemplos de extinción local de una especie marina tras la llegada y la sobreexplotación humana. Además, se suma al debate sobre el papel de los humanos en la extinción de la megafauna, lo que respalda un creciente cuerpo de evidencia de que dondequiera que aparezcan los humanos, el medio ambiente local y el ecosistema sufren ”, dice Morten Tange Olsen, profesor adjunto del Globe Institute, Universidad de Copenhague.

El marfil de morsa era un bien de lujo

El marfil de morsa era un bien de lujo con una gran demanda y se comercializaba ampliamente en la época vikinga y la Europa medieval con colmillos bellamente ornamentados documentados en lugares tan lejanos como el Medio Oriente y la India. La mayoría de los ejemplos de comercio y sobreexplotación humana y extinción de los recursos marinos locales son de una fecha mucho más reciente, como la sobrepesca y la caza comercial de ballenas durante los últimos tres siglos aproximadamente.

“Demostramos que ya en la era vikinga, hace más de 1000 años, la caza comercial, los incentivos económicos y las redes comerciales eran de suficiente escala e intensidad como para producir impactos ecológicos significativos e irreversibles en el medio marino, potencialmente exacerbados por un clima cálido y vulcanismo. Hasta ahora se ha subestimado la dependencia de los recursos de mamíferos marinos tanto para el consumo como para el comercio ”, dice la autora principal Xénia Keighley, quien está completando un doctorado en el Instituto GLOBE en Copenhague y en el Centro Ártico en Groningen.

El artículo, "La desaparición de las morsas islandesas coincidió con el asentamiento nórdico", se publicará en Biología molecular y evolución. .

Imagen de portada: Morsa - foto de USFWS / Flickr


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