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La batalla de Talas

La batalla de Talas

Por Adam Ali

En el verano de 751, dos ejércitos imperiales se enfrentaron en Asia Central cerca de la ciudad de Talas, en algún lugar a lo largo de la frontera de los estados nacionales modernos de Kazajstán y Kirguistán. Ninguna de las fuerzas beligerantes era nativa de la región. De hecho, ambos estaban tratando de expandirse hacia Asia Central para incorporarla a sus imperios en crecimiento y hacerse con el control de la fértil y rica región de Syr Darya, que también ocupaba una sección de la Ruta de la Seda de importancia económica. Los dos ejércitos que se encontraron en el valle del río Talas fueron los del Imperio Abbasí en expansión hacia el este y el Imperio Tang de China en expansión hacia el Oeste. La batalla de Talas fue el primer y único enfrentamiento militar entre China y el califato. El resultado de la batalla, una victoria abasí, tuvo importantes impactos a corto y largo plazo en la historia regional y mundial.

A pesar de la importancia de esta batalla y los efectos de gran alcance que tuvo, es uno de los encuentros militares menos conocidos del período medieval, especialmente los historiadores casuales. Una razón es que cae fuera de los límites tradicionales de los intereses de los entusiastas de la historia medieval. Más importante aún, las fuentes sobre esta batalla son bastante escasas. A pesar de ser una victoria musulmana, las fuentes árabes dicen muy poco al respecto; la mayor parte de la información detallada que tenemos sobre la Batalla de Talas proviene de fuentes chinas.

Entonces, ¿cómo se encontraron los ejércitos del Califato y el Tang, dos imperios que eran mundos separados, en Asia Central? Se requiere una revisión concisa de la expansión del Califato y el Imperio Tang para contextualizar las circunstancias que llevaron a la batalla. Poco después de la muerte del profeta Mahoma en 632, los árabes, ahora unidos bajo el dominio de los califas en Medina, llevaron a cabo una serie de conquistas espectaculares. En dos décadas habían conquistado un vasto imperio que privó al Imperio Romano de Oriente de sus provincias de Oriente Medio y conquistó por completo el Imperio Sasánida. En 654, el califato controlaba la Península Arábiga, Egipto, Siria, Irak, Irán y se había expandido hasta el norte de Afganistán. Estas expansiones se desaceleraron significativamente en Asia Central. La región comprendía una serie de reinos, principados y ciudades estado habitadas por pueblos iraníes sedentarios. Un gran número de tribus turcas también ocuparon las estepas y los espacios entre estos centros urbanos.

Esta región resultó ser un desafío mucho más difícil de conquistar para los árabes porque no estaban luchando contra un ejército que representara a un imperio o gobernante. Además, tuvieron que reducir cada uno de los pequeños estados y tribus individualmente. Los ejércitos califales cruzaron por primera vez el río Oxus (también conocido como Amu Darya) hacia Transoxania (también deletreada como Transoxiana y conocida como ma wara al-nahr en árabe, que significa "la tierra más allá del río [Oxus]") en 654, después de habiendo pacificado la región que es el actual Irán. Se enfrentaron a una fuerte resistencia e incluso cuando conquistaron un área, tuvieron que lidiar con revueltas frecuentes y, a menudo, tuvieron que reconquistar ciertas regiones varias veces.

Asia central en el siglo VIII

El Califato tardó cinco décadas en ver algunos resultados positivos en Transoxania. Para entonces, el dominio califal se había transferido a la dinastía omeya (661-750), que tenía su capital en Damasco. Fue durante el mandato del gobernador omeya Qutayba ibn Muslim (705-715) que Transoxania quedó más firmemente bajo el control califal. Fue un administrador capaz y comandante militar y se le atribuye el mayor progreso en la región. Pudo consolidar el dominio musulmán en Transoxania conquistando o reconquistando los principados de Tokharistan, Bukhara, Khwarezm y Sogdia. La política de Qutayba de reclutar iraníes locales en su ejército e incorporar a algunos de los pequeños gobernantes de los diversos principados a la estructura de poder ayudó en gran medida a la pacificación de la región. Esta expansión hacia el este puso al califato en conflicto con China, que también tenía ambiciones en Asia Central.

China había mantenido durante mucho tiempo intereses en Asia Central. Los chinos habían estado involucrados en la región desde el siglo II a. C. A veces incluso habían llevado algunos de los pequeños reinos y principados a su esfera de influencia o habían ejercido su hegemonía directamente sobre ellos. Este fue especialmente el caso de Turkestán, que constituye gran parte de la provincia moderna de Sinkiang y sobre los pueblos y ciudades de los oasis a lo largo de la Ruta de la Seda. China ejerció su influencia incluso más al oeste durante el gobierno de la dinastía Tang (618-907). Los chinos se habían establecido como los amos de Transoxania y el comercio de la Ruta de la Seda. Los vínculos entre China y Transoxania eran comerciales y diplomáticos, y los ejércitos chinos rara vez marchaban tan lejos hacia el oeste. Sin embargo, estos vínculos eran bastante fuertes y los gobernantes de las ciudades estado iraníes de Transoxania a menudo enviaban embajadas a China y recibían títulos chinos honoríficos de los emperadores Tang. Estos vínculos continuaron incluso después de las conquistas de Qutayba. Por lo tanto, con el Califato siempre expandiéndose hacia el este y los chinos tratando de fortalecer y reforzar su control sobre las tierras al oeste, el choque entre los dos grandes imperios estaba destinado a suceder.

La tercera entidad política y militar importante de la región fueron los turcos. El Segundo Imperio / Khaganato Turco (682-744) dominó gran parte de las regiones esteparias de Eurasia Interior y también influyó y controló secciones de la Ruta de la Seda y los pueblos y ciudades a lo largo de su ruta. A principios del siglo VIII, atravesaba una serie de crisis internas que incluían luchas de sucesión y luchas internas. El último Khagan efectivo del Segundo Imperio Turco fue Bilge Khagan (717-734). Reunió el imperio y luchó en una guerra con Tang China y derrotó a sus ejércitos empujando hacia Gansu. Sin embargo, se negoció un tratado de paz y los chinos pagaron un gran tributo a los turcos. Bilge fue envenenado en 734, sus asesores más confiables y capaces también lo habían fallecido antes que él. Después de su muerte, los diversos grupos tribales que componían su imperio lucharon entre sí y el Segundo Imperio Turco colapsó y fue sucedido por el Imperio Uigur.

Sed y Contaminación

Turgesh, una confederación tribal liderada por Suluk, se había separado del Segundo Imperio Turco durante la crisis de sucesión antes del ascenso de Bilge Khagan al trono. Fueron uno de los grupos que Bilge no pudo traer de vuelta al redil y establecieron un Khaganate en el oeste que duró desde 699-766. El Turgesh jugó un papel importante en la historia de Transoxania durante la primera mitad del siglo VIII. Los principados recientemente conquistados enviaron mensajes a China y Turgesh en 719 pidiendo ayuda contra los árabes. El Turgesh respondió e invadió Transoxania mientras los príncipes locales se rebelaron. Desde 720-737 Suluk libró una guerra contra los omeyas en Transoxania. Aliado con varios de los principados locales, incluidos Shash (Tashkent) y Ferghana, revirtió muchas de las conquistas de Qutayba y derrotó a los ejércitos omeyas en más de una ocasión.

Dos batallas notables en este conflicto fueron el Día de la Sed en 724 y la Batalla del Desfiladero en 731. El Día de la Sed fue la culminación de una campaña musulmana que se había enviado para reconquistar el valle de Ferghana. Los omeyas sitiaron Ferghana, pero levantaron el sitio y se retiraron cuando se enteraron de que Suluk estaba liderando un gran ejército de Turgesh para ayudar a la ciudad. El Turgesh derrotó a una sección de las fuerzas omeyas en la batalla y persiguió al ejército principal hacia el oeste durante ocho días hasta el río Jaxartes, hostigándolo mientras marchaba. Al llegar al río, los musulmanes encontraron que su camino estaba bloqueado por ejércitos de Shash y Ferghana. Los árabes, sedientos y exhaustos, quemaron su equipaje y se prepararon para la batalla.

En el Día de la Sed, pudieron ganar y cruzar el río para ponerse a salvo. Sin embargo, sufrieron grandes pérdidas y solo una fracción del ejército regresó a Samarcanda. En la Batalla del Desfiladero en 731, los omeyas fueron nuevamente derrotados por los turgesh y sus aliados transoxánicos. El ejército musulmán marchó para aliviar Samarqand, que había sido sitiada por Turgesh. Tomaron la ruta más rápida, que atravesaba un desfiladero. Mientras el ejército estaba en el desfiladero, Turgesh los atacó por todos lados. La batalla duró dos días y los omeyas solo pudieron escapar del desfiladero porque los defensores de Samarqand salieron y distrajeron a los turgesh. En la batalla, los omeyas perdieron aproximadamente entre 20.000 y 40.000 hombres.

Los omeyas finalmente rompieron el Turgesh en la batalla de Kharistan en 737. El campamento de Suluk y todos sus rebaños de ovejas fueron tomados por los musulmanes victoriosos. Debido a esta derrota y su pérdida de prestigio, Suluk fue asesinado por un pariente y la confederación Turgesh cayó en un estado de luchas internas y casi se derrumbó y ya no era una amenaza para los omeyas. Finalmente fueron destruidos en 766 por otro grupo turco, los qarluq, que los estaban reemplazando como el grupo tribal más poderoso de la región. Es importante señalar que los Qarluqs jugarían un papel importante en el resultado de la Batalla de Talas. Aunque los omeyas emergieron como los vencedores en esta lucha, les había pasado factura. Decenas de miles de experimentados soldados sirios, la columna vertebral de su ejército, habían perecido en la lucha por reafirmar el control califal sobre Transoxania y otros lugares. Quedaron muy debilitados y fueron derrocados en 750 en una revolución que vio la Dinastía abasí ascenso al poder. Fue un ejército abasí, solo un año después de la revolución que derrotó a la fuerza Tang en Talas.

Los caminos a Talas

Tang China también estaba haciendo avances en Asia Central casi al mismo tiempo. Talas fue precedida por casi un siglo de expansión de Tang hacia el oeste. A mediados del siglo VII, conquistaron Xianjing y establecieron contactos con varios principados de Asia Central. Inicialmente, el principal impulso militar de Tang hacia el oeste no fue contra los árabes, sino contra el Imperio Tibetano, que se había levantado en la región a mediados del siglo VII para rivalizar con la hegemonía china. En el año 670, los tibetanos asestaron un golpe contundente a China al ocupar la cuenca del Tarim, una región que era estratégica y económicamente importante. El surgimiento del Tíbet y su desafío a la China Tang resultó en décadas de guerra. Durante este tiempo, los chinos establecieron alianzas y relaciones con los pequeños reinos y principados en el flanco suroeste del Tíbet en la región montañosa de Pamir e Hindukush.

Las cosas se complicaron aún más cuando el rey de Gilgit (en la actual Pakistán), se alió con el Tíbet y tomó una esposa tibetana. Una gran fuerza imperial fue enviada bajo el mando de Gao (también conocido como Kao) Xianzhi, un general de etnia coreana al servicio de Tang. Gao llevó a cabo una campaña espectacular y cruzó las montañas de Pamir a lo largo de la peligrosa carretera Karakorum y tomó a Gilgit en un ataque sorpresa. Ejecutó a los funcionarios pro-tibetanos en la corte real y tomó prisioneros al rey y a su reina tibetana. El camino a Transoxania también fue despejado para que los chinos reafirmaran parte de su control sobre la región con la desaparición de Suluk y la confederación Turgesh. Fue el Tang quien incitó a uno de los generales de Suluk a asesinarlo después de su derrota en Kharistan. Las subsiguientes rivalidades dentro del Turgesh fueron avivadas por China y el colapso del poder de Turgesh en la región permitió la expansión continua de China hacia el oeste. De hecho, la exitosa campaña de Gao acabó con el poder tibetano en las montañas de Pamir y dio como resultado que 72 principados y reinos locales se convirtieran en vasallos chinos. Con estos desarrollos en la frontera oriental del Califato abasí y la frontera occidental del Imperio Tang, las fuerzas de estos dos gigantes imperiales estaban ahora preparadas para un enfrentamiento, siendo el premio Asia Central.

Fue una disputa local entre los reinos de Ferghana y Shash lo que llevó al enfrentamiento entre los dos imperios. En 750, el rey de Ferghana pidió ayuda china contra su rival en Shash. Goa sitió a Shash. Tomó la ciudad en un ataque sorpresa después de violar traidoramente un tratado que había hecho previamente con sus habitantes. También capturó y ejecutó al rey de Shash. La ciudad también fue sometida a un terrible saqueo, que resultó en que miles de sus habitantes fueran pasados ​​por la espada. Gao también ganó una gran cantidad de riqueza saqueando Shash, incluidos diamantes, oro, caballos y otros objetos de valor. El príncipe de Shash, ahora su rey, huyó a los abasíes para buscar ayuda contra los chinos. Abu Muslim, el gobernador abasí de Khurasan, envió a Ziyad ibn Salih, uno de sus lugartenientes que también era gobernador de Bukhara, al frente de un gran ejército para luchar contra Gao. Las dos fuerzas se encontraron en Talas en 751 en lo que hoy es Kazajstán.

Dos versiones de la batalla

Es difícil determinar el tamaño de los ejércitos que lucharon en Talas. Algunas fuentes afirman que ambos bandos desplegaron 100.000 hombres o más. La mayoría de los estudiosos están de acuerdo en que estos números son exagerados. El ejército abasí estaba compuesto por tropas de Khurasan, Tukharistan y Transoxania. Según las fuentes chinas, el ejército Tang bajo el mando de Gao era una fuerza combinada de soldados chinos y tropas aliadas de Ferghana, con 30.000 hombres. Además de estas fuerzas, los chinos también tenían un contingente de turcos qarluq de su lado. Las fuentes árabes afirman que el ejército Tang tenía 100.000 efectivos. Por otro lado, los relatos chinos afirman que el ejército abasí estaba compuesto por 200.000 soldados. Ambas evaluaciones del enemigo son ciertamente exageraciones y ambos ejércitos probablemente contaban entre 30.000 y 50.000 soldados. El flujo de la batalla y su duración indican que hubo paridad entre los dos bandos.

Según los relatos chinos, la batalla duró cinco días. La lucha fue dura y sangrienta. Hay dos relatos de la batalla. El primer relato afirma que durante los primeros tres días la batalla fue una contienda entre los arqueros e infantes de ambos ejércitos en el centro y las unidades de caballería que competían por el control de los flancos. El ejército chino tenía un mayor número de soldados de infantería y arqueros, mientras que la fuerza abasí estaba compuesta por un 50% de infantería y un 50% de caballería. En el primer relato de la batalla, las fuerzas chinas fueron atacadas por sus aliados Qarluq en la retaguardia el cuarto día de la batalla mientras los abasíes lanzaban un ataque frontal total. El ejército chino se derrumbó y fue derrotado con grandes pérdidas.

En el segundo relato de la batalla, los dos ejércitos se enfrentaron durante cuatro días. Ninguno de los bandos estaba dispuesto a comprometerse completamente con la batalla. Luego, en el quinto día, un tercer ejército, una fuerza de Qarluqs, atacó a los chinos por la retaguardia al mismo tiempo que los abasíes lanzaban un asalto directo contra el ejército Tang que resultó en su total destrucción. En este segundo relato, los qarluq habían sido aliados de los abasíes desde el principio y probablemente Ziyad ibn Salih había planeado el asalto simultáneo con ellos que tuvo lugar en la mañana del quinto día. De cualquier manera, la batalla fue una victoria abasí decisiva. Los abasíes perdieron 10,000 según la primera cuenta después de cuatro días de lucha y mucho menos si tomamos la segunda cuenta. En ambas versiones, el ejército chino fue destruido con bajas de hasta 30.000 hombres.

Las consecuencias de la batalla de Talas fueron de gran alcance. El califato era ahora el amo de Asia Central centrado en las prósperas ciudades-estado de Transoxania. Además de sus éxitos militares, el califato también pudo atraer a la población de la región acomodando a los príncipes y reyes e incorporándolos a la estructura de poder del imperio. Esta política de acomodación y convivencia puso fin a los esfuerzos concertados de estos reinos y principados para rebelarse y romper con el califato. La expansión e influencia china en la región se detuvo después de este encuentro. Talas también marcó la expansión más al este del Califato. Ni los abasíes ni los Tang querían un conflicto prolongado en esta región, lo que habría sido una pesadilla logística para ambos imperios con sus centros a cientos de kilómetros de esta zona fronteriza. Además, Talas no fue el único motivo de la retirada de China de Occidente. Los ejércitos Tang que operaban en y cerca de Asia Central fueron llamados en 755 para hacer frente a la rebelión de An Lushan, que los ocuparía durante los próximos siete años. Los Tang también tuvieron que lidiar con otros rivales, incluidos el Imperio Uigur, el Imperio Tibetano y los Khitan en Manchuria, que conquistarían gran parte del norte de China.

Talas también tuvo consecuencias culturales, religiosas y tecnológicas. Durante los siguientes siglos hubo una disminución en la influencia del budismo, el zoroastrismo y el maniqueísmo en Asia central. Además, una forma única de budismo se desarrolló en China y Japón, ahora que se había roto el vínculo directo con la India. Asia central se convertiría muy gradualmente en una región predominantemente musulmana durante los próximos siglos. Además, entre los prisioneros chinos tomados en Talas había fabricantes de papel entre otros artesanos (incluidos tejedores de seda fina, orfebres y plateros y pintores). Estos prisioneros establecieron las primeras fábricas de papel en el califato, una tecnología que eventualmente sería transferida a Europa y cambiaría la historia para siempre. El papel era más fácil y barato de hacer que el pergamino y más resistente al papiro, lo que hacía mucho más factible el registro de información, su transferencia y el mantenimiento de registros. Según Hugh Kennedy, este desarrollo tuvo "un gran impacto en la alfabetización y la cultura del mundo musulmán y posteriormente europeo".

Aunque algunos estudiosos sostienen que el papel era conocido hasta cierto punto en Sogdia, fue como consecuencia de Talas que se extendió por todas partes. Uno de los prisioneros chinos capturados por los musulmanes en Talas fue Du Huan. Pasaría una década en Irak antes de ser liberado y regresar a China. Estaba relacionado con el autor de la Historia enciclopédica china, Du You. Du Huan proporcionó los detalles, a partir de sus experiencias, para la entrada enciclopédica sobre la historia de los árabes y el Islam. Tomó la ruta marítima a casa (en lugar de por tierra a lo largo de la Ruta de la Seda), que se estaba convirtiendo en una ruta comercial alternativa entre el Lejano Oriente y el Califato, transformando la relación entre las dos potencias en una relación comercial pacífica. También proporciona uno de los relatos detallados de la Batalla de Talas, una batalla que fue, según el profesor Hyunhee Park: “uno de los encuentros políticos más dramáticos de la historia mundial, el de los Tang y el imperio ʿ Abbasid, las consecuencias de lo cual transformaría el panorama político, económico y religioso de Asia Central y las redes comerciales del Océano Índico ".

Adam Ali es profesor en la Universidad de Toronto.

Imagen de portada: mural de la dinastía Tang tardía de las cuevas de Dunhuang Mogao


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