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Los orígenes medievales de la cuarentena

Los orígenes medievales de la cuarentena

Mientras el mundo lidia con la pandemia de coronavirus, algunas de las medidas clave que las autoridades están usando para lidiar con la crisis son el aislamiento y la cuarentena. Los orígenes de la cuarentena se remontan a la Edad Media, una idea que surgió a raíz de la Peste Negra.

Cuando la peste bubónica azotó Europa entre los años 1347 y 1351, los médicos medievales no entendían cómo se estaba extendiendo esta enfermedad. Con teorías que sugieren que la causa va desde los "malos aires" hasta el envenenamiento deliberado, las medidas adoptadas para detener la plaga generalmente giran en torno a mantener las ciudades limpias y a las minorías como chivo expiatorio.

Después de la fase devastadora de la Peste Negra, la plaga regresaba a partes de Europa, golpeando comunidades a veces cada cinco o diez años. Los europeos también estaban aprendiendo más sobre cómo esta epidemia podría extenderse de un lugar a otro y el peligro que los infectados representaban para el resto de la población. Esto llevó a algunas ciudades a promulgar medidas estrictas contra los enfermos. Por ejemplo, cuando la peste azotó Milán en 1374, las autoridades ordenaron que todas las personas enfermas salieran de la ciudad "y se fueran a campo abierto, viviendo en chozas o en el bosque hasta [que] murieran o se recuperaran".

Sin embargo, la ciudad de Dubrovnik (entonces conocida como Ragusa), un puerto de unas 3000 personas en la costa del Adriático, hizo algo bastante diferente cuando la plaga comenzó a emerger nuevamente en el año 1377. En su libro Expulsando la plaga, las historiadoras Zlata Blazina Tomic y Vesna Blazina revelan que fueron la primera ciudad del mundo en desarrollar e implementar una legislación de cuarentena.

Los registros de la ciudad revelan una reunión que tuvo lugar el 27 de julio de 1377. Aquí los 47 concejales de Durbovnik votaron sobre una serie de propuestas para hacer frente a la plaga. Treinta y cuatro acordaron una nueva ley que evitaría que “quienes provengan de áreas infestadas de peste no ingresen a Dubrovnik o su distrito a menos que hayan pasado previamente un mes en el islote de Mrkan o en la ciudad de Catvat, con fines de desinfección. "

Con la ley vigente, se agregó otra, acordada por 44 concejales:

Los residentes de Dubrovnik tienen estrictamente prohibido visitar a aquellos que llegan de áreas infestadas de peste y que estarán confinados en el islote Mrkan o Cavtat. Aquellos que se atrevan a llevar alimentos o cualquier otra necesidad al internado, sin permiso de los funcionarios designados para esa función, deberán permanecer en aislamiento durante un mes.

Tomic y Blazina explican que Dubrovnik era una ciudad que dependía del comercio, especialmente para recibir comida, por lo que aislarse del mundo no era una opción. Al colocar presuntos portadores de la peste en áreas cercanas (Catvat era una pequeña ciudad al sur de Dubrovnik mientras que Mrkan era una isla cercana deshabitada), las autoridades esperaban poder limitar la infección y ralentizar el comercio vital.

Tomic y Blazina también notan cuán importante era la idea de la cuarentena, escribiendo:

… Para llegar al aislamiento preventivo fue necesario un gran salto de conocimiento en la prevención de la peste: hubo que aceptar la noción de incubación y quizás también el concepto de portadores sanos de la enfermedad.

Para ayudar a hacer cumplir las nuevas regulaciones, la ciudad de Dubrovnik contrató a un conocido médico italiano y a dos cirujanos. Esto daría lugar a otra innovación llevada a cabo por la ciudad en 1390: el establecimiento de una Oficina de Salud permanente. Al principio llamado Funcionarios contra quienes llegan de áreas infectadas por la peste, serían responsables de cumplir con las regulaciones de la ciudad e incluso castigar a los infractores; incluso podrían ejecutar sentencias como azotar, marcar y cortar una oreja. En su libro, Tomic y Blazina detallan cómo creció esta oficina en los siglos XV y XVI, y cómo Dubrovnik continuó sus esfuerzos para evitar que la peste causara más devastación.

El éxito logrado por Dubrovnik en la contención de la plaga llevaría a otras ciudades italianas, como Venecia y Milán, a emularla con medidas similares. El término cuarentena significa un período de cuarenta días, pero las ciudades implementaron varios períodos de tiempo para el tiempo que una persona puede estar aislada, que oscila entre ocho y 80 días. Jane Stevens Crawshaw explica:

La idea básica era que la separación de los enfermos (y eventualmente de los sospechosos de haber contraído la peste) era fundamental para prevenir la propagación de la enfermedad. Se impusieron medidas de cuarentena a los habitantes cuando las ciudades estaban infectadas, así como a los viajeros y comerciantes que llegaban; llegarían a abarcar no sólo a las personas, sino también a su ropa, sus posesiones y sus hogares. La cuarentena podría llevarse a cabo en el ámbito doméstico, pero a menudo se apartaron edificios separados o se construyeron especialmente para servir a las comunidades como hospitales de plagas y para facilitar la atención de los pacientes mientras permanecían aislados.

La práctica de los hospitales de cuarentena y peste se extendió gradualmente al resto de Europa durante los siglos XV y XVI; era un concepto que apelaba a la mentalidad cívica y al espíritu de caridad de las comunidades medievales. Estas medidas ofrecieron alguna medida de protección contra la plaga mientras ayudaban a los infectados. La cuarentena ha perdurado como práctica de salud pública durante siglos desde entonces, e incluso se utiliza en las batallas actuales contra las pandemias.

El libro de Zlata Blazina Tomic y Vesna Blazina Expulsar la peste: la oficina de salud y la implementación de la cuarentena en Dubrovnik, 1377-1533, fue publicado por McGill-Queen’s University Press en 2015. El artículo de Jane Stevens Crawshaw, "The Renaissance Invention of Quarantine", aparece en El siglo XV XII: la sociedad en una época de peste, editado por Linda Clark y Carole Rawcliffe, y publicado en 2013.

Ver también: El Coronavirus no es la Peste Negra

Imagen de portada: imagen de Dubrovnik del siglo XV, de la Descripción del viaje de Constanza a Jerusalén de Konrad von Grünenberg


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