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Hacer frente a las pandemias en la Edad Media

Hacer frente a las pandemias en la Edad Media

Por Ken Mondschein

De lejos, una de las cosas más estresantes de la pandemia de COVID-19 no es el miedo a enfermarse, sino el costo psicológico, no solo en términos de aislamiento del "distanciamiento social", sino simplemente sentir una falta de control sobre la situación. .

La gente medieval se diferenciaba de nosotros en su forma de afrontar una pandemia, pero sentían una impotencia similar. Por supuesto, no tenían la ventaja de la teoría de los gérmenes de Pasteur, por lo que no practicaron el distanciamiento social, aunque sabían que la enfermedad se contagiaba del contacto de persona a persona y practicaban cuarentenas. De hecho, la palabra "cuarentena" proviene de la ley veneciana de principios del siglo XV que requería que los barcos de las ciudades afectadas por la plaga esperaran frente a la costa de Venecia durante cuarenta días (quaranta giorni) antes de descargar pasajeros y carga. En esto, los venecianos fueron siguiendo el ejemplo de su antigua colonia de Ragusa (actual Dubrovnik en Croacia), que era una potencia importante en el Mediterráneo oriental.

Tales cuarentenas tendían a ser de naturaleza comunitaria, por ejemplo, aislando una ciudad de los forasteros (aunque Milán escapó de gran parte de la devastación de la Peste Negra cuando los duques Visconti amurallaron a las víctimas en sus hogares, una especie de exilio interno). También los métodos de afrontamiento psicológico tienden a ser comunitarios. Entre ellos, los más importantes eran los rituales litúrgicos como las procesiones y la oración, en particular a los santos de los que se decía que tenían poder sobre las enfermedades. Por supuesto, hoy tenemos nuestros propios rituales personales de Coronavirus, como lavarnos las manos, controlar a amigos y familiares y publicar incesantemente en Facebook. Estas, sin embargo, son respuestas altamente individualistas y difieren de la tendencia medieval hacia la acción colectiva.

Las procesiones son un gran ejemplo de esta tendencia comunal medieval. El Papa Gregorio el Grande (c. 540–605) celebró una famosa "procesión de siete puntas", o letania septiformis, durante la plaga de 590, a veces llamada la Primera Pandemia de Plaga o la Plaga de Justiniano. Siete grupos de romanos, organizados por estado clerical o laico, estado civil y género, se reunieron en diferentes iglesias para reunirse en una declaración de solidaridad comunitaria en la Basílica di Santa Maria Maggiore. El cronista contemporáneo Gregory of Tours relata que ochenta personas murieron durante la marcha; supuestamente, el Arcángel Miguel apareció en la parte superior de la tumba de Adriano y enfundó su espada, señalando el final de la plaga. Desde entonces, el edificio se conoce como Castel Sant'Angelo.

Las procesiones de la peste también fueron populares durante la Segunda Pandemia de la Plaga de mediados del siglo XIV, también conocida como la Peste Negra. Los flagelantes fueron solo el ejemplo más espectacular de esto: tales procesiones se convirtieron tanto en una parte regular de la práctica litúrgica medieval tardía como en otro aspecto de esta "cultura popular" anti-plaga. La liturgia puso un gran énfasis en rezar y llevar las reliquias de los santos, y se consideró que ciertos santos eran particularmente eficaces para interceder a favor de los amenazados por las plagas.

Uno de los santos más populares fue San Edmundo Mártir, que se convirtió en el santo patrón de las pandemias. Era rey de East Anglia en Inglaterra, pero fue asesinado por los vikingos el 20 de noviembre de 869. Por tradición, los escandinavos, liderados por Ivar el Deshuesado y su hermano Ubba, exigieron a Edmund que renunciara al cristianismo y, cuando se negó, le dispararon por completo. flechas y le cortó la cabeza con un hacha. A su alrededor se desarrolló un culto, que fue alentado por los reyes anglosajones posteriores. La veneración de San Edmundo declinó levemente después de la conquista normanda, solo para recuperarse en los siglos siguientes; Su santuario en Bury St. Edmunds fue uno de los lugares de peregrinaje más populares de Inglaterra hasta su destrucción en 1539 durante la Reforma. En Toulouse, en el sur de Francia, existía un culto paralelo.

Los catorce Santos Auxiliares eran santos cuya veneración como grupo comenzó en Renania durante la Peste Negra. Primero fueron tres vírgenes mártires: San. Margarita (que fue la santa patrona del parto, curó dolores de espalda y ahuyentó a los demonios), Santa Catalina (que era la patrona de todo lo que tenía que ver no solo con las ruedas, sino también con la elocuencia, incluidas las enfermedades de la lengua) y Santa Bárbara (que no solo era la santa patrona de los fuegos artificiales y los artilleros, sino también eficaz contra la fiebre). Christopher y St. Giles fueron efectivos contra la plaga, mientras que St. Christopher también fue a prueba de muerte súbita y St. Giles pudo asegurar la confesión. Denis podría interceder contra los dolores de cabeza, San Blas contra los dolores de garganta, San Telmo contra las enfermedades gastrointestinales y San Vito contra la epilepsia y las convulsiones. Mientras tanto, Eustace podía resolver los problemas familiares, mientras que San Pantaleón era el santo patrón de los médicos. A la mezcla se agregaron St. George (ya que la enfermedad también afectaba a los animales), St. Denis (contra el dolor de cabeza y la posesión), Cyriacus (contra la tentación en el lecho de muerte) y Agathius (también contra el dolor de cabeza).

Otro santo local, venerado principalmente en lo que hoy es la Austria moderna, fue Coloman de Stockerau. En realidad era irlandés, pero fue arrestado como espía en Stockerau, cerca de Viena, en el año 1012 mientras se dirigía a Tierra Santa como peregrino. Había una guerra en curso y, como Coloman no hablaba nada de alemán, no pudo decirles a sus interrogadores por qué estaba cruzando sus tierras y, por lo tanto, fue ahorcado como espía. Su cuerpo permaneció incorruptible, se sostuvo que el andamio en el que fue colgado había echado raíces y brotó, y siguieron curaciones milagrosas. Se le consideró a prueba de plagas, para curar caballos enfermos y también para proporcionar ayuda a los que iban a ser ahorcados.

Aunque muchos santos de la plaga, como Coloman, podían ser locales, algunos eran universales. Quizás el más universal fue el mencionado San Cristóbal. Hoy en día es bien conocido como el santo patrón de los viajeros, pero también se pensaba que evitaba que quienes le rezaran fueran "abatidos", incluso por la peste. A menudo se le representaba en iglesias, a menudo en un lugar donde era fácilmente visible para que los feligreses pudieran "registrarse" para un día completo de protección.

Otro santo de la peste medieval tardío con una gran devoción fue San Roque de Montpellier, que es el santo patrón de las víctimas de la peste, así como de los perros, los solteros y los acusados ​​falsamente. Roch (Rocco en italiano) fue una persona real que se cree que nació a mediados del siglo XIV en una familia noble en el sur de Francia. Devoto desde muy joven y desdeñando las riquezas del mundo, partió hacia Roma como peregrino. Desafortunadamente, llegó durante una plaga y, al cuidar a los afectados, él mismo se enfermó. En cuarentena fuera de la civilización humana, se construyó un refugio en el bosque, donde lo cuidaba el perro de un noble; el noble, siguiendo a su perro, se convirtió en discípulo de Roch. Desafortunadamente, cuando intentó regresar a Montpellier, Roch fue encarcelado por su tío y murió allí, negándose a revelar su verdadera identidad. El culto de Roch no fue reconocido oficialmente por los papas con un día festivo hasta el siglo XVI, pero fue objeto de una devoción popular y clerical generalizada.

Todas estas prácticas resaltan un aspecto psicológico muy importante de cómo la gente medieval lidió con la pandemia: la gente medieval, como las generaciones de nuestros abuelos y bisabuelos, tenía una aceptación de la enfermedad que es bastante extraña para nosotros hoy. No hace mucho tiempo que era habitual que los niños fueran puestos en cuarentena por enfermedades como el sarampión, las paperas, la rubéola, la tos ferina y el tifus. La poliomielitis cobró un precio terrible hasta la vacuna Salk en 1955. Si retrocedemos en el tiempo, el cólera era endémico en el siglo XIX, particularmente en las grandes ciudades, y se propagaba por vías navegables interiores como el Canal Erie. Unas 20.000 personas murieron de fiebre amarilla en el valle de Mississippi en 1878. La gente estaba acostumbrada a las pandemias y la esperanza de vida era más corta. Suplicar lo sobrenatural ayudó a dar no solo a los individuos, sino también a las comunidades, una sensación de control sobre lo que estaba sucediendo.

Solo en los últimos sesenta años aproximadamente se ha vuelto inaceptable la mortalidad y morbilidad generalizadas por enfermedades comunes. Sin embargo, incluso si desarrollamos una vacuna contra COVID-19, si el virus muta y se vuelve tan común como la gripe o el resfriado común (otro coronavirus), el mundo con el que vivimos puede estar más cerca del pasado de lo que nos sentimos cómodos. Si es así, necesitaremos nuevos mecanismos psicológicos para afrontar esta realidad. Asimismo, aunque tengamos una comprensión moderna de la teoría de los gérmenes, necesitaremos, como nuestros antepasados ​​medievales, emprender acciones colectivas para mitigar la amenaza de esta nueva plaga. La mejor manera de hacer esto es desarrollar nuevos rituales y prácticas comunales, esta vez, sin embargo, basados ​​en la ciencia, no en la fe.

Ver también: El Coronavirus no es la Peste Negra

Ken Mondschein es profesor de historia en UMass-Mt. Ida College, Anna Maria College y Boston University, además de maestro de esgrima y jinete. .

Imagen de Portada: Flagelantes en procesión en los Países Bajos a mediados del siglo XIV, justo después de la Peste Negra.


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