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La plaga de Justiniano puede no haber sido tan devastadora, sugieren los investigadores

La plaga de Justiniano puede no haber sido tan devastadora, sugieren los investigadores

Los historiadores han creído durante mucho tiempo que la plaga, que se extendió por la región del Mediterráneo en el siglo VI, provocó una pérdida masiva de vidas, rivalizando incluso con la Peste Negra. Sin embargo, un nuevo estudio sugiere que los efectos de la pandemia han sido exagerados y que no existe suficiente evidencia para demostrar que fue devastadora como muchos han creído.

La plaga de Justiniano, también conocida como la plaga de Justiniano, llegó por primera vez al Imperio bizantino alrededor del año 541 y se extendió al norte de África y Europa occidental. Causado por Yersinia pestis, la misma bacteria responsable de la peste negra, esta plaga continuaría reapareciendo en algunas partes de Europa hasta mediados del siglo VIII.

Los relatos de la plaga están dominados por los escritos de Procopio, un erudito bizantino que vivía en Constantinopla cuando estalló la pandemia. Su narrativa cuenta una historia donde la plaga fue catastrófica. Por ejemplo, escribe:

Ahora, la enfermedad en Bizancio duró cuatro meses y su mayor virulencia duró unos tres. Y al principio las muertes fueron un poco más de lo normal, luego la mortalidad aumentó aún más, y luego la historia de los muertos llegó a cinco mil cada día, y nuevamente llegó a diez mil y aún más que eso. Ahora bien, al principio, cada hombre asistía al entierro de los muertos de su propia casa, y estos los arrojaban incluso en las tumbas de otros, ya sea sin ser detectados o usando la violencia; pero luego la confusión y el desorden en todas partes se hicieron completos. Porque los esclavos quedaron desprovistos de amos, y los hombres que en tiempos pasados ​​fueron muy prósperos fueron privados del servicio de sus domésticos, que estaban enfermos o muertos, y muchas casas quedaron completamente despojadas de habitantes humanos. Por eso sucedió que algunos de los hombres notables de la ciudad a causa de la miseria universal permanecieron insepultos durante muchos días.

Los historiadores generalmente han seguido el ejemplo de Procopio al explicar que la peste era muy destructiva. Se ha estimado que la tasa de mortalidad por la pandemia estuvo entre el 33% y el 60% en la región mediterránea, con hasta 100 millones de personas muriendo.

Sin embargo, Lee Mordechai y Merle Eisenberg, escribiendo en el diario Pasado y presente, han ofrecido una nueva mirada a la plaga de Justiniano y reevalúan su impacto. Ellos escriben que:

… La plaga fue geográficamente extensa y causó una alta mortalidad en algunos casos. En varias ocasiones, tuvo un efecto devastador a corto plazo. Sin embargo, sostenemos que los efectos de la plaga no fueron uniformes ni tan catastróficos como para causar una mortalidad sustancial a nivel social, sin mencionar el colapso de estados o imperios. Sin ignorar el sufrimiento de las muchas víctimas de la peste, la evidencia disponible sugiere que cualquier impacto directo a mediano o largo plazo de la peste en las sociedades o la población del mundo mediterráneo fue menor.

Su artículo analiza las diversas fuentes, incluidos los registros literarios y arqueológicos, y señala fallas en su evidencia. Por ejemplo, el relato de Procopio podría haber sido exagerado como parte de sus esfuerzos por desacreditar y demonizar al emperador Justiniano y su gobierno. Además, otros relatos contemporáneos de la plaga que azotó en 541-42 son mucho menos detallados, y muchos de ellos señalan brevemente que fue uno de los otros desastres naturales que ocurrieron durante este período. Los autores concluyen que “la mayoría de las referencias existentes en las fuentes literarias son generales y vagas. En todas las cuentas, la plaga desaparece rápidamente y múltiples fuentes la pasan por alto ".

Cuando se trata de investigación arqueológica, Mordejai y Eisenberg señalan que esto "proporciona un caso decepcionante para la mortalidad de la plaga". Los entierros de la época encuentran pocos casos de personas infectadas por la peste. Por ejemplo, en dos importantes sitios de enterramiento en Alemania, Aschheim y Altenerding, donde se han excavado cerca de 2000 tumbas de este período, solo han podido confirmar en once casos que una persona tenía el Yersinia pestis bacteria.

Al observar otros tipos de evidencia, los académicos detectan otros problemas. Escriben:

Nuestra investigación de datos prosopográficos encontró ocho individuos de varios miles de los que se puede decir que tal vez murieron de peste. Rastrear a estos individuos hasta las fuentes originales revela que la peste en realidad parece haber matado solo a dos, y potencialmente a otras tres personas. Independientemente, ninguna de estas ocho personas murió durante el primer brote, que supuestamente fue el más mortífero.

Mordejai y Eisenberg creen que se necesita mucha más investigación, especialmente arqueológica, antes de que podamos llegar a conclusiones sobre cuán extendida y destructiva fue en realidad la plaga de Justiniano. Advierten que los historiadores no deberían intentar utilizar la epidemia como catalizador de cambios generalizados en el Imperio Bizantino y el mundo romano tardío que tuvieron lugar entre los siglos VI y VIII.

Concluyen:

Este artículo ha tenido como objetivo estimular la discusión académica sobre la plaga de Justiniano. Basándose en estudios primarios e investigaciones recientes, rechaza el consenso académico actual de la interpretación maximalista de la peste. A pesar de los muchos desafíos involucrados, el potencial para comprender la plaga de Justiniano es mayor hoy que nunca. Sólo mediante un esfuerzo conjunto y un enfoque crítico podríamos esperar responder a las cuestiones urgentes que plantea este tema.

El artículo "Rechazando la catástrofe: el caso de la plaga de Justiniano", de Lee Mordechai y Merle Eisenberg, aparece en Pasado presente, Volumen 244, Número 1 (2019). Puede acceder a él desde Oxford University Press..

Imagen de Portada: Mosaico de Justiniano I de la Basílica de San Vitale, Ravenna. Foto de Petar Milošević / Wikimedia Commons


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