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Descubierto un nuevo método para que los arqueólogos examinen los huesos

Descubierto un nuevo método para que los arqueólogos examinen los huesos

Los arqueólogos y aquellos que estudian restos humanos de la Edad Media y otros períodos pronto tendrán un nuevo método para examinar huesos, que dejará estos restos intactos.

En una investigación publicada esta semana en la revista Informes científicos, investigadores de la Universidad de Colorado Boulder describen un nuevo método para examinar muestras de huesos para ver si contienen colágeno. A diferencia de las herramientas existentes que buscan ese tipo de tejido, el enfoque del equipo no dañará los huesos en el proceso.

El colágeno es una molécula útil que puede revelar una gran cantidad de información sobre los restos humanos, desde cuánto tiempo hace que murió una persona hasta lo que pudo haber comido. A veces se encuentra en huesos de hace siglos o incluso miles de años. Pero este material, que ayuda a mantener unidos los huesos humanos y otros tejidos, tampoco envejece bien. Muchos restos óseos, incluso los de tumbas bien conservadas, no contienen gran parte de él.

Matt Sponheimer, profesor de antropología en la Universidad de Colorado Boulder, explica: “Estos restos han permanecido intactos durante miles de años, por lo que siempre duele un poco destruir una muestra. Es doblemente trágico si lo haces, y todo es en vano. Eso es lo que estamos tratando de prevenir ".

Hace varios años, a uno de los colegas de Sponheimer se le encomendó la tarea de extraer colágeno de una serie de muestras de huesos antiguos. "Mi estudiante pasaba semanas y, en última instancia, meses de laboratorio tratando de obtener información dietética del colágeno antiguo, y estaba funcionando increíblemente mal", dijo Sponheimer. "Me dije a mí mismo: 'Tiene que haber una mejor manera'".

Resulta que sí. En su último estudio, Sponheimer y sus colegas descubrieron que podían calibrar una máquina llamada espectrómetro de infrarrojo cercano para analizar los huesos en busca de colágeno.

El proceso es sorprendentemente fácil según los investigadores. El instrumento, que funciona mediante una sonda de mano, escanea muestras de hueso y luego, en cuestión de segundos, produce una estimación de la cantidad de colágeno que hay en el interior.

"Me burlaré de que la parte más larga del proceso es escribir el nombre del archivo", agregó Christina Ryder, estudiante de posgrado y miembro del equipo de investigación.

Para asegurarse de que su método fuera preciso, los investigadores probaron su instrumento en más de 50 muestras de hueso triturado con concentraciones conocidas de colágeno. Las pruebas predijeron correctamente las concentraciones aproximadas de colágeno dentro de cada una de esas muestras. También funcionó con 44 piezas de hueso entero.

Ryder agregó que todo el espectrómetro es del tamaño de un maletín, lo que significa que el equipo puede llevarlo consigo al campo.

Ya pasó por una prueba de alto perfil. El año pasado, Ryder voló a Alemania para reunirse con colegas del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva. Los investigadores querían fechar los restos humanos descubiertos en Dolni Vestonice, un sitio arqueológico único en su tipo en la República Checa que alberga algunos de los ejemplos más antiguos conocidos de arte representativo en la historia de la humanidad.

"El estudiante de posgrado en este proyecto tenía sólo seis viales de muestras de entierros humanos", dijo Ryder. "Eso era todo lo que tenía, y eso era todo lo que cualquiera iba a tener en el futuro previsible".

Sin embargo, gracias a su espectrómetro de infrarrojo cercano, los investigadores pudieron limitar la cantidad de hueso que tenían que destruir para su datación por radiocarbono. El grupo publicó sus resultados a principios de este mes en el Revista de ciencia arqueológica: informes.

Y, dijo Sponheimer, el método del equipo podría algún día también permitirles examinar los huesos para detectar la presencia de algo incluso más valioso que el colágeno: ADN antiguo.

"Para aquellos que hacen este trabajo, los beneficios prácticos son obvios", dijo Sponheimer.

Puede leer su artículo "Salvar huesos viejos: un método no destructivo para la preselección de colágeno óseo" en Informes científicos.

Imagen de portada: Antiguo esqueleto descubierto en Pakistán - foto de mishra-ajay / Flickr


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