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La invención medieval del papel higiénico

La invención medieval del papel higiénico

Con el papel higiénico, o más bien la demanda a veces frenética de papel higiénico, que está en las noticias recientemente, es un buen momento para mirar los orígenes medievales de este producto tan útil.

Antes de comenzar, debe decirse que el papel higiénico que usamos comúnmente hoy en día es un invento del siglo XIX, atribuido a Joseph C. Gayetty, quien comenzó a vender su "papel medicinal para el inodoro" en 1857. Durante las próximas décadas , el uso de papel higiénico se aceleró enormemente, ayudado por otra invención: el inodoro con cisterna.

Antes de esto, las personas usaban una variedad de métodos para limpiar sus traseros: los antiguos romanos tenían una esponja en un palo, que después de la limpieza se colocaba en un recipiente con vinagre para descontaminar. En la Edad Media, la gente usaba palos, musgo y otras plantas. Los hallazgos arqueológicos de los pozos negros de los monasterios en Irlanda y Noruega incluían pequeños trozos de tela que se usaban como papel higiénico.

Sin embargo, en la China medieval se había desarrollado gradualmente un nuevo método de limpieza. La invención del papel se ha fechado tradicionalmente en el año 105 EC, aunque la evidencia arqueológica muestra que se usó incluso antes. El papel encontró muchos usos en China y, en el siglo VI, tenemos nuestra referencia más antigua de que se utilizaba para la higiene personal. Un erudito llamado Yan Zhitui escribió una carta a los miembros de su familia, en la que comentó: "Papel en el que hay citas o comentarios de los Cinco Clásicos o los nombres de sabios, no me atrevo a usarlo para fines higiénicos". Esto implica que hizo uso de documentos de menor valor para tales fines.

En el siglo IX, el uso del papel con fines higiénicos parece estar lo suficientemente extendido como para que incluso los escritores extranjeros lo noten. Como parte de un trabajo en China e India, el erudito árabe Abu Zad al-Sirafi no aprueba la práctica:

Los chinos son antihigiénicos y no se lavan el trasero con agua después de defecar, sino que simplemente se limpian con papel chino.

Aún así, parece que en la China medieval, el papel higiénico se usaba mucho, al menos entre las clases más ricas. Como parte del enorme trabajo de Joseph Needham Ciencia y civilización en China, el historiador señala que en el siglo XIV, el papel higiénico se fabricaba a gran escala:

El papel higiénico estaba hecho de paja de arroz, cuyas fibras eran tiernas y requerían menos tiempo y mano de obra para procesarlas; por tanto, cuesta menos que cualquier otro tipo de papel. Se necesitaban grandes cantidades de ese papel para el uso diario, y solo para la corte imperial, se especificó en 1393 que la Oficina de Suministros Imperiales fabricaba 720.000 hojas, de dos por tres pies de tamaño, para el uso general de la corte y 15.000 hojas. , de tres pulgadas cuadradas, amarillo claro, espeso pero suave y perfumado, para suministro especial a la familia imperial. La cantidad fabricada cada año era tan grande que los desechos de paja y cal que se acumulaban en la fábrica imperial formaban un montículo que se llamaba Montaña Elefante. Incluso a principios de este siglo, la producción anual de papel para uso sanitario solo en Chekiang ascendía a diez millones de paquetes de 1000 a 10 000 hojas cada uno.

A pesar de su uso en China, el papel higiénico no se popularizó en el resto del mundo, al menos no hasta el siglo XIX. Sin embargo, sabemos que la gente sí usaba papel para limpiarse después de usar los inodoros, pero como Yan Zhitui, simplemente lo obtenían de libros o periódicos que no querían conservar. Por ejemplo, en 1747 un noble británico le escribió a su hijo sobre un "caballero" anónimo que leía cuando tenía que ir al baño:

Compró, por ejemplo, una edición común de Horacio, de la que fue arrancando gradualmente un par de páginas, las llevó consigo al lugar necesario, las leyó primero y las envió como sacrificio a Cloacina (una diosa romana del 'Great Drain' en el sistema de alcantarillado de Roma) ... Te recomiendo que sigas su ejemplo. Es mejor que solo hacer lo que no puede dejar de hacer en esos momentos y hará que cualquier libro que lea de esa manera, esté muy presente en su mente.

Ver también: ¿Se bañaba la gente de la Edad Media?

Imagen de portada: Foto de Brandon Blinkenberg / Wikimedia Commons


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