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Paisajes cambiantes: la infraestructura romana en la Alta Edad Media

Paisajes cambiantes: la infraestructura romana en la Alta Edad Media

Por Lucie Laumonier

Los romanos construyeron edificios e infraestructura en toda Europa. ¿Cuál fue el destino de estos sitios en la Edad Media?

El colapso del Imperio Romano Occidental en el siglo V se había considerado durante mucho tiempo como un punto de inflexión en la historia, una bisagra entre el pasado romano civilizado y la era "bárbara" de las llamadas edades oscuras. Los estudios recientes han desafiado con éxito la idea de una caída brutal y un cambio rápido en los usos y costumbres. La Europa posrromana muestra signos de continuidad con el imperio, ya sea en su organización política, estratificación social o cultura, en asociación con rasgos alemanes.

Paralelamente, los hallazgos arqueológicos informan sobre la forma en que la infraestructura y los edificios romanos se transformaron después de la caída del imperio. Desde el abandono hasta la continuidad y la transformación, el destino de las infraestructuras romanas en la Europa medieval temprana ilumina las diversas formas en que las poblaciones se conectaron con el pasado romano y adaptaron los restos arquitectónicos del Imperio a su nuevo contexto sociopolítico.

Sin embargo, el panorama actual de la infraestructura romana a principios de la Edad Media presenta importantes variaciones geográficas. En el sur de Europa, más cerca del centro del Imperio Romano Occidental, la continuidad prevalecía más que en las Islas Británicas, donde la romanización había sido más breve y menos profunda.

Abandono y desuso

La caída del Imperio Romano y las llamadas migraciones alemanas provocaron un movimiento de reasentamiento y reorganización de comunidades, atestiguado en diferentes grados en Europa Occidental. En Inglaterra y en las regiones del norte del Imperio Romano, su colapso fue de la mano de la degradación de sus infraestructuras, más pronunciada que en el sur de Europa.

El casi abandono de Londres en el siglo V ejemplifica esa tendencia. Londinium declinó rápidamente durante ese siglo y cayó en ruinas. Los sajones establecieron un asentamiento llamado Lundenwic al oeste de las murallas romanas de Londres. Lundenwic se había convertido en una próspera ciudad comercial en el siglo VII.

Además, sin un estado central y la recaudación de impuestos, el mantenimiento de baños, acueductos o anfiteatros era imposible, ya veces indeseable. En Inglaterra, por ejemplo, un gran anfiteatro construido por los romanos en Chester, Cheshire, en el siglo I d.C., cayó en desuso desde la segunda mitad del siglo IV. Una vez que el ejército romano abandonó Britania, alrededor del año 410, la población local hurgó en el anfiteatro para reutilizar su mampostería.

En el sur de Francia, el acueducto de Nimes ya sufrió graves daños en el siglo IV. Construido c. 40–50 d. C., el acueducto transportó agua durante 50 kilómetros hasta Nîmes. A principios del siglo VI, el acueducto dejó de funcionar y los gobernantes visigodos de la ciudad no lo repararon. Al igual que en Chester, la mampostería se reutilizó para construir casas en los alrededores. Algunas piedras de acueducto se utilizaron para cubrir sarcófagos encontrados en uno de los cementerios de Nimes.

El abandono de las infraestructuras romanas al inicio de la época medieval fue el resultado de una serie de fenómenos interconectados. Los cambios culturales alimentaron la desafección de los anfiteatros y las casas de baños, quizás percibidos como irrelevantes en el nuevo orden de la sociedad. Los nuevos patrones de asentamiento significaron un gran éxodo urbano; la gente abandonó las ciudades por comunidades más pequeñas y las infraestructuras urbanas se degradaron rápidamente. Finalmente, no existía un estado central capaz de coordinar el trabajo de mantenimiento y las reparaciones.

Continuidad

A pesar de los factores anteriores, abundan las evidencias de continuidad en el uso de las infraestructuras romanas y en los asentamientos humanos. Esto es especialmente cierto en Italia y en el sur de la Galia, más cerca del corazón del antiguo Imperio, pero Inglaterra ofrece una amplia evidencia de esa tendencia. La ciudad de Newcastle, por ejemplo, probablemente fue establecida por los romanos y permaneció poblada hasta el día de hoy.

La continuidad de los asentamientos es especialmente visible en el norte de Italia, donde todavía existen tres cuartas partes de las ciudades romanas. Si bien su población disminuyó drásticamente al comienzo del período medieval, estos asentamientos no fueron abandonados y florecieron nuevamente en el apogeo de la Edad Media.

Incluso Londres experimentó el reasentamiento después de un período de desuso. En el siglo IX, tras los devastadores ataques vikingos, el rey Alfredo el Grande ordenó a la población de Lundenwic que se trasladara a la antigua ciudad romana, cuyas murallas fueron restauradas. A partir de ahí, la antigua ciudad romana llevó el nombre de Lundenburgh.

En Italia, las conquistas del emperador bizantino Justiniano en el siglo VI son en gran parte responsables de asegurar la continuidad en los usos, así como el mantenimiento de las infraestructuras. Las murallas imperiales de Roma, por ejemplo, sufrieron varias restauraciones desde la reconquista de Justiniano hasta el siglo IX. Para entonces, la tesorería pontificia era la que financiaba las obras de mantenimiento de las murallas de la ciudad.

Los acueductos de Roma sufrieron un destino similar. Dañados por las guerras góticas, fueron reparados tras la conquista de Justiniano. Aunque las fuentes sugieren que solo funcionaban de manera intermitente, los papas de la Alta Edad Media llevaron a cabo importantes reparaciones en los acueductos para garantizar el suministro de agua de la ciudad. Los acueductos de Roma todavía funcionaban en el siglo XI, aunque fueron abandonados gradualmente.

Adaptaciones y reutilización

Un tercer resultado para la infraestructura romana, en algún lugar entre el abandono y la continuidad, también prevaleció en toda Europa. En muchos casos, la infraestructura romana se modificó y adaptó en varios grados para satisfacer mejor las necesidades de las poblaciones locales, ya sean agrícolas, militares o religiosas.

Uno de los asentamientos romanos más comunes en Europa occidental fue la villa, un dominio agrícola centrado en una mansión generalmente lujosa que perteneció a la aristocracia romana. A principios de la Edad Media, muchas áreas residenciales de villas se convirtieron rápidamente a fines agrícolas o industriales, como el prensado de aceite, el almacenamiento, el procesamiento de alimentos, la producción de cerámica e incluso el trabajo del hierro.

Varias otras villas romanas fueron reconvertidas en iglesias. De las alrededor de 161 iglesias anglosajonas que ciertamente estaban ubicadas en antiguos edificios romanos, más de la mitad habían sido villas. Pero los tipos de edificios romanos convertidos en iglesias eran muy diversos e incluían, entre otros, fuertes militares, templos y baños.

En Leicester, por ejemplo, se construyó una iglesia anglosajona sobre una antigua palaestra romana, una especie de escuela de lucha que consta de un patio rectangular rodeado de columnatas. La ciudad de Roma ofrece muchos ejemplos de readaptación medieval temprana. A finales del siglo VI, por ejemplo, el Papa Gregorio el Grande transformó los baños de Agripa en un convento de monjas. En la década de 630, el antiguo edificio del Senado romano se convirtió en una iglesia (Sant'Adriano in Foro).

Además de las iglesias y los edificios agrícolas, algunos monumentos de la antigüedad tardía fueron fortificados con fines militares y de defensa. En Inglaterra, el anfiteatro construido en la ciudad de Cirencester, Gloucestershire, se convirtió en un fuerte poco después de que los romanos abandonaran Britannia. Para defenderse de los invasores sajones, los líderes locales hicieron cavar una zanja a los lados del edificio, estrecharon sus entradas y erigieron edificios de madera dentro del anfiteatro. La fortaleza cayó en el siglo VI y el anfiteatro / fuerte fue abandonado.

Un ejemplo similar proviene de la ciudad de Nimes antes mencionada, también conocida por su anfiteatro romano, construido a fines del siglo I d.C. En el siglo V, los gobernantes visigodos de la ciudad reutilizaron el anfiteatro y lo convirtieron en un pequeño fuerte, llamado "castrum arenae" o "castillo de la arena". Unos siglos más tarde, se habían construido un par de cientos de casas dentro del anfiteatro para la población local.

En Inglaterra, la reutilización de las infraestructuras romanas a menudo se produjo después de un período de desuso que siguió a la partida de las tropas imperiales. Sin embargo, en la Galia, Italia y España, donde el Imperio Romano solo se desvaneció gradualmente, los sitios reutilizados no tuvieron un período específico de desuso o abandono: la conversión ocurrió lentamente, reflejando la aculturación gradual que marcó el comienzo de la era medieval.

Roma no desapareció en un día. Los hallazgos arqueológicos iluminan los procesos de reasentamiento y reestructuración que tipifican los primeros siglos de la Edad Media. Los paisajes cambiaban, la gente se adaptaba a nuevas realidades. E incluso cuando estaban abandonados, los yacimientos romanos servían como sitios de extracción de los que se podía reutilizar el material de construcción.

Finalmente, no existía ninguna norma que regulara el abandono, continuación o transformación de la infraestructura romana. Algunos fueron reutilizados y luego abandonados. Otros fueron abandonados y luego reasentados.

Una nota final. La reutilización existía antes de la caída del Imperio Romano. El Mausoleo de Adriano, en Roma, se convirtió en fortaleza en el año 401, décadas antes del colapso del imperio. Asimismo, los templos dedicados a las deidades romanas se habían convertido en iglesias cristianas mucho antes de que cayera el imperio.

Lucie Laumonier es profesora asistente afiliada en la Universidad de Concordia. o síguela en Instagram en El medievalista francés.

Otras lecturas:

Tyler Bell, La reutilización religiosa de las estructuras romanas en la Inglaterra medieval temprana (Archaeopress, 2005).

Helena Hamerow, Asentamientos medievales tempranos: la arqueología de las comunidades rurales en el noroeste de Europa, 400–900 (Prensa de la Universidad de Oxford, 2002).

Chris Wickham, Enmarcando la Alta Edad Media: Europa y el Mediterráneo, 400–800 (Prensa de la Universidad de Oxford, 2005).

Imagen de portada: Pintura del acueducto romano de Nîmes por Hubert Robert (1733–1808)


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