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Los investigadores encuentran evidencia de una enfermedad tropical que llega al norte de Europa medieval

Los investigadores encuentran evidencia de una enfermedad tropical que llega al norte de Europa medieval

La peste era un lugar común en la época medieval, por lo que no fue una sorpresa encontrar a sus víctimas en un cementerio lituano del siglo XV. Sin embargo, el descubrimiento de una mujer con una segunda enfermedad, el pian, un pariente cercano de la sífilis moderna que se encuentra hoy solo en entornos tropicales, fue algo que los investigadores no esperaban. Los hallazgos del estudio actual están cambiando las perspectivas sobre la historia evolutiva de una familia de enfermedades que se cree que está fuera del alcance del estudio del ADN antiguo.

Los entierros masivos son vestigios comunes de los numerosos brotes de plagas que asolaron la Europa medieval. Varios de estos cementerios están bien documentados en fuentes históricas, pero las ubicaciones de la mayoría y las víctimas que contienen se han perdido en las páginas del tiempo. En Vilnius, Lituania, se encontró uno de esos cementerios de una manera típica: descubrimiento accidental durante un proyecto de construcción de rutina de la ciudad.

Un nuevo estudio publicado en la revistaInformes científicos detalla los hallazgos de los análisis genómicos de estos esqueletos medievales, con importantes implicaciones para la historia de la sífilis en Europa.

¿Solo otro pozo de plaga?

"No se dispone de información histórica sobre este cementerio de Vilnius, pero el contexto del entierro, junto con su ubicación fuera de los límites de la ciudad medieval, apuntaba a una peste o algún otro brote importante de enfermedades infecciosas", comenta Rimantas Jankauskas, profesor de la Facultad de Medicina. Universidad de Vilnius. "Para estar seguros, necesitábamos confirmación mediante análisis de ADN".

Kirsten Bos, líder de grupo de Paleopatología Molecular en el Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana (MPI-SHH) en Jena, Alemania, es frecuentemente contactada por arqueólogos solicitando tales análisis.

"La peste era una enfermedad común en ese momento, y la información que obtenemos de todo el trabajo de ADN antiguo puede decirnos mucho sobre cómo se estaba propagando", dice Bos, un especialista en recuperación de ADN de patógenos antiguos que dirigió el estudio actual.

Trabajando en el equipo de Bos, la candidata a doctorado Karen Giffin realizó un análisis de ADN de las supuestas víctimas de la plaga e identificó rápidamente el ADN del patógeno en los dientes de varios individuos.

“Me alegré de haberlos identificado como víctimas de la peste medieval”, dice Giffin, “pero queríamos ver si las nuevas técnicas que estábamos desarrollando en la detección molecular de patógenos podrían permitirnos aprender algo más sobre la salud de esta población. "

Más que una simple plaga

"El método típico para la detección de patógenos en huesos arqueológicos requiere que tenga una idea de lo que está buscando", explica Alexander Herbig, líder del grupo de patogenómica computacional en el MPI-SHH. "En este caso, aplicamos un enfoque de detección de ADN sin hipótesis relativamente nuevo para buscar otros patógenos que pudiéramos identificar a nivel molecular".

Este proceso desbloqueó un segundo secreto del cementerio del siglo XV. Una de las cuatro víctimas de la peste, una mujer joven, también mostró una señal débil de algo que parecía estar relacionado con la sífilis moderna.

“Fue impresionante encontrar rastros de tal enfermedad en un esqueleto histórico porque se sabe que su preservación molecular en huesos antiguos es problemática”, comenta Bos.

Se supone que las enfermedades de la familia de la sífilis, conocidas como enfermedades treponémicas, han tenido una larga historia con los seres humanos, aunque su historia inferida en Europa está cargada de controversias. La opinión predominante sostiene que el primer brote de sífilis en Europa coincidió con el asedio de Nápoles por Carlos VIII en 1495, donde una enfermedad debilitante estalló entre su infantería y se extendió rápidamente por Europa. Dado que este brote ocurrió justo después del regreso de Columbus y su tripulación de su primer viaje transatlántico, la mayoría de los participantes creen que la sífilis fue un recién llegado a Europa que se originó en el Nuevo Mundo. Pero crece el apoyo a una teoría diferente. Un número cada vez mayor de especialistas en patología ósea cree que han identificado correctamente ejemplos de sífilis anteriores a 1493 en Europa, lo que ha encendido debates en curso sobre los modelos de su evolución.

“Pudimos reconstruir un genoma impresionantemente bien conservado que, para nuestra sorpresa, se encontraba dentro de la diversidad de la frambesia moderna”, comenta Giffin. El pian es una enfermedad treponémica menos conocida principalmente de la piel que afecta tanto a los humanos como a otros primates en ambientes cálidos y tropicales. “Encontrarlo en el norte de Europa a mediados del siglo XV fue inesperado”, agrega.

El pian parece mucho más joven de lo que pensamos

Dado que el pian infecta tanto a humanos como a primates no humanos, algunos creen que es una enfermedad muy antigua, habiendo estado con los humanos antes de las migraciones masivas del Pleistoceno que nos extendieron por todo el mundo.

“Para nuestra sorpresa, el genoma del pian que reconstruimos estaba a solo unos pasos genéticos del ancestro de todas las variedades de pian conocidas en humanos y primates no humanos”, dice Bos. "Dada la edad de nuestros esqueletos medievales, parece que todas las cepas de frambesia que conocemos hoy aparecieron en escena hace solo unos 1000 años".

"Esto tiene importantes implicaciones para la historia de la enfermedad treponémica en Europa", añade Bos. "Ahora podemos confirmar que el pian circulaba en la Europa medieval y, dada su similitud con la sífilis y su reciente aparición, es posible que el pian contribuyó de alguna manera al famoso brote de finales del siglo XV al XVI que normalmente atribuimos solo a la sífilis".

Una posibilidad es que el pian surgió en humanos u otros primates en África occidental durante el último milenio y llegó a Europa a mediados del siglo XV. La presencia europea en África Occidental aumentó en el siglo XV, al igual que las reubicaciones forzadas de africanos a Europa a través del establecimiento de la trata transatlántica de esclavos. Estas actividades habrían diseminado rápidamente una enfermedad nueva y altamente contagiosa como el pian.

"El enigma sobre el origen de la sífilis sigue abierto", dice Bos, "pero la ecología de las enfermedades en la Europa medieval es claramente más compleja de lo que pensamos".

El artículo "Un genoma treponémico de una víctima histórica de la peste apoya la aparición reciente del pian y su presencia en la Europa del siglo XV", aparece en Informes científicos. .


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