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Cómo conseguir buenos caballos en la China medieval

Cómo conseguir buenos caballos en la China medieval

Por Elizabeth Smithrosser

Durante el período Song del Norte (960-1127), los poderosos imperios esteparios se apoderaron de las mejores regiones para la cría de caballos. Por lo tanto, el estado chino tuvo que recurrir a otros medios para obtener buenos caballos, ideando una variedad de esquemas innovadores y ambiciosos en el proceso.

La siguiente es una antigua parábola china que ha sido inmortalizada como el proverbio "Un anciano en la frontera pierde su caballo":

Ahora la fortuna y la desgracia pueden cambiar de rumbo y surgir al unísono. Estas transformaciones pueden ser difíciles de percibir. En las tierras fronterizas vivió una vez un hombre que sabía adivinar. Un día, sin motivo alguno, su caballo se perdió y corrió hacia las tierras bárbaras. Todos lamentaron esto. Dijo: "¿No debería convertirse esto en algo afortunado?"

Varios meses después, el caballo regresó, trayendo consigo un magnífico corcel bárbaro. Todos elogiaron esto. Dijo: "¿No debería convertirse esto en algo desafortunado?"

Su familia se hizo rica en cuanto a buenos caballos, ya su hijo le encantaba montarlos. Un día, el hijo se cayó y se rompió el fémur. Su padre dijo: "¿No debería convertirse esto en algo afortunado?"

Un año después, una gran cantidad de bárbaros traspasaron la frontera. Los hombres sanos levantaron sus arcos para luchar. De los que vivían en las tierras fronterizas, nueve de cada diez murieron. Solo el hijo, debido a su cojera, y su padre, se salvaron. Así, la fortuna puede convertirse en desgracia y la desgracia en fortuna. Tales transformaciones son interminables y su profundidad es insondable.

La parábola se ha invocado a lo largo de los siglos para ilustrar cómo los incidentes desafortunados pueden convertirse en bendiciones disfrazadas, y viceversa. Pero tiene más que decirnos que eso.

Primero, ¿por qué debería ser que los caballos, de todos los animales o propiedades, se utilicen aquí como sustitutos de la buena fortuna? Después de todo, es fácil imaginar una versión de esta historia que reemplace al caballo por oro, tesoro, vino o un ejemplar impresionante de cualquier otro animal de granja.

Por supuesto, los caballos eran de gran valor por sus usos en la agricultura, el transporte y la caza. Sin embargo, los eventos de esta historia ofrecen una pista más. En las volátiles regiones fronterizas del norte, las incursiones fronterizas y las incursiones de pueblos nómadas, como el incidente narrado en la parábola, constituían una amenaza constante. Los caballos, particularmente los de buena raza con poder y resistencia, fueron una ventaja tecnológica clave en la guerra china, como fue el caso en gran parte del continente euroasiático durante la Edad Media. Los buenos caballos significaban la capacidad de defenderse de los ataques del exterior. Significaban seguridad y protección del sustento. En otras palabras, un buen caballo era la encarnación de la buena suerte.

Lo segundo que hay que notar aquí es que el "buen corcel bárbaro" llega desde más allá de la frontera. Este reconocimiento de que los caballos de mejor calidad no se encontraron dentro, sino fuera, habla de una verdad más amplia. A lo largo de su historia, China ha tenido serios problemas para criar caballos de calidad que podrían compararse favorablemente con los de las tierras del norte y el oeste.

Esto fue en parte un problema territorial. En primer lugar, no gran parte de su tierra del sur se presta para el ganado itinerante. Pero lo que es más importante, la mayoría de la gente en China dependía de la agricultura y vivía en comunidades sedentarias. Por el contrario, el estilo de vida nómada de los grupos del norte hacía que los caballos con gran velocidad y resistencia fueran especialmente valiosos. Como resultado, siglos de cría selectiva y conocimiento acumulado de los caballos habían producido algunas razas formidables en la estepa.

Las tierras inmediatamente al oeste también se habían ganado la reputación de tener buenos caballos. Estos se convirtieron en leyenda en la China medieval. Particularmente codiciados fueron los Fergana corceles, apodados "caballos sudando sangre" (hanxue ma 汗血 馬). Famosos por su impresionante resistencia a largas distancias, aparecen en innumerables historias y mitos.

Algunos dirían que China nunca superó realmente esta desventaja antes de que los caballos se volvieran en gran parte irrelevantes por los avances tecnológicos en armamento, quizás con la excepción de la dinastía Tang (618-907). Pero esto no fue por querer intentarlo. El estado chino era muy consciente de su problema de caballos, que se convirtió en el impulso para una variedad de políticas impresionantes a gran escala y acciones ambiciosas. Este artículo analizará algunos de estos planes durante la Song del Norte (960-1127), un período en el que el equilibrio de la paz en las fronteras fue particularmente precario.

Problemas fronterizos del estado Song

El territorio Song era mucho más pequeño que el de algunos de sus predecesores, como los Tang. En detrimento de sus esfuerzos de obtención de caballos, era más pequeño no hacia el sur, sino hacia el norte, un área de la que los Tang habían obtenido muchos de sus mejores caballos.

Además, el estado Song ahora se encontraba rodeado de reinos e imperios poderosos y bien organizados. La mayor amenaza fue la dinastía Liao en el norte. Liao abarcaba una gran área de lo que ahora es el norte de China (incluido Beijing) y Mongolia. La paz se mantuvo en gran parte mediante tratados que estipulaban enormes tributos anuales de seda plateada a los Song.

La precariedad de este equilibrio se rompió en 1127 cuando una enorme franja de su territorio se perdió ante los invasores Jurchens del norte. La parte sur restante del imperio pasó las siguientes dos décadas en peligro constante hasta que se acordó un tratado de paz en 1141. Esto se mantendría hasta 1279, cuando otra invasión a caballo del norte, esta vez por los mongoles, destruyó la dinastía Song y su imperio de una vez por todas.

Quizás ninguna cantidad de caballos sudando sangre podría haber librado a la dinastía de su destino final. Sin embargo, fue lo que resultó ser una predicción correcta de este destino lo que alimentó el énfasis gubernamental en los problemas equinos y estimuló los esquemas innovadores y ambiciosos que se analizan a continuación.

La agencia de té y caballos

Durante la primera parte del período, Song todavía podía obtener caballos mediante el comercio con Liao y Xixia, los dos imperios del norte. Pero las autoridades de Liao pronto se dieron cuenta de que vender sus equinos para fortalecer a su enemigo potencial era imprudente. Se impuso un embargo sobre los caballos a Song. Si bien algunos caballos continuaron obteniéndose ilícitamente, las principales fuentes oficiales se agotaron por completo. Esto puso a Song en una situación complicada.

Cuando un estado se encuentra falto de una materia prima esencial, solo hay dos posibles vías de acción. O debe adquirir el recurso de otra parte, o debe equiparse mejor para producir el recurso en casa. El primero era el objetivo detrás de la Agencia de Té y Caballos 茶 馬 司, una superintendencia gubernamental establecida en 1074 bajo el Gran Consejero y reformador Wang Anshi 王安石 (1026-1086).

La idea detrás de la Agencia era simple: ¿qué tenían los tibetanos que China quería? Buenos caballos. ¿Y qué tenía China que querían los tibetanos? No es una pregunta capciosa: té.

El clima y la altitud de la meseta tibetana no se prestaban al cultivo del té, y ciertamente no a una escala que satisfaga la enorme demanda local. Por tanto, la gran mayoría del té consumido por los tibetanos ya se adquiría mediante el comercio con los reinos vecinos.

Y así se estableció la Agencia de Té y Caballos en Sichuan, en el oeste de China. Sichuan no era la única región de China que podía producir té. Pero resultó estar convenientemente ubicado al lado del Tíbet, lo que facilita el transporte.

El gobierno colocó un monopolio estatal sobre el comercio del té en Sichuan, al prohibir la venta de té a los comerciantes sin autorización oficial. Bajo la supervisión de la Agencia. Una vez allí, los funcionarios podían asegurarse de que el té se intercambiara principalmente por los caballos más deseados, que se entregaban directamente al centro o donde fuera necesario.

Esta empresa logró adquirir de quince a dieciocho mil caballos al año, quedando una enorme cantidad de té para vender en el mercado chino. Entonces, a simple vista, la Agencia fue un éxito rotundo. Pero tal como nos advierte la parábola, cuando llega la fortuna, bien puede traer consigo su propia suerte.

Estos eran mercados preexistentes, que llevaron a esta nueva intervención gubernamental de formas impredecibles. Los productores de té de Sichuan aprovecharon al máximo este nuevo comprador garantizado al pasar de la producción a pequeña escala de té de alta calidad destinada al mercado chino a productos de menor calidad a mayor escala. Y un fenómeno similar se desarrolló en el lado tibetano. Dado que la calidad del caballo no era la principal preocupación de los entusiastas funcionarios de Song empeñados en completar su cuota equina, la mayoría de los caballos adquiridos no eran los tan codiciados caballos de guerra. También es poco probable que los tibetanos estuvieran dispuestos a renunciar a sus caballos de mejor calidad en lo que fue una época de desunión y caudillos en la meseta.

Esto no quiere decir que los caballos adquiridos a través de la Agencia fueran completamente inútiles. Por el contrario, eran insustituibles para su uso en la agricultura, el sistema postal, el transporte y el ritual estatal.

Iniciativas de cría de caballos

Wang Anshi y otros altos funcionarios eran conscientes de que la dependencia de los equinos extranjeros no era una solución satisfactoria a largo plazo. Más urgente que el problema de la calidad del caballo era que durante tiempos de disturbios o beligerancia, su suministro se cortaría precisamente cuando más se necesitaba. Idealmente, los Song también deberían tomar medidas para desarrollar la autosuficiencia mediante la construcción de un sistema nacional de cría de caballos.

La cría sistemática siempre había sido una preocupación del estado, y la burocracia civil había realizado muchas investigaciones sobre las diferentes razas chinas en todo el imperio. Crear caballos adecuados para la guerra estaba lejos de ser el único objetivo. Un criador también tenía como objetivo producir niveles más altos de fertilidad y resistencia a enfermedades, así como caballos que pudieran sobrevivir bien en cualquiera de los diversos climas de China.

Un factor limitante importante de las granjas de cría estatales preexistentes era el hacinamiento, y los tratados veterinarios de la época mostraban una creciente conciencia de los peligros de la endogamia. Entonces, el estado decidió extender su programa de reproducción a un área más amplia.

Bajo un nuevo esquema, una familia en una unidad de diez hogares recibió un caballo y se le confió su cuidado. El animal sería reclutado por el ejército siempre que surgiera la necesidad. Pero en tiempos de paz, podría usarse en el vecindario y ayudar en las actividades agrícolas. Por lo tanto, el plan también jugó un pequeño papel en la prevención de la hambruna. Como incentivo para cuidar bien al animal, si un caballo moría, la unidad de diez hogares era multada colectivamente.

Por razones políticas, este esquema fue abandonado demasiado pronto para evaluar adecuadamente su éxito. Se ha sugerido que, dado que las cualidades deseables de un buen caballo de granja y un buen caballo de caballería son bastante diferentes, este sistema estaba condenado a producir resultados mediocres. Pero la fortuna y la desgracia nunca son fáciles de predecir.

Para obtener más información sobre la dinastía Song, aquí hay una breve descripción:

Elizabeth Smithrosser es estudiante de doctorado en estudios chinos en la Universidad de Oxford. .

Imagen de portada: Detalle de la pintura de pergamino "Novios y caballos", fechada en 1296 y 1359. Imagen cortesía del Museo Metropolitano de Arte


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