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¿Qué nos pueden decir las uvas sobre el declive del Imperio Bizantino en el siglo VI?

¿Qué nos pueden decir las uvas sobre el declive del Imperio Bizantino en el siglo VI?

A mediados del siglo VI, el Imperio Bizantino se vio afectado tanto por una pandemia como por el cambio climático. Una nueva investigación revela cómo las semillas de uva descubiertas en ese período revelan el alcance de la recesión económica del imperio.

Mientras todos tratamos de entender la nueva realidad impuesta por la pandemia de COVID-19, muchos miran al pasado en busca de precedentes históricos como la gripe española de 1918 y la peste negra del siglo XIV. La primera ola históricamente atestiguada de lo que más tarde se conocería como la Peste Negra se extendió por todo el Imperio Bizantino y más allá, comenzando alrededor del año 541. Conocida como Peste Justiniana, en honor al emperador Justiniano que contrajo la enfermedad pero sobrevivió, causó una alta mortalidad y había una serie de efectos socioeconómicos.

Casi al mismo tiempo, una enorme erupción volcánica a finales de 535 o principios de 536 d.C. marcó el comienzo de la década más fría de los últimos dos mil años (otro volcán de proporciones similares entró en erupción en 539 d.C.). Sin embargo, los estudiosos no están de acuerdo en cuanto al alcance y la devastación de la epidemia de mediados del siglo VI y el cambio climático. Este debate académico no es sorprendente si se tiene en cuenta que incluso hoy en día, los líderes y los responsables políticos de todo el mundo difieren en cuanto a la gravedad y la respuesta correcta al COVID-19, sin mencionar el cambio climático. Una razón por la que la retrospectiva no es 20/20 cuando se trata de plagas medievales es que los informes tienden a exagerar, o subrepresentar, los peajes humanos, mientras que la evidencia arqueológica de los efectos sociales y económicos de la peste es muy difícil de encontrar.

Recientemente, un equipo de arqueólogos israelíes descubrió evidencia nueva y convincente de una recesión económica significativa en la periferia del Imperio Bizantino como consecuencia de una gran pandemia a mediados del siglo VI EC. La investigación, publicada en el último número de la Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS), reconstruye el auge y la caída de la viticultura comercial en medio del árido desierto de Negev en Israel.

Daniel Fuks, un estudiante de doctorado en la Universidad de Bar-Ilan, dirigió el estudio como miembro del equipo del Programa de Investigación de Bio-Arqueología Bizantina del Negev, "Crisis en los márgenes del Imperio Bizantino“, Dirigido por el profesor Guy Bar-Oz de la Universidad de Haifa. Este proyecto busca descubrir cuándo y por qué se abandonó el asentamiento agrícola de Negev Highlands.

La agricultura en este árido desierto fue posible gracias a la agricultura de escorrentía de agua de lluvia que alcanzó su punto máximo en el período bizantino, como se ve en sitios como Elusa, Shivta y Nessana. En los sitios de Negev Highland hoy, las ruinas de estructuras de piedra bien construidas dan fe de su antigua gloria, pero el equipo de Bar-Oz, guiado por arqueólogos de campo de la Autoridad de Antigüedades de Israel (IAA), Dr. Yotam Tepper y Dr. Tali Erickson-Gini , descubrió evidencia aún más convincente sobre la vida durante ese período en un lugar inesperado: la basura.

“Tu basura dice mucho de ti”, explica Bar-Oz. “En los antiguos montículos de basura del Negev, hay un registro de la vida cotidiana de los residentes, en forma de restos de plantas, restos de animales, tiestos de cerámica y más. En el proyecto 'Crisis en los márgenes', excavamos estos montículos para descubrir la actividad humana detrás de la basura, qué incluía, cuándo floreció y cuándo disminuyó ".

El estudio de semillas encontradas en excavaciones arqueológicas forma parte del campo conocido como arqueobotánica (también conocido como paleoetnobotánica). los Laboratorio de arquebotánica de la Universidad de Bar-Ilan en el que se llevó a cabo la mayor parte de esta investigación es el único laboratorio en Israel dedicado a la identificación de semillas y frutos antiguos. El profesor Ehud Weiss, director del laboratorio, explica que la tarea de la arqueobotánica es "entrar en la despensa - o, en este caso, en la basura - de los pueblos antiguos y estudiar sus interacciones con las plantas". La arqueobotánica reconstruye la economía, el medio ambiente y la cultura antiguos, pero el camino no es fácil. Se debe clasificar grano a grano a través de un sinfín de muestras de sedimentos, buscando semillas, identificándolas y contando cada una, como está escrito '... si uno puede contar el polvo de la tierra, entonces también su semilla puede contarse' (Génesis 13: dieciséis)."

Para el presente estudio, se recuperaron y contaron cerca de 10,000 semillas de uva, trigo y cebada de 11 montículos de basura en tres sitios. "La identificación de restos de semillas y frutas es una capacidad única de nuestro laboratorio", dice Weiss, "y se basa en la Colección Nacional de Referencia de Semillas de Plantas y Frutas de Israel que se encuentra en nuestro laboratorio, y en años de experiencia en la recuperación, procesamiento y análisis restos de plantas de sitios de todos los períodos de la arqueología israelí ".

Una de las primeras observaciones de los investigadores fue la gran cantidad de semillas de uva en los montículos de basura medievales. Esto encaja bien con las sugerencias de académicos anteriores de que el Negev estaba involucrado en la viticultura con destino a la exportación. Los textos bizantinos alaban la vinum Gazetum o “vino de Gaza” como vino blanco dulce exportado desde el puerto de Gaza a lo largo del Mediterráneo y más allá. Este vino se transportaba generalmente en un tipo de ánfora conocida como “Tarros de Gaza” o “Tarros de vino de Gaza”, que también se encuentran en sitios de todo el Mediterráneo. En los montículos de basura bizantinos del Negev, estas jarras de Gaza aparecen en grandes cantidades.

Daniel Fuks intentó determinar si existían tendencias interesantes en la frecuencia relativa de pepitas de uva en la basura. Explica: "Imagina que eres un granjero antiguo con una parcela de tierra para alimentar a tu familia. En la mayor parte, siembras cereales como el trigo y la cebada porque así es como obtienes tu pan. En una parte más pequeña, planta un viñedo y otros cultivos como legumbres, hortalizas y árboles frutales, para las necesidades de su familia.

“Pero un día te das cuenta de que puedes vender el excelente vino que elaboras, para exportar, y ganar suficiente dinero para comprar pan y un poco más. Poco a poco vas ampliando tu viñedo y pasas de la agricultura de subsistencia a la viticultura comercial.

“Si miramos su basura y contamos las semillas, descubriremos un aumento en la proporción de pepitas de uva en relación con los granos de cereales. Y eso es exactamente lo que descubrimos: un aumento significativo en la proporción de pepitas de uva a granos de cereales entre el siglo IV d.C. y mediados del siglo VI. Luego, de repente, declina ".

Mientras tanto, Fuks y la Dra. Tali Erickson-Gini, experta en cerámica antigua del Negev, llevaron esto al siguiente nivel. Comprobaron si había tendencias similares en la proporción de tarros de vino de Gaza a tarros en forma de bolsa, siendo estos últimos mucho menos adecuados para el transporte en camello desde las tierras altas del Negev hasta el puerto de Gaza. De hecho, el aumento y el declive inicial de las jarras de Gaza siguió el aumento y la caída de las pepitas de uva.

Los investigadores concluyeron que la escala comercial de la viticultura en el Negev, como se ve en las proporciones de pepitas de uva, estaba relacionada con el comercio mediterráneo, atestiguado por las proporciones de Gaza Jar. En otras palabras, ¡se descubrió un testimonio arqueológico novedoso de una economía comercial internacional de hace unos 1.500 años!

Como hoy, esta situación trajo una prosperidad sin precedentes, pero también una mayor vulnerabilidad a las conmociones. A mediados del siglo VI, hubo algunos choques de este tipo que podrían explicar el declive. Uno de ellos fue la peste de Justiniano, que tuvo un alto número de muertos en Constantinopla y otras partes del imperio. En el artículo, los autores explican que la "contracción del mercado resultante para los productos de Gaza habría afectado negativamente a la economía del Negev, incluso aunque el comercio en la cercana Gaza podría haber continuado ... Si la plaga alcanzó el Negev, también podría haber dañado la capacidad de producción local". y oferta de productos agrícolas en general al inducir una escasez de trabajadores agrícolas ”.

Un impacto diferente de ese período fue una erupción volcánica de proporciones globales a fines de 535 / principios de 536 EC, que cubrió la atmósfera del hemisferio norte con polvo y causó un enfriamiento global de una década (otra erupción de magnitud similar ocurrió en 539 EC). Esto provocó sequía en Europa, pero puede haber aumentado las precipitaciones, posiblemente incluidas inundaciones repentinas de alta intensidad, en el sur del Levante, lo que perjudicó la agricultura local.

La tarea de Sísifo de clasificar y contar semillas puede no parecer la más emocionante, pero la investigación sobre los hallazgos arqueológicos de plantas es innovadora e influyente, al tiempo que demuestra el ingenio y la perspicacia involucrados en las interacciones de los pueblos antiguos con las plantas. Guy Bar-Oz afirma: “El descubrimiento del auge y la caída de la viticultura comercial en el Negev bizantino respalda otra evidencia reciente descubierta por el proyecto 'Crisis on the Margins' para una importante expansión agrícola y de asentamientos en el siglo V a mediados del VI. por declive. Parece que el asentamiento agrícola en las tierras altas del Negev recibió tal golpe que no fue revivido hasta los tiempos modernos. Significativamente, el declive se produjo casi un siglo antes de la conquista islámica de mediados del siglo VII ".

Dos de los desencadenantes más probables del colapso de mediados del siglo VI, el cambio climático y la plaga, revelan vulnerabilidades inherentes a los sistemas político-económicos, entonces y ahora. "La diferencia es que los bizantinos no lo vieron venir", explica Fuks. “De hecho, podemos prepararnos para el próximo brote o las inminentes consecuencias del cambio climático. La pregunta es, ¿seremos lo suficientemente sabios para hacerlo? "

Imagen de portada: mosaico del siglo VI de un hombre que lleva uvas - foto de Ken y Nyetta / Wikimedia Commons


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